Remarques: les calculs supposent une taille de pool maximale de cinq tests. Source: Christopher Bilder et Brianna Hitt, Covidexitstrategy.org

Les Américains attendent plus longtemps pour récupérer les résultats de leurs tests de coronavirus, les principaux laboratoires rapportant des délais de traitement allant jusqu'à deux semaines. La capacité de test n'a pas réussi à suivre le rythme de la demande croissante, mais les chercheurs en santé publique pensent qu'ils ont un moyen d'augmenter rapidement et fortement la capacité dans de nombreux États.

Au lieu d'exécuter un test pour chaque personne, les laboratoires pourraient regrouper les tests de petits groupes de personnes et les analyser tous en même temps. Étant donné que 98,9% des personnes qui passent actuellement des tests dans l'État de New York n'ont pas de coronavirus, la plupart de ces tests regroupés seraient négatifs. Pour ceux qui reviennent positifs, les tests peuvent être réexécutés un par un avec des parties inutilisées des échantillons d'origine, obtenant les mêmes résultats en utilisant moins de ressources.

« Cela peut fonctionner, et cela fonctionne », a déclaré Chris Bilder, statisticien à l'Université du Nebraska, qui a beaucoup écrit sur les tests groupés. « Il a été utilisé de nombreuses manières différentes et, tant que la prévalence de la maladie est faible, vous en bénéficierez. »

M. Bilder et ses collègues estiment que trois États – le Connecticut, le Maine et le Vermont – pourraient quadrupler leur capacité de test grâce à la mise en commun. Un quatrième, New York, pourrait atteindre presque ce niveau, ajoutant 294% de capacité. Sept autres États, principalement dans le nord-est mais également à Hawaï et au Michigan, pourraient plus que tripler leur capacité.

Les statisticiens du gouvernement ont eu cette idée dans les années 1940, lorsqu'ils avaient besoin d'un moyen plus efficace de dépister la syphilis des conscrits de la Seconde Guerre mondiale. Cela est soudainement devenu particulièrement pertinent.

Dans un article de 1943 intitulé « La détection des membres défectueux de grandes populations », l'économiste Robert Dorfman a écrit que cela pourrait « permettre de réaliser d'importantes économies d'efforts et de dépenses lorsqu'une élimination complète des unités défectueuses est nécessaire.

Jusqu'à présent, les tests groupés étaient généralement réservés aux laboratoires de santé publique qui avaient besoin d'un moyen peu coûteux de dépister des milliers d'échantillons pour les maladies sexuellement transmissibles, tests qui nécessitent des produits chimiques coûteux. Ces dernières semaines, la Food and Drug Administration a permis à un grand laboratoire médical de mettre en commun les tests de coronavirus, car l'administration Trump a encouragé l'adoption de la pratique. À l'étranger, la technique est plus populaire. Étant donné que les laboratoires collectent généralement plus d'échantillons qu'ils n'en ont besoin, ils disposent de suffisamment de matériel pour effectuer une seconde analyse si nécessaire sans que la personne ne revienne.

« Nous travaillons vraiment pour augmenter la mise en commun » la coordinatrice de la réponse aux coronavirus de la Maison Blanche. Elle fait partie de plusieurs hauts responsables de la santé qui encouragent cette approche. « Nous savons que cela peut augmenter considérablement notre débit. »

Quest Diagnostics n'a jamais regroupé de tests pour d'autres maladies, mais a commencé à le faire ce mois-ci pour le coronavirus dans ses laboratoires de Marlborough, dans le Massachusetts, et de Chantilly, en Virginie. Le laboratoire médical traite 130000 tests chaque jour, soit environ un sixième de tous ceux pris aux Etats-Unis. Ses temps d'attente moyens sont passés de quelques jours au début de juin à une semaine à la fin de juillet.

Le laboratoire teste maintenant quatre résultats à la fois pour des échantillons provenant du nord-est, où la prévalence des coronavirus est faible et où il existe le plus grand potentiel pour augmenter la capacité. « Si vous mettez quatre échantillons dans un puits, et qu’ils sont tous négatifs, vous venez d’obtenir quatre fois la capacité », a déclaré James Davis, vice-président exécutif de Quest Diagnostics.

M. Davis s'attend à ce que cela libère davantage de tests pour les zones les plus durement touchées du Sud et accélère la communication des résultats dans les deux régions.

« La demande dans le sud-est – Floride, Géorgie, Caroline du Sud – est très élevée et nous ne pouvons pas la gérer localement », a-t-il déclaré.

L’avantage de la mise en commun dépend du taux de test positif de l’État

Augmentation potentielle

en capacité de test

Les États dont les taux de tests positifs sont faibles ont la capacité d’augmenter considérablement leur capacité de test. L'augmentation est beaucoup plus faible parmi les États ayant des taux de test plus élevés.

L’avantage de la mise en commun dépend du taux de test positif de l’État

Augmentation potentielle

en capacité de test

Les États dont les taux de tests positifs sont faibles ont la capacité d’augmenter considérablement leur capacité de test. L'augmentation est beaucoup plus faible parmi les États ayant des taux de test plus élevés.

Augmentation potentielle

en capacité de test

L’avantage de la mise en commun dépend du taux de test positif de l’État

Les États dont les taux de tests positifs sont faibles ont la capacité d’augmenter considérablement leur capacité de test. L'augmentation est beaucoup plus faible parmi les États ayant des taux de test plus élevés.

Remarque: taux de tests positifs de l'État au 23 juin 2020. Source: Christopher Bilder et Brianna Hitt, Covidexitstrategy.org

Quest n'a pas exploré la mise en commun de groupes plus importants, ce qui pourrait générer des gains de capacité encore plus importants. Les chercheurs craignent que, à mesure que la taille d'une piscine augmente, le test puisse perdre sa sensibilité et manquer certains cas où les patients ont une charge virale très faible, généralement très tôt ou tard dans leurs infections. Les chercheurs allemands ont regroupé jusqu'à 30 échantillons, mais notent que « des échantillons uniques positifs à la limite pourraient échapper à la détection dans de grands pools ».

Aux États-Unis, la première approbation d'un test de coronavirus groupé est arrivée au Nebraska. Les chercheurs du laboratoire de santé publique de l'État ont pu montrer le F.D.A. qu'il pouvait exécuter cinq tests à la fois sans aucune diminution de la précision. Le Nebraska a utilisé ce test groupé pour la surveillance de la santé publique lorsque les cas étaient faibles là-bas, mais il a dû revenir aux tests individuels lorsque le virus s'est répandu dans les groupes qu'il testait, comme les travailleurs de l’emballage de viande.

Le Dr Steven Hinrichs, directeur du département de pathologie et de microbiologie du centre médical de l'Université du Nebraska, a déclaré que son équipe avait commencé à manquer de faibles résultats positifs alors qu'elle dépassait un pool de cinq tests à l'aide d'un test développé par les Centers for Disease. Contrôle et prévention. « Nous ne voulions manquer personne », a déclaré le Dr Hinrichs. « En le fixant à cinq, nous n'avons raté personne. » Son équipe étudie actuellement si les versions mises en commun d'autres protocoles de test pourraient devenir plus volumineuses et rester précises.

Un quart des tests de coronavirus de l'Arizona reviennent maintenant positifs. Il n'obtiendrait qu'une augmentation d'environ 10% de la capacité avec la mise en commun, probablement pas assez pour justifier la mise en place d'un nouveau système. Le Vermont a le taux de positivité des coronavirus le plus bas du pays et pourrait augmenter sa capacité de test de 326% en utilisant la mise en commun, selon les estimations de M. Bilder.

Dans la pratique, ces gains pourraient aider à accélérer les tests dans d'autres endroits: environ un tiers des tests de coronavirus sont actuellement effectués par deux sociétés de laboratoire nationales, qui expédient souvent des échantillons dans tout le pays pour accélérer le temps de traitement.

Les tests groupés peuvent être particulièrement utiles pour tester les groupes à faible risque de maladie. Les employeurs, les campus universitaires ou les équipes sportives professionnelles désireux d'identifier les personnes infectées avant le début d'une épidémie pourraient utiliser des tests groupés pour dépister régulièrement un grand nombre de personnes, sans utiliser les fournitures de test nécessaires pour les personnes présentant des symptômes ou une exposition connue au virus. Le Colby College dans le Maine, par exemple, a annoncé son intention de tester les étudiants sur le campus deux fois par semaine cet automne.

Le centre médical de l'Université du Nebraska espère utiliser des tests groupés pour dépister les patients qui recherchent des chirurgies électives à l'hôpital. Une clinique de santé en Allemagne a déjà utilisé cette technique pour dépister ses travailleurs.

Dans la plupart des situations où des tests groupés ont été utilisés au fil des ans – pour le dépistage de maladies rares dans le sang ou pour les soldats pour les maladies sexuellement transmissibles – l'objectif était de réduire les coûts. Cela peut ne pas se produire avec les tests de coronavirus groupés: Quest, au moins, prévoit de facturer aux compagnies d'assurance le même prix pour son nouveau test groupé que si chaque test était exécuté individuellement. Mais en raison de la pénurie de matériel et de machines de test, la mise en commun pourrait permettre de réaliser un autre type d'économies, en permettant à plus de personnes d'obtenir des résultats avec la même quantité de fournitures de test.