LONDRES – Le Premier ministre Boris Johnson a été placé en soins intensifs lundi, un tournant inquiétant dans sa bataille de 10 jours avec le coronavirus et la preuve la plus flagrante à ce jour de la façon dont le virus a menacé l'establishment politique britannique et a plongé son nouveau gouvernement dans le bouleversement.

Le gouvernement a déclaré que la décision était une précaution et qu'il avait été de bonne humeur plus tôt dans la journée. Mais avec les aides de M. Johnson qui ont divulgué peu de détails sur son état, la nation a tenu une veille tendue lundi soir, espérant le meilleur et connaissant, ensemble, les mystères effrayants de cette maladie.

Avec des symptômes de coronavirus, Boris Johnson est transféré en soins intensifs à l'hôpital

Signe de la gravité de la situation, Downing Street a déclaré lundi dans un communiqué que M. Johnson avait demandé au ministre des Affaires étrangères, Dominic Raab, de le remplacer «si nécessaire». La livre sterling a chuté face au dollar après que les investisseurs ont réagi aux nouvelles.

Après avoir noté plus tôt dans la journée que le Premier ministre recevait toujours des papiers officiels, les assistants de M. Johnson ont dit qu'il avait été transféré à l'unité de soins intensifs au cas où il aurait besoin d'un ventilateur pour l'aider à se rétablir. Tous les patients en soins intensifs ne sont pas ventilés, ont déclaré des experts médicaux, mais bon nombre d'entre eux – ou du moins reçoivent de l'oxygène. Le Premier ministre reste conscient, ont déclaré des responsables.

Pour M. Johnson, 55 ans, ce fut un renversement particulièrement cruel. Il y a à peine quatre mois, il a conçu la plus grande victoire du Parti conservateur depuis Margaret Thatcher en 1987, a tenu sa promesse de retirer la Grande-Bretagne de l'Union européenne et a lancé un ambitieux programme économique pour transformer son pays divisé.

Maintenant, M. Johnson, un phénomène politique dont la carrière a toujours eu une qualité de vif-argent, se retrouve dans une bataille débilitante après avoir contracté un virus qu'il a d'abord vu avec une nonchalance caractéristique.

Pour la Grande-Bretagne, qui était si récemment sortie de trois ans et demi de paralysie et de polarisation sur le Brexit, la maladie de M. Johnson replonge le pays dans l'incertitude que les Britanniques pensaient avoir laissée.

Lorsque le Premier ministre a annoncé le 27 mars qu'il avait été testé positif au virus, il a insisté sur le fait qu'il resterait fermement en charge de la réponse du gouvernement au virus, présidant les réunions quotidiennes de crise par vidéo tout en s'isolant.

Jusqu'à présent, la performance avait parfois été précaire: le gouvernement a d'abord débattu de la manière agressive qu'il tenterait de freiner la propagation du pathogène. Cela a contribué à un programme de tests inadéquat et mal organisé et a renforcé la réticence de M. Johnson à imposer un verrouillage strict à son pays.

Ces dernières semaines, M. Johnson avait semblé plus aux commandes. La Grande-Bretagne s'est engagée à tester 100 000 personnes par jour d'ici la fin de ce mois. Et le Premier ministre est devenu un ardent défenseur de la distanciation sociale, sans relâche.

Même après que M. Johnson se soit isolé dans son appartement à côté du 10 Downing Street, il a publié vendredi une vidéo tremblante et portable, dans laquelle il avertissait les gens de ne pas envahir les parcs pendant un week-end de printemps ensoleillé.

Les aides de M. Johnson ont prédit qu'il sortirait de l'isolement ce jour-là. Mais il a dit qu'il courait une température et souffrait de toux. Deux jours plus tard, il a été admis à l'hôpital St Thomas dans le centre de Londres, souffrant toujours de ces symptômes.

Lundi, Downing Street a déclaré dans un communiqué: « Au cours de cet après-midi, l'état du Premier ministre s'est aggravé et, sur les conseils de son équipe médicale, il a été transféré à l'unité de soins intensifs de l'hôpital. »

L'hospitalisation de M. Johnson a coïncidé avec un appel de la reine Elizabeth II pour que les Britanniques affrontent la pandémie avec le stoïcisme et l'autodiscipline dont ils ont fait preuve pendant la Seconde Guerre mondiale. Son rare discours télévisé a rassuré beaucoup de gens, mais à peine une heure plus tard, ils ont été secoués par la nouvelle de la détérioration de l'état de M. Johnson.

Lundi, le gouvernement a tenté de donner une bonne image de la situation. M. Raab a déclaré lors d'une conférence de presse que M. Johnson était de bonne humeur après une nuit confortable à l'hôpital, à une courte distance de Downing Street. Il a dit que M. Johnson restait « responsable » du gouvernement et travaillait depuis son lit d'hôpital.

Mais M. Raab, qui a présidé la réunion quotidienne sur les coronavirus lundi matin, a admis qu'il n'avait pas parlé au Premier ministre depuis samedi. Le manque de détails sur l'état du Premier ministre ou tout signe de communication continue entre lui et M. Raab a aggravé le malaise.

M. Johnson a écrit de l'hôpital sur Twitter qu'il avait subi « quelques tests de routine » parce qu'il éprouvait toujours des symptômes. Il a également remercié les agents de santé de s'être occupé de lui.

Dans un message sur Twitter, Andrew Neil, l'un des intervieweurs les plus éminents du pays, a demandé pourquoi M. Johnson n'avait pas parlé à son remplaçant, M. Raab, depuis samedi. « Quelque chose ne va pas ici », a ajouté M. Neil.

En Grande-Bretagne, les patients qui présentent des symptômes du virus sont encouragés à rester à la maison si possible, une politique qui suggère que l'état de M. Johnson a au moins franchi un certain seuil de gravité pour justifier l'admission à l'hôpital à un moment où le service de santé est tendu.

Les politiciens britanniques de tous les horizons politiques ont présenté leurs meilleurs voeux, tout comme le président français, Emmanuel Macron, qui a déclaré qu'il espérait que M. Johnson se rétablirait rapidement. Buckingham Palace a déclaré que Downing Street avait informé la reine de l'état de M. Johnson.

Lindsay Hoyle, présidente de la Chambre des communes, a déclaré dans un communiqué: «C'est une terrible nouvelle. Je sais que les pensées et les prières de tout le monde à la Chambre accompagnent le Premier ministre et sa famille en ce moment. »

Lundi, lors de son briefing quotidien, le président Trump a souhaité bonne chance à M. Johnson. « Les Américains prient tous pour lui », a-t-il dit. «C'est un très bon ami.» Le président a suggéré que les sociétés pharmaceutiques américaines pourraient aider le Premier ministre en fournissant des médicaments thérapeutiques, bien qu'il n'y ait pas encore de traitements éprouvés. Il a également déclaré que lui et d’autres hauts fonctionnaires passeraient plus de tests pour le virus à la lumière du calvaire de M. Johnson.

M. Trump a eu une affinité pour M. Johnson, qu'il considère comme un populiste aux vues similaires. Bien que les deux dirigeants aient des similitudes – y compris leur vision initialement sceptique de la menace posée par le virus – ils sont assez différents. M. Johnson, par exemple, a décrit son approche du virus comme guidée par la science. Lors de conférences de presse, il a généralement fait appel à ses conseillers scientifiques et médicaux – contrairement à M. Trump, qui a constamment promu un médicament antipaludique non prouvé comme traitement potentiel, allant bien au-delà des conseils des médecins et des experts en santé publique.

Le Premier ministre a d'abord éprouvé les symptômes du virus le 26 mars, a été testé ce jour-là et a reçu un résultat positif vers minuit, s'isolant à Downing Street, mais présidant les réunions par liaison vidéo.

Même les personnes atteintes d'infections bénignes peuvent avoir une pneumonie, qui est détectée par tomodensitométrie. Parfois, la maladie devient plus grave au cours de la deuxième semaine – le stade où se trouve actuellement M. Johnson – avec des difficultés respiratoires accrues et une aggravation de la pneumonie. Les analyses de sang peuvent détecter des niveaux d'inflammation très élevés, signe que le système immunitaire peut réagir de manière excessive à l'infection. Le Dr Anthony S. Fauci, directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses, a mis en garde contre le fait que certains patients prennent un virage si soudain pour le pire après une semaine.

Il y a quelques semaines à peine, M. Johnson avait adopté une approche plus laxiste du virus que beaucoup d'autres dirigeants européens. Lors d'une conférence de presse au début du mois de mars, il a décrit la visite d'un hôpital où il a dit qu'il y avait des patients atteints de coronavirus.

«J'ai serré la main de tout le monde, vous serez ravi de savoir», a-t-il déclaré, «et je continue de serrer la main.»

Plus tard, le Premier ministre a hésité à forcer la fermeture des pubs et des restaurants, alors même qu'il demandait aux gens de cesser de les emballer, et il a laissé les écoles ouvertes après que la France et l'Allemagne ont fermé les leurs.

On ne pense pas que le Premier ministre souffre de problèmes de santé préexistants, bien qu'il ait admis avoir eu des difficultés avec son poids, en particulier pendant une période où il a été secrétaire aux Affaires étrangères et a beaucoup voyagé.

En 2018, il a écrit dans un article qu'il avait coupé certains aliments riches en calories car il avait atteint environ 230 livres. Pour la taille de M. Johnson – 5 pieds 9 pouces – ce poids serait médicalement défini comme obèse, et l'obésité augmente le risque d'une maladie plus grave chez les patients atteints de coronavirus.

Plusieurs autres personnalités clés du gouvernement se sont isolées après avoir souffert des symptômes du coronavirus, notamment le secrétaire à la Santé, Matthew Hancock, et le médecin-chef, Chris Whitty, tous deux retournés au travail.

Le prince Charles, fils aîné et héritier de la reine, a souffert de symptômes bénins et s'est mis en quarantaine dans sa résidence en Écosse. Il est sorti de l'isolement la semaine dernière pour dédier, via vidéo, un hôpital de campagne à Londres.

La partenaire de M. Johnson, âgée de 32 ans, Carrie Symonds, qui est enceinte, a révélé samedi qu’elle aussi avait présenté des symptômes.

Lundi, M. Raab a déclaré qu'il était trop tôt pour discuter d'une stratégie de sortie du verrouillage britannique, faisant valoir que l'accent devrait rester sur les mesures de distanciation sociale destinées à freiner la propagation du virus.

Selon des statistiques publiées lundi, plus de 51 000 personnes ont été testées positives pour le virus en Grande-Bretagne et 5 373 personnes sont décédées, bien qu'il y ait une certaine raison d'être optimiste à partir des chiffres qui montrent que le taux d'hospitalisation ralentit.

Denise Grady et Pam Belluck ont ​​contribué au reportage.