KABOUL, Afghanistan – Les talibans ont attaqué samedi plusieurs provinces du nord de l'Afghanistan, envahissant de grandes parties d'un district alors même que les diplomates américains exprimaient l'optimisme qu'un processus de paix au point mort à cause de la libération des prisonniers revenait sur la bonne voie.

Les insurgés ont lancé des attaques majeures dans trois provinces du nord – à Kunduz, dont la capitale a été envahie par les talibans à plusieurs reprises ces dernières années, ainsi qu'à Faryab et Badakhshan. Certains des pires combats ont eu lieu dans la province du Badakhshan, où les insurgés ont pris le contrôle d'une grande partie du district de Yamgan et infligé de lourdes pertes aux forces afghanes dans un autre district, Jurm.

Les talibans attaquent l'Afghanistan au milieu d'une menace grandissante de coronavirus

Amanullah Iman, qui dirige la branche exécutive du bureau du district de Yamgan, a déclaré que des centaines de combattants talibans avaient attaqué peu après l'aube et capturé le centre du district après trois heures de combats. « Il y avait cinq avant-postes dans le centre du district de Yamgan, et les talibans les ont tous capturés », a déclaré M. Iman. «Les forces de sécurité se sont échappées vers une base militaire dans une autre partie de ce quartier.

Les combats font rage malgré un appel à un cessez-le-feu pour raisons humanitaires afin de ralentir la propagation du coronavirus à travers le pays.

Bien que les talibans disent avoir lancé une campagne de santé publique pour lutter contre le virus, ils ont également lancé plus de 300 attaques au cours de la semaine dernière dans la douzaine de provinces afghanes qui ont signalé des cas positifs. La capitale, Kaboul, ainsi que la ville occidentale de Herat, qui a le plus grand nombre de cas car elle partage une frontière poreuse avec l'Iran durement touché, ont fait l'objet d'un verrouillage partiel.

«Pendant la journée, nous combattons le coronavirus. La nuit, nos frères, les talibans. Le matin, nous tenons des réunions sur le coronavirus. Dans l'après-midi, sur la sécurité », a expliqué Naqibullah Faiq, médecin et gouverneur de la province de Faryab, où les talibans ont tenté de envahir le district d'Almar pendant les jours de combats.

« Cela pourrait être la guerre la plus stupide de l'histoire du monde – que le monde va se mettre en quarantaine, et nous sommes en train de nous battre les uns contre les autres », a-t-il déclaré.

Dans le district de Jurm, les responsables craignaient initialement que les Taliban n'aient tué des dizaines de forces afghanes après que les attaques aient laissé plus de 30 soldats disparus. Mais vers midi, 20 des soldats disparus se sont rendus au centre du district, selon Abdullah Naji Nazari, membre du conseil provincial de Badakhshan.

« Ils m'ont dit que les talibans avaient tué 10 des soldats portés disparus et que trois soldats avaient été faits prisonniers », a déclaré M. Nazari.

Dans la province de Kunduz, les Taliban ont lancé des attaques dans le district d'Ali Abad, où deux policiers ont été tués. Depuis quelques jours, des combats intermittents ont également été signalés à la périphérie de la ville de Kunduz.

La violence continue même lorsque des diplomates américains et des responsables afghans ont fait état de progrès concernant les plans de libération des prisonniers et les préparatifs de négociations directes entre les Taliban et le gouvernement afghan. Les deux étapes sont énoncées dans un accord signé entre les talibans et les États-Unis le mois dernier, mais ces étapes ont été retardées par des désaccords et compliquées en raison des restrictions de voyage autour de la pandémie. Et les deux semblent être négociés jusqu'au fil.

Dans le cadre de l'accord, jusqu'à 5 000 prisonniers talibans doivent être libérés en échange d'un millier de prisonniers afghans détenus par les insurgés. Après que le gouvernement du président Ashraf Ghani a exprimé son désaccord avec véhémence, les détails d'une libération progressive ont été réglés avec les talibans lors des négociations tenues la semaine dernière par vidéoconférence.

La libération des prisonniers devrait commencer le 31 mars. Pourtant, un porte-parole du Conseil de sécurité nationale de l'Afghanistan a déclaré samedi qu'il pensait que les Taliban n'avaient pas vraiment 1 000 prisonniers afghans sous leur contrôle pour réaliser l'échange. Les talibans, en retour, ont affirmé que leurs prisonniers de la prison de Bagram, un ancien centre de détention américain transféré au gouvernement afghan, avaient soudainement commencé à subir un traitement brutal du genre « jamais vu ces dernières années ».

Vendredi, le gouvernement afghan a enfin annoncé l’équipe qu’il a choisie pour représenter le pays dans ses négociations avec les talibans: 16 hommes et 5 femmes dirigés par l’ancien chef du renseignement du pays, Masoom Stanekzai.

L’accord sur une équipe de négociation a nécessité près d’un an d’efforts et de consultations avec différentes factions, et a été entravé par une crise électorale qui a divisé le gouvernement du pays. M. Ghani a été déclaré vainqueur et son principal rival, Abdullah Abdullah, s'est également juré président. Les Taliban, dans un communiqué, ont noté que l’équipe de négociation du gouvernement afghan n’était pas inclusive et n’avait pas été soutenue par une grande partie de la faction – une déclaration qui semblait conduire à un désaccord et exploiter les divisions.

Les États-Unis ont coupé 1 milliard de dollars d'aide au gouvernement parce que les deux hommes n'ont pas pu régler leurs désaccords, qui ont menacé de faire dérailler le plan de paix américain qui offre une sortie de la longue guerre.

Vendredi, le chef de la diplomatie américaine à la tête des efforts de paix, l'ambassadeur Zalmay Khalilzad, s'est félicité de l'annonce d'une équipe de négociation.

« Ce consensus est une étape significative qui rapproche considérablement les parties des négociations intra-afghanes », a déclaré M. Khalilzad.

Najim Rahim et David Zucchino ont contribué au reportage.