En août 2020, le directeur de l'école d'Omaha, dans le Neb. a approché un laboratoire de microbiologie du centre médical de l'université locale. Les districts scolaires de tout le pays commençaient à concevoir des programmes pilotes pour les tests de routine du COVID-19 au cours du prochain semestre d'automne, et les écoles publiques d'Omaha voulaient se joindre à la tendance.

Le résultat? Au cours du projet pilote d'Omaha de tests fréquents et asymptomatiques, le taux de cas détectés dans le programme de tests scolaires était six fois plus élevé que le taux de cas signalé par les tests traditionnels pour les élèves symptomatiques uniquement. Le programme pilote a détecté 70 cas pour 1 000 étudiants. rapportent des chercheurs le 22 septembre dans JAMA Network Open.

Les tests COVID-19 dans les écoles fonctionnent. Alors pourquoi ne le font-ils pas davantage  ?

«Le dépistage asymptomatique augmente considérablement la détection des cas parmi les étudiants et le personnel de la maternelle à la 12e année», explique M. Jana Broadhurst, microbiologiste au centre médical de l'Université du Nebraska qui a dirigé l'équipe qui a conçu et mis en œuvre des programmes pilotes pour le district scolaire. En d'autres termes, des tests réguliers de tous les étudiants et du personnel permettront de détecter beaucoup plus de cas de COVID-19 que de simplement tester ceux qui présentent des symptômes de COVID-19 ou ont une exposition connue au virus. Attraper ces cas est crucial pour étouffer les épidémies dans l'œuf et garder les enfants à l'école et en bonne santé.

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Mais cet automne, les écoles publiques d'Omaha n'ont pas du tout de programme de test COVID-19. Pourquoi? "L'absence de conseils de santé publique sur la façon d'utiliser et d'agir sur ces résultats de test", a déclaré Broadhurst.

Omaha n'est pas seul. Partout aux États-Unis, de nombreuses écoles K-12 ont eu du mal à mettre en œuvre des tests COVID-19 de routine, malgré un financement important du gouvernement fédéral et une récente augmentation des cas, alimentée par la variante delta (SN : 7/30/21). Cette vague a eu un impact considérable sur les enfants, démontrant pour de nombreux experts la nécessité de déployer des tests comme mesure de sécurité (SN : 20/09/21). De nombreux districts scolaires ont vu plus de cas parmi les élèves – et plus de salles de classe fermées – à l'automne 2021 qu'ils ne l'ont fait l'automne dernier, avant que les vaccins ne soient largement disponibles.

Mais les principaux obstacles au test incluent le manque de directives claires sur le fonctionnement des programmes de test, l'obtention de tests, l'obtention du consentement des parents et la communication de la valeur du test aux familles et au personnel dans des environnements de plus en plus polarisés.

Mettre les tests à l'épreuve

Au cours de la dernière année, des pilotes de test dans le monde réel comme celui d'Omaha et des simulations de différents scénarios de test ont montré qu'en testant régulièrement les élèves et le personnel, les chefs d'établissement peuvent identifier les cas et retirer rapidement les personnes infectées de la salle de classe, empêchant ainsi des épidémies généralisées.

« Les tests ont été largement utilisés dans des institutions allant des collèges et universités à la NBA », explique Alyssa Bilinski, biostatisticienne à la Brown University School of Public Health à Providence. ne pas propager COVID-19 davantage. »

Dans le même temps, dit Bilinski, les tests peuvent fournir aux chefs d'établissement des informations précieuses sur la transmission du coronavirus en classe - des informations qui peuvent éclairer les décisions concernant l'augmentation ou le retrait d'autres mesures de sécurité (SN : 8/9/21).

« Les tests de routine ont vraiment le potentiel de réduire considérablement la transmission du COVID-19 au sein de l'école, et dans certains cas, même de l'éliminer complètement », convient Divya Vohra, épidémiologiste à Mathematica, un organisme de recherche dont le siège est à Princeton, NJ, qui étudie tester des programmes pilotes. «Nous pensons que c'est vraiment un outil très puissant lorsque vous le superposez à toutes les autres stratégies d'atténuation que les écoles mettent en œuvre, comme le masquage et la distanciation.»

Certaines stratégies de test peuvent réduire de 100 % la transmission du coronavirus à l'école, ont rapporté Vohra et ses collègues le 26 juillet dans une étude publiée sur le site Web de Mathematica. Les tests en pool, une méthode dans laquelle des échantillons d'une classe entière sont combinés et testés par PCR ensemble, sont particulièrement efficaces pour réduire la transmission lorsque le nombre de cas dans la communauté autour de l'école est élevé, suggèrent les modèles de scénarios de test. Cette méthode de test est très précise, car les tests PCR identifient l'ADN du coronavirus dans les échantillons, et elle fournit des résultats plus rapidement que si le test de chaque élève était traité un par un.

"Vous êtes plus susceptible d'attraper une infection qu'un test d'antigène pourrait manquer", explique Vohra. Les tests d'antigène détectent des protéines à la surface du coronavirus ; ils fournissent des résultats en seulement 15 minutes et sont faciles à administrer en milieu scolaire. Bien que ces tests soient moins précis que les tests PCR, ils sont presque aussi capables de réduire la transmission lorsqu'ils sont utilisés une fois par semaine ou plus, en particulier lorsque la transmission communautaire est plus faible, explique Vohra. Les tests sont plus efficaces lorsque tous les élèves et le personnel sont régulièrement écouvillonnés, mais les programmes peuvent toujours identifier des cas lorsqu'un seul sous-ensemble de la population scolaire est inclus.

Défis de démarrage

Malgré la valeur des tests COVID-19 de routine dans les écoles, tout administrateur scolaire qui souhaite tester ses élèves est confronté à de nombreux défis. Mettre en place un tel programme, c'est "comme emmener toute l'école en excursion dans un endroit où personne n'est jamais allé", explique Leah Perkinson, coordinatrice principale des programmes pilotes de test K-12 gérés par la Fondation Rockefeller à but non lucratif basée à New York.

Le premier test, dit-elle, est le plus difficile. Pour réaliser ce test, les chefs d'établissement ont de nombreuses décisions à prendre. écouvillonnages nasaux ou tests de salive - puis procurez-vous suffisamment de ces tests pour des centaines d'étudiants et de membres du personnel. Ils doivent déterminer qui effectuera les tests, quand et où les tests auront lieu, comment rapporter les résultats des tests et comment recueillir le consentement des parents et tuteurs des élèves. Et, surtout, les responsables de l'école doivent déterminer ce qui se passera lorsqu'un résultat de test est positif : qui doit mettre en quarantaine et pendant combien de temps ?

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Bon nombre de ces décisions sont, par essence. les chefs d'établissement ne sont pas formés en santé publique. En conséquence, les écoles ont besoin « d'une coordination et d'un soutien venant d'experts, en particulier aux niveaux étatique et fédéral » pour mettre en place des tests de routine, explique Vohra.

Comme de nombreux autres aspects de la pandémie, la coordination et le soutien aux tests scolaires varient considérablement d'un État à l'autre. Certains, dont l'Utah, le Delaware, le Rhode Island et la Californie, ont profité du financement du plan de relance fédéral du printemps dernier pour acheter des tests pour leurs districts scolaires publics et fournir des directives sur la façon dont ces tests devraient être utilisés. Mais dans d'autres endroits, les dirigeants au niveau de l'État ont entièrement refusé le financement, laissant les districts scolaires seuls.

Au niveau fédéral, les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis recommandent aux écoles de mettre en place des tests COVID-19 réguliers, mais offrent des conseils très limités sur les détails. Au lieu de cela, l'agence recommande que les chefs d'établissement se coordonnent avec leurs services de santé publique locaux.

Pour combler le manque d'informations sur les tests pour les chefs d'établissement qui manquent de conseils de l'État, les National Institutes of Health, la Fondation Rockefeller et d'autres ont créé des ressources en ligne détaillées qui permettent aux chefs d'établissement et de santé publique de comparer les stratégies de test et de se connecter avec les fournisseurs de tests. Pourtant, dit Perkinson, ces ressources peuvent être difficiles à trouver et à utiliser pour les administrateurs scolaires, car les informations ne sont « pas toutes dans un seul endroit centralisé ».

Requêtes de quarantaine

Un autre défi majeur auquel sont confrontés les programmes de tests scolaires de routine, explique Vohra, consiste à déterminer ce qui se passe lorsqu'un élève ou un membre du personnel est testé positif. "Si vous identifiez plus de cas, cela signifie que plus d'étudiants vont être isolés ou mis en quarantaine", dit-elle.

Certaines écoles ont ajusté leurs politiques de quarantaine pour minimiser le nombre d'élèves manquant l'apprentissage en personne. Au lieu de mettre en quarantaine une salle de classe entière, par exemple, une école peut exiger que seuls les élèves qui sont assis à moins de six pieds d'un élève infecté soient mis en quarantaine. Les politiques peuvent également différer pour les étudiants qui sont et ne sont pas vaccinés. Et il n'y a pas de bonne réponse quand il s'agit de la meilleure stratégie, dit Vohra.

Pour aider les dirigeants locaux à comprendre les différentes combinaisons de tests et de quarantaine, Vohra et ses collègues ont créé un tableau de bord basé sur les résultats de leur étude de modélisation. Les utilisateurs peuvent insérer leurs objectifs de test, leurs politiques de quarantaine, leurs taux de transmission communautaires et plus encore ; l'outil offre des comparaisons de la façon dont différentes stratégies de test réussissent à atteindre ces objectifs.

Une autre stratégie, qui n'est pas incluse dans le tableau de bord, s'appelle « tester pour rester ». Au lieu d'exiger des quarantaines pour les étudiants exposés au coronavirus, les autorités peuvent exiger que ces étudiants se fassent tester à une fréquence plus élevée, comme un test par jour pendant une semaine. Une étude des écoles secondaires au Royaume-Uni montre que les écoles où les élèves en contact étroit sont testés quotidiennement ont eu le même succès dans l'identification et l'isolement des cas de COVID-19 que les écoles où les contacts devaient tous s'isoler immédiatement. En d'autres termes, la stratégie « tester pour rester » a permis d'économiser des jours d'école en personne tout en attrapant des cas, rapportent les chercheurs le 14 septembre dans le Lancet.

Dans l'Utah, les écoles publiques sont tenues par la loi de l'État d'organiser un «événement test pour rester» lorsqu'elles sont confrontées à une épidémie. Lors de ces événements, les écoles organisent des journées de tests de masse ; tous les étudiants doivent être testés négatifs pour continuer à assister aux cours. Une version pilote du programme a permis d'économiser plus de 100 000 jours d'enseignement en personne pour environ 60 000 étudiants, selon un rapport du CDC publié en mai 2021 (SN : 13/8/21).

Cet automne, le programme a été mis en œuvre dans tout l'État, mais fait face à de nouveaux défis, explique Maggie Graul, épidémiologiste au département de santé publique de l'Utah qui gère le programme.

L'État définit une épidémie dans les écoles comme 2% du corps étudiant dans les grandes écoles ou 30 élèves dans les petites écoles testées positives dans les deux semaines – un seuil légèrement plus élevé que celui utilisé dans le programme pilote. Les écoles, les services de santé publique et d'autres institutions locales qui soutiennent les «événements de test pour rester» hésitent souvent à mettre en place des tests de masse jusqu'à ce qu'ils atteignent ce seuil d'épidémie, car ils peuvent être confrontés à un refoulement de la communauté pour les tests avant qu'ils ne soient requis, dit Graul. En conséquence, dit-elle, les épidémies dans les écoles "sont en fait plus importantes et nous ne sommes pas en mesure de les contenir aussi bien que l'année dernière" pendant le programme pilote.

S'inscrire ou se désinscrire

Un programme de tests scolaires de routine est plus efficace lorsque tous les élèves et le personnel y participent. Si le test est volontaire, les familles qui optent sont probablement les mêmes familles qui suivent également d'autres précautions COVID-19, telles que le port de masques dans les espaces publics. Mais les écoles qui instituent ces programmes ont eu du mal à tout, de la collecte de formulaires de consentement faciles à égarer auprès des élèves à l'obtention du consentement en premier lieu de certains parents.

Les programmes pilotes de la Fondation Rockefeller ont révélé que, même lorsque les familles et le personnel scolaire exprimaient leur soutien aux tests dans l'abstrait, il était beaucoup plus difficile de faire participer les gens à un régime de test spécifique. Par exemple, les taux d'adhésion du personnel sur les six sites pilotes de la fondation variaient de 25 % à Tulsa, en Oklahoma, à 100 % à Los Angeles.

Pour augmenter la proportion d'élèves qui se font tester, certaines écoles utilisent une stratégie de non-participation. Au lieu que les étudiants aient besoin d'un formulaire de consentement pour se faire tester, ils sont automatiquement inscrits aux tests et ont besoin d'un formulaire d'autorisation pour sortir du programme. Baltimore a utilisé cette stratégie, dit Perkinson. La ville de New York a également piloté une stratégie de retrait au cours de l'année scolaire 2020-2021, exigeant que tous les élèves qui ont assisté aux cours en personne participent à des tests aléatoires hebdomadaires – essentiellement un taux de participation de 100 %. À l'automne 2021, cependant, les tests sont devenus opt-in au lieu de opt-out. Moins d'un quart des étudiants s'étaient inscrits au 6 octobre.

Dans certaines parties du pays où les mesures de sécurité liées au COVID-19 dans les écoles sont devenues intensément politiques, convaincre les gens de s'inscrire peut être difficile. L'automne 2021 a vu de nombreuses protestations de parents contre ces mesures - allant des foules en colère lors des réunions de PTA scolaires à des familles individuelles retirant leurs enfants des écoles publiques.

Les programmes de tests de routine n'ont pas fait l'objet du même degré d'examen minutieux que les mandats de masque ou les exigences de vaccination. Mais « les tests ont été politisés autant que tous les autres aspects de la réponse à cette pandémie », a déclaré Broadhurst. Certains des programmes pilotes de Rockefeller ont rencontré des « familles et des membres de la communauté qui ne voyaient pas vraiment la valeur des tests et ne pensaient pas vraiment que les écoles devraient se consacrer aux tests », explique Vohra.

Il n'y a pas que de la politique non plus. "Les tests ne peuvent pas se faire dans le vide", déclare Broadhurst. Si un élève est positif, non seulement cet élève n'est pas scolarisé pendant deux semaines, mais aussi toute une famille peut être sans travail afin de mettre en quarantaine et de s'occuper de cet enfant, perdant ainsi un revenu crucial. Cela crée une tension entre les mesures de santé publique et la sécurité économique, dit Broadhurst.

Garder un œil sur l'objectif

Malgré les nombreux défis des tests de routine, les chefs d'établissement et les chercheurs qui travaillent sur les programmes de test COVID-19 de la maternelle à la 12e année sont optimistes quant au potentiel de cette stratégie au cours de l'année scolaire en cours et au-delà.

« C'est la santé publique ; ce n'est pas public parfait », dit Perkinson. Si une école n'est pas en mesure de répondre à un critère de test idéal pour réduire la transmission, chaque test individuel est toujours une victoire, dit-elle. Chaque résultat positif peut identifier un cas avant qu'il ne se transforme en épidémie.

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