Les responsables taïwanais s'inquiètent de savoir si une grave épidémie de Covid-19 pourrait compromettre le rôle essentiel de l'île dans la chaîne d'approvisionnement mondiale en semi-conducteurs. Mais il existe une autre menace pour l'industrie qui, selon les experts, pourrait avoir des conséquences encore plus drastiques : la crise climatique.C. Kwok/Bloomberg/

Le lit du réservoir asséché du deuxième réservoir de Baoshan à Hsinchu, à Taïwan, le mercredi 7 avril 2021. Les usines de copeaux de Taïwan ont fait appel à des camions-citernes plus tôt cette année pour assurer l'approvisionnement pendant une sécheresse causée par l'absence de pluies de mousson. Billy H.C. Kwok/

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Le deuxième réservoir de Baoshan dans le nord de Taïwan, qui alimente en eau TSMC et d'autres fabricants de puces du parc scientifique de Hsinchu, n'a qu'environ 30 % de son stockage d'eau normal, même après le début de la saison des moussons en mai.

Taïwan – qui représente plus de la moitié de la production mondiale de chips – est aux prises depuis des mois avec sa pire sécheresse en plus de 50 ans, un événement qui, selon les experts, pourrait devenir plus fréquent en raison des effets du changement climatique.

"Il y a clairement une pression dans l'industrie des semi-conducteurs", a écrit jeudi Mark Williams, économiste en chef pour l'Asie chez Capital Economics, dans une note faisant référence aux pénuries d'eau et aux cas de coronavirus, ainsi qu'aux pannes de courant continues.

Les fabricants du monde entier ont déjà eu du mal à sécuriser leurs approvisionnements en semi-conducteurs, retardant la production et la livraison des marchandises. Si Taïwan est durement touchée, la situation pourrait empirer, étant donné l'importance de l'île dans la contribution à l'approvisionnement mondial en puces.

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La Taiwan Semiconductor Manufacturing Company, basée à Hsinchu, dans le nord-ouest de Taïwan, produit actuellement les puces informatiques les plus avancées au monde.

La catastrophe environnementale a déjà été un défi pour les fabricants de puces de l'île, y compris le leader de l'industrie Taiwan Semiconductor Manufacturing Company. TSMC a déclaré utiliser 156 000 tonnes d'eau par jour pour produire ses chips, l'équivalent d'environ 60 piscines olympiques.

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L'eau est utilisée pour nettoyer des dizaines de couches de métal qui entrent dans la composition d'un semi-conducteur.

"Dans une puce, il y a beaucoup de milliards de transistors, et nous avons besoin de beaucoup de couches métalliques pour interconnecter tous les signaux", a déclaré Jefferey Chiu, ingénieur électricien à l'Université nationale de Taiwan.

"Nous devons nettoyer la surface encore et encore une fois chaque processus terminé", a déclaré Chiu.

Les autorités taïwanaises ont limité l'approvisionnement en eau du robinet à travers l'île en réponse à la sécheresse.

TSMC a déjà tenté de remédier à la pénurie en transportant de l'eau par camion et en augmentant les taux de recyclage.

"Nous avons des procédures d'intervention détaillées pour gérer les pénuries d'eau à différentes étapes", a-t-il déclaré. "Grâce à nos mesures existantes de conservation de l'eau, nous sommes en mesure de gérer les exigences actuelles de réduction de la consommation d'eau du gouvernement, sans aucun impact sur nos opérations."

La technologie indispensable

Les puces à semi-conducteurs sont un élément indispensable de tout, des smartphones et des voitures aux machines à laver.

Les puces super avancées sont difficiles à fabriquer en raison du coût élevé de développement et des connaissances requises pour les fabriquer, ce qui signifie qu'une grande partie de la production est concentrée entre une poignée de fournisseurs.

TSMC est le plus grand sous-traitant de puces au monde, et ses installations de fabrication coûteuses fournissent de nombreuses entreprises - dont Apple, Qualcomm et Nvidia - qui peuvent concevoir leurs propres puces, mais n'ont pas les ressources pour les fabriquer.

La technologie de pointe de la société taïwanaise en a également fait un acteur clé alors que les États-Unis et la Chine s'engagent dans une rivalité acharnée pour développer les technologies de pointe du futur, telles que l'intelligence artificielle, la 5G et le cloud computing.

" TSMC est la clé de nombreuses entreprises différentes ", a déclaré Alan Priestley, vice-président analyste chez Gartner."

Approvisionnement limité

L'industrie mondiale des semi-conducteurs subit actuellement de fortes pressions. Les puces ont été rares ces derniers temps, en grande partie à cause de la demande volatile causée par la pandémie, des sanctions américaines contre les entreprises technologiques chinoises et des conditions météorologiques extrêmes. Un nombre croissant d'entreprises technologiques ont signalé des difficultés à sécuriser les semi-conducteurs, ce qui, selon les analystes, pourrait retarder la production ou augmenter les prix payés par les consommateurs.

Cela rend toute menace pour la production de Taïwan d'autant plus importante à contenir.

Outre la sécheresse, les responsables ont également exprimé leur inquiétude concernant l'épidémie de coronavirus de l'île autonome, qui a commencé le mois dernier et est depuis devenue la pire depuis le début de la pandémie.

James Lee, directeur général du Bureau culturel et économique de Taipei à New York, a déclaré à Bloomberg le mois dernier que l'industrie pourrait faire face à des "problèmes logistiques" alors qu'il appelait les États-Unis à expédier des vaccins à Taïwan. "Nous espérons que la communauté internationale pourra aider à libérer des vaccins dès que possible pour aider à contrôler l'épidémie."

TSMC a déclaré le mois dernier que deux de ses employés avaient reçu un diagnostic de Covid-19, bien qu'il ait déclaré que les opérations se sont poursuivies comme d'habitude. Et Chiu, l'ingénieur de l'Université nationale de Chengchi, a déclaré que de nombreuses entreprises seront probablement en mesure d'atténuer les risques, car le processus de fabrication des puces est hautement automatisé et les fabricants ont séparé les employés en groupes pour limiter toute propagation du virus.

Pourtant, au moins cinq fabricants de semi-conducteurs au sud-ouest de la capitale Taipei ont été contraints de suspendre certaines opérations car les travailleurs migrants tombent malades.

King Yuan Electronics, l'un des principaux fournisseurs de services de test et d'emballage de semi-conducteurs, a dû suspendre ses activités pendant deux jours le week-end dernier après que plus de 200 membres du personnel se soient révélés positifs. la source d'information officielle de l'île. Tous les travailleurs migrants, soit environ 30% des 7 000 travailleurs de l'entreprise, ont été placés en quarantaine pendant deux semaines après qu'un groupe de virus a été signalé dans leurs dortoirs.

Alors que le roi Yuan a déclaré avoir déployé plus de travailleurs taïwanais sur ses lignes de production, il a averti que les usines ne pouvaient fonctionner qu'à une capacité limitée.

Les données d'avril sur les commandes mondiales de semi-conducteurs suggèrent que "les contraintes de capacité persisteront", a écrit Williams de Capital Economics le mois dernier, notant qu'il y avait eu beaucoup plus de commandes que d'exportations en provenance de Taïwan.

"Cela ne continuera pas indéfiniment : les commandes de semi-conducteurs le mois dernier étaient 74% plus élevées qu'avant la pandémie, ce qui n'est pas durable", a déclaré Williams, ajoutant que le carnet de commandes "prendra un certain temps à se résorber".

Conséquences à long terme

Les experts disent que le problème de pénurie d'eau, quant à lui, pourrait s'aggraver à l'avenir. Le changement climatique entraînera probablement moins de précipitations à Taïwan au cours des prochaines décennies, ce qui pourrait entraîner des sécheresses plus fréquentes, selon Hsu Huang-hsiung, chercheur en climatologie à l'Academia Sinica.

Cette année a donc fourni une bonne occasion de tester la durabilité de notre industrie des semi-conducteurs", a déclaré Hsu.

Cela pourrait potentiellement limiter le développement de puces avancées à Taïwan, selon Chiu. En effet, à mesure que la technologie derrière les semi-conducteurs devient plus sophistiquée, les fabricants de puces auront besoin de plus d'eau pendant les processus chimiques nécessaires à leur fabrication.

Les pénuries d'eau ne sont pas non plus le seul problème environnemental en jeu. Les pannes de courant causées par une demande croissante d'électricité à Taïwan ont également étouffé la production. TSMC a déclaré que les pannes de courant ont même affecté certaines de ses installations. Mais d'un autre côté, nous devons produire plus d'électricité", a déclaré Hsu, ajoutant que les entreprises taïwanaises de semi-conducteurs devront investir dans davantage d'énergies renouvelables pour assurer un avenir durable.

TSMC a déclaré qu'il travaillait déjà à consolider son approvisionnement énergétique en s'associant à des centrales solaires et des parcs éoliens à travers l'île. L'année dernière, elle a annoncé son intention d'alimenter sa production entièrement à l'aide d'énergies renouvelables d'ici 2050.

  • Will Ripley, Hanna Ziady, Clare Duffy et Jill Disis ont contribué à ce rapport
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