WASHINGTON (AP) – Les personnes âgées restent les plus à risque de mourir alors que le nouveau coronavirus continue de se déchaîner dans le monde, mais elles sont loin d'être les seules vulnérables. Un des nombreux mystères: les hommes semblent se porter moins bien que les femmes.

Et comme les cas montent en flèche aux États-Unis et en Europe, il devient de plus en plus clair que votre état de santé avant le début de la pandémie joue un rôle clé dans la façon dont vous vous comportez, quel que soit votre âge.

La majorité des personnes qui reçoivent COVID-19 présentent des symptômes légers ou modérés. Mais « majorité » ne signifie pas « tout », et cela soulève une question importante: qui devrait s'inquiéter le plus du fait qu'ils seront parmi les personnes gravement malades ? Bien qu'il faudra des mois avant que les scientifiques aient suffisamment de données pour dire avec certitude qui est le plus à risque et pourquoi, les chiffres préliminaires des premiers cas dans le monde commencent à donner des indices.

PAS SEULEMENT LES VIEUX QUI SONT MALADES

Les seniors sont sans aucun doute les plus durement touchés par COVID-19. En Chine, 80% des décès sont survenus chez des personnes dans la soixantaine ou plus, et cette tendance générale se joue ailleurs.

Le vieillissement de la population signifie que certains pays sont confrontés à un risque particulier. L'Italie a la deuxième population la plus ancienne du monde après le Japon. Alors que les taux de mortalité fluctuent énormément au début d'une épidémie, l'Italie a signalé jusqu'à présent que plus de 80% des décès concernaient les 70 ans et plus.

Mais, « l'idée qu'il s'agit purement d'une maladie qui cause la mort chez les personnes âgées, nous devons être très, très prudents », a averti le Dr Mike Ryan, chef des urgences de l'Organisation mondiale de la santé.

Jusqu'à 10% à 15% des personnes de moins de 50 ans ont une infection modérée à sévère, a-t-il déclaré vendredi.

Même s'ils survivent, les personnes d'âge moyen peuvent passer des semaines à l'hôpital. En France, plus de la moitié des 300 premières personnes admises en réanimation avaient moins de 60 ans.

« Les jeunes ne sont pas invincibles », a ajouté Maria Van Kerkhove de l'OMS, affirmant que davantage d'informations sont nécessaires sur la maladie dans tous les groupes d'âge.

L'Italie a indiqué qu'un quart de ses cas jusqu'à présent concernaient des personnes âgées de 19 à 50 ans. En Espagne, un tiers ont moins de 44 ans. Aux États-Unis, le premier instantané des cas du Centers for Disease Control and Prevention, dont 29% étaient âgés de 20 à 44.

Ensuite, il y a le casse-tête des enfants, qui représentent à ce jour une petite fraction du nombre de cas dans le monde. Mais alors que la plupart ne semblent que légèrement malades, dans la revue Pediatrics, les chercheurs ont retrouvé 2100 enfants infectés en Chine et noté un décès, un adolescent de 14 ans, et que près de 6% étaient gravement malades.

Une autre question est de savoir quel rôle les enfants jouent dans la propagation du virus: « Il est urgent d'étudier plus en détail le rôle des enfants dans la chaîne de transmission », ont écrit des chercheurs de l'Université Dalhousie du Canada dans The Lancet Infectious Diseases.

LES CONDITIONS DE SANTÉ LES PLUS DANGEREUSES

Mettre de côté l'âge: la santé sous-jacente joue un grand rôle. En Chine, 40% des personnes qui avaient besoin de soins intensifs avaient d'autres problèmes de santé chroniques. Et là, les décès étaient les plus élevés chez les personnes atteintes de maladies cardiaques, de diabète ou de maladies pulmonaires chroniques avant d'avoir reçu COVID-19.

Des problèmes de santé préexistants peuvent également augmenter le risque d'infection, comme les personnes dont le système immunitaire est affaibli, notamment à cause d'un traitement contre le cancer.

D'autres pays voient maintenant comment la santé pré-pandémique joue un rôle, et d'autres menaces de ce type sont susceptibles d'être découvertes. L'Italie a indiqué que sur les neuf premières personnes de moins de 40 ans décédées de COVID-19, sept ont été confirmées comme présentant des « pathologies graves » telles que les maladies cardiaques.

Plus il y a de problèmes de santé, pire ils s'en sortent. L'Italie rapporte également qu'environ la moitié des personnes décédées avec COVID-19 souffraient de trois affections sous-jacentes ou plus, tandis que seulement 2% des décès concernaient des personnes sans maladie préexistante.

Les maladies cardiaques sont un terme très large, mais jusqu'à présent, il semble que les personnes les plus à risque aient des maladies cardiovasculaires importantes telles que l'insuffisance cardiaque congestive ou des artères sévèrement raidies et obstruées, a déclaré le Dr Trish Perl, chef des maladies infectieuses au UT Southwestern Medical Center.

Toute sorte d'infection a tendance à rendre le diabète plus difficile à contrôler, mais il n'est pas clair pourquoi les diabétiques semblent être particulièrement à risque avec COVID-19.

Les risques pour les moins sains peuvent avoir quelque chose à voir avec la façon dont ils résistent si leur système immunitaire réagit de manière excessive au virus. Les patients qui meurent semblaient souvent s'améliorer après une semaine environ pour se détériorer soudainement – souffrant d'une inflammation nuisible aux organes.

Quant aux problèmes pulmonaires préexistants, « cela se produit vraiment chez les personnes qui ont moins de capacité pulmonaire », a déclaré Perl, en raison de maladies telles que la MPOC – maladie pulmonaire obstructive chronique – ou la fibrose kystique.

L'asthme figure également sur la liste des préoccupations. Personne ne connaît vraiment le risque d'asthme très léger, bien que même les infections respiratoires de routine laissent souvent les patients utiliser leurs inhalateurs plus souvent et qu'ils auront besoin d'une surveillance avec COVID-19, a-t-elle déclaré. Qu'en est-il d'un épisode antérieur de pneumonie ? À moins que cela ne soit suffisamment grave pour vous mettre sous ventilateur, cela seul n'aurait pas dû causer de dommages persistants importants, a-t-elle déclaré.

LE MYSTÈRE DU GENRE

Le déséquilibre entre les sexes ne devrait peut-être pas être une surprise: lors des précédentes flambées de SRAS et de MERS – cousines de COVID-19 – les scientifiques ont remarqué que les hommes semblaient plus sensibles que les femmes.

Cette fois-ci, un peu plus de la moitié des décès dus au COVID-19 en Chine concernaient des hommes. D'autres parties de l'Asie ont connu des chiffres similaires. Puis l'Europe a également repéré ce que le Dr Deborah Birx, coordinatrice du coronavirus de la Maison Blanche, a qualifié de tendance préoccupante.

En Italie, où les hommes représentent jusqu'à présent 58% des infections, les décès masculins dépassent les décès féminins et le risque accru commence à 50 ans, selon un rapport du groupe de surveillance italien COVID-19.

Le CDC américain n'a pas encore publié de détails. Mais un rapport sur les près de 200 premiers patients britanniques admis en soins intensifs a révélé qu'environ les deux tiers étaient des hommes.

Un suspect: à l'échelle mondiale, les hommes sont plus susceptibles d'avoir fumé plus fortement et pendant plus longtemps que les femmes. Le Centre européen de prévention et de contrôle des maladies encourage la recherche sur le lien entre le tabagisme et COVID-19.

Les hormones peuvent également jouer un rôle. En 2017, des chercheurs de l'Université de l'Iowa ont infecté des souris avec le SRAS et, comme cela s'était produit chez les humains, les hommes étaient plus susceptibles de mourir. L'œstrogène semblait protecteur – lorsque leurs ovaires ont été retirés, les décès chez les souris femelles ont bondi, a rapporté l'équipe dans le Journal of Immunology.