L'université Duke est parfois qualifiée de très bonne imitation d'écoles plus chics plus au nord. Mais alors que ces universités vêtues de lierre avec des étudiants intelligents, des écoles de médecine prestigieuses et de grandes dotations sont restées fermées cet automne, Duke a invité ses étudiants de première année, ses étudiants de deuxième année, certains élèves de la classe supérieure et tous ses étudiants diplômés à son campus de Durham, Caroline du Nord, pour des cours en grande partie en personne .

Maintenant, il est de former ces écoles renifleurs sur la façon de rouvrir en toute sécurité.

Des tests innovants de coronavirus permettent à Duke de garder ses portes ouvertes

À partir du 2 août et jusqu'à cette semaine, lorsque le campus Duke a effectué un retour pré-planifié aux cours en ligne pour le reste du semestre, l'université a mis en œuvre un programme rigoureux de test, de suivi et de surveillance pour plus de 10000 étudiants. Et il a mis en œuvre, à grande échelle, un programme innovant - appelé test groupé - qui peut étirer des ressources de test limitées sans perdre de précision ou de résolution.

Pour les étudiants de retour de Duke, le résultat a été un retour à l'apprentissage relativement sûr et presque normal, à un moment où d'autres collèges et universités ont fermé leurs campus ou déclenché des épidémies dans la communauté alors qu'ils rouvraient avec peu de mesures en place pour détecter ou isoler les étudiants infectés.

À Duke, les étudiants vivaient ensemble sur le campus et à l'extérieur, se mélangeaient dans des dortoirs et suivaient des cours et des laboratoires. Il y avait des matchs de football (les athlètes Duke ont été testés et suivis dans un programme séparé). Les fraternités et les sororités ont continué à fonctionner. Et à quelques reprises, les étudiants ont fait la fête comme en 1999.

Quand il y avait des épidémies, ils étaient étouffés dans l'œuf. La communauté environnante de Raleigh-Durham, en Caroline du Nord, a été protégée de 17 étudiants infectés - dont neuf entièrement indemnes de symptômes - qui sont arrivés au milieu d'eux de foyers éloignés. Et une recherche approfondie des contacts a révélé que la fréquentation des cours n'était pas liée à un seul cas de transmission de coronavirus.

"Duke a fait un travail exceptionnel par rapport à d'autres institutions, et a été très discret à ce sujet", a déclaré Christopher Marsicano, directeur de la College Crisis Initiative au Davidson College, à Davidson NC. "C'est l'une des rares institutions de ce que nous appelons le Ivy Plus qui a décidé d'avoir des cours en personne. Il mérite d'être salué pour avoir progressé et être un innovateur ici, et pour avoir réduit ses cas.

Alors que les États-Unis entrent dans une nouvelle phase meurtrière de la pandémie, les collèges et les universités sont pris dans un tourbillon. Alors même qu’ils abordent la question de savoir si et comment rouvrir pour le semestre de printemps, beaucoup réagissent au nouveau pic de la pandémie en fermant les campus et en renvoyant les étudiants chez eux plus tôt que prévu.

Tout comme les étudiants ont transformé de nombreuses villes universitaires en points chauds de coronavirus à l'automne, on craint que les étudiants renvoyés chez eux sans avoir été testés au préalable accélèrent les épidémies lorsqu'ils sont sommairement renvoyés chez eux dans leur famille.

Si les universités du pays veulent savoir ce que Duke a bien fait, elles peuvent se tourner vers un rapport détaillé publié cette semaine par les Centers for Disease Control and Prevention.

L'université a développé et mis en service une application pour smartphone qui surveillait les étudiants pour détecter les symptômes et communiquait leurs calendriers de test et leurs résultats. Il a organisé des équipes de traceurs de contacts et de pisteurs qui ont mis les étudiants infectés en quarantaine, ont trouvé les étudiants exposés et leur ont demandé de s'auto-isoler, ont enquêté sur des grappes inquiétantes et ont identifié certains étudiants pour une surveillance et des tests supplémentaires.

Il y avait "le Duke Compact", une version pandémique d'un code d'honneur entré par chaque étudiant qui venait sur le campus. Les étudiants ont promis de porter un masque lorsqu'ils sont en public, de se laver les mains fréquemment et à distance socialement, bien sûr. Ils ont également convenu d'éviter les grands rassemblements, de s'auto-isoler pendant la période de temps prescrite si on leur demandait, de se faire vacciner contre la grippe et d'autoriser l'utilisation de certaines données personnelles à des fins de recherche et de test des contacts potentiellement exposés.

"Nous sommes, plus que jamais, individuellement et collectivement responsables de la santé et de la sécurité de nos camarades, professeurs, membres du personnel, familles et voisins", lit-on dans le pacte.

Les tests ont été un élément crucial du succès de l’école. Duke a établi 15 sites de test sur le campus et un laboratoire central basé dans l’Institut des vaccins humains de sa faculté de médecine. Il a mis en œuvre le programme de tests groupés, qui a relayé des résultats très précis en 18 à 30 heures. En regroupant des échantillons, le programme de Duke a étendu la portée de ses efforts de test sans sacrifier la vitesse ou la précision.

À la mi-septembre, le laboratoire de Duke travaillait trois équipes par jour et traitait 11 390 échantillons par semaine. Les élèves qui ne se sentaient pas bien ont fait tester leurs échantillons immédiatement et ont obtenu leurs résultats en moins d’une journée. Mais avec ou sans symptômes, chaque étudiant de Duke qui vivait sur le campus était testé au moins deux fois par semaine.

Les étudiants hors campus ont été testés une ou deux fois par semaine. Et les étudiants diplômés faisaient en moyenne un test par semaine.

Le programme de mise en commun a d'abord été conçu pour tester les soldats américains pour la syphilis pendant la Seconde Guerre mondiale, lorsque le nombre de militaires déployés en Europe et exposés à la maladie sexuellement transmissible menaçait de submerger les laboratoires disponibles.

Chez Duke, les techniciens de laboratoire ont d'abord regroupé une partie des spécimens de cinq étudiants en un seul échantillon et l'ont testé. Si l'échantillon groupé s'est révélé négatif, les cinq élèves ont été bien prononcés - sur la base d'un seul test.

Dans les rares cas où une trace de coronavirus a été trouvée, les techniciens de laboratoire sont immédiatement retournés aux spécimens des cinq étudiants et ont testé chacun individuellement pour savoir lequel des cinq appartenait à un donneur infecté. Dans les populations dans lesquelles les infections restent rares, la mise en commun peut aider à économiser sur les tests et les réactifs et à étirer davantage les stocks limités. Mais garder un échantillon de sauvegarde de chaque élève sur la glace a également accéléré le processus des tests de suivi. Les élèves n’ont pas eu besoin d’être rappelés pour fournir un autre échantillon.

Pour la plupart, le semestre d'automne a été sain, mais pas tout à fait normal. Le dortoir n'incluait pas les colocataires. Les repas étaient livrés aux étudiants dans leurs dortoirs.

Entre le 2 août et le 11 octobre, 68 913 spécimens de 10 265 élèves ont été testés. Au cours de cette période, seuls 84 étudiants ont été infectés par un coronavirus. Un peu plus de la moitié d'entre eux - 43 étudiants - ont été identifiés avant l'apparition de tout symptôme du COVID-19.

Si ces étudiants asymptomatiques avaient été laissés pour se mélanger librement avec d'autres étudiants, des employés d'université et des membres de la communauté, ils auraient presque certainement déclenché des épidémies: des tests supplémentaires ont révélé qu'un "bon nombre" d'étudiants asymptomatiques avaient des charges virales très élevées, une mesure est largement considérée comme un bon substitut pour l'infectiosité, a déclaré Thomas Denny, un vaccinologue Duke et un architecte clé du programme de l'école.

Il n'y a aucune raison pour qu'un programme comme celui de Duke ne puisse pas être exporté vers d'autres universités, a déclaré Denny, l'auteur principal du rapport, qui est apparu dans le rapport hebdomadaire sur la morbidité et la mortalité du CDC.

"Je pense que beaucoup d'autres endroits pourraient le faire", a-t-il déclaré. "Ils doivent simplement s'engager et mobiliser leur faculté pour utiliser des approches innovantes."

En fonction de leurs ressources et des capacités des laboratoires avec lesquels ils s'associent, les collèges et les universités pourraient adopter un large éventail d'approches pour les tests de surveillance. Mais il a dit que l’expérience de Duke, dans laquelle plus de la moitié de tous les tests positifs provenaient d’étudiants asymptomatiques, montre clairement qu’il ne suffit pas de retarder les tests jusqu’à ce qu’un étudiant soit visiblement malade.

Les administrateurs du collège "doivent simplement s'engager à penser qu'il est important" que les étudiants et les professeurs soient ensemble sur le campus, a déclaré Denny. "De nombreux programmes ont des talents et des idées novatrices. C'est le leadership qui rend cela possible. "

C’est aussi la foi dans les applications concrètes des modèles et des expériences qui sont la pierre angulaire de l’enseignement supérieur, a déclaré Peter Frazier de l’Université Cornell.

Scientifique des données et professeur de recherche opérationnelle, Frazier a contribué à la conception d'un programme permettant aux étudiants de retourner sur le campus de l'Ivy League à Ithaca, dans l'État de New York, en surveillant étroitement les infections grâce à des tests et un suivi complets.

Au cours de l'été, les administrateurs de Cornell ont commencé à reconnaître que les étudiants reviendraient, que l'université soit ouverte ou non, et que les abandonner ainsi que la communauté d'Ithaca n'était pas une option, a déclaré Frazier. L'école s'est donc tournée vers des experts du corps professoral, "et nous avons développé des modèles mathématiques qui nous ont aidés à prédire que cela fonctionnerait", a-t-il déclaré.

Ces modèles ont étoffé les contours d’un programme efficace de tests groupés et ont montré que les laboratoires vétérinaires de Cornell - qui étaient compétents dans les tests de troupeaux de vaches laitières - pouvaient le réaliser.

"Il y avait beaucoup d'incertitude, et c'était simplement fondamental", a déclaré Frazier. "Mais nous l'avons fait parce que nous pensions que cela fonctionnerait. À la fin de la journée, il faut avoir du courage. "