AKRON, Ohio - La plupart d'entre nous ont connu une bonne dose d'anxiété au cours de la dernière année à propos de quitter la maison et de risquer une exposition au coronavirus mortel. Mais pour certains d'entre nous, l'anxiété se transforme en un trouble potentiellement durable et débilitant.

Le trouble est connu sous le nom d'agoraphobie et, dans les cas provoqués par la pandémie, implique une incapacité à faire la distinction entre la peur rationnelle du virus et une peur irrationnelle de s'aventurer. Et les psychologues s'attendent à voir plus de cas dans les mois à venir, les femmes et les jeunes adultes étant les plus vulnérables.

Les symptômes d'agoraphobie en augmentation en raison de la pandémie de coronavirus

"Il serait tout à fait compréhensible que la symptomatologie augmente au fur et à mesure que nous ouvrons nos portes et que nous nous sentons plus à l'aise, en sortant et en entrant davantage sur la place, dans l'agora", a déclaré Charles Waehler, professeur de psychologie du counseling à l'Université d'Akron.

psychologue clinicien à la Cleveland Clinic, pour répondre aux questions posées par nos lecteurs. Au fur et à mesure que de plus en plus de personnes sont vaccinées et que la pandémie s'atténue, l'agoraphobie sera-t-elle plus courante ? Comment distinguer la peur rationnelle du virus et les angoisses irrationnelles ? Que devez-vous faire si vous présentez des symptômes d’agoraphobie ?

Voici ce que nous avons appris :

Tout d'abord, une brève introduction sur l'agoraphobie.

Le trouble implique généralement l'anticipation d'être loin de chez soi ou dans une situation particulière, un endroit bondé ou coincé dans la circulation, ce qui entraîne une peur invalidante de se retrouver piégé ou embarrassé.

Pour être diagnostiqué avec une agoraphobie - un terme inventé pour la peur de l'agora, ou du marché grec - un patient doit avoir des symptômes cohérents pendant au moins six mois, a déclaré Waehler. Selon le Manuel diagnostique et statistique des troubles mentaux, ces symptômes peuvent inclure des attaques de panique, une peur intense ou une anxiété autour de situations telles que l'utilisation des transports en commun, le fait d'être dans des espaces ouverts, d'être dans des espaces clos, de faire la queue ou de la foule et d'être seul à l'extérieur de votre maison..

L'agoraphobie a une forte composante génétique, de sorte que les gens sont plus susceptibles d'être diagnostiqués s'ils ont un parent atteint de la maladie, a déclaré Waehler. C'est aussi plus fréquent chez les femmes. Les cas les plus graves et les plus débilitants d’agoraphobie - lorsque les gens ne peuvent pas quitter leur domicile - sont de 80 à 90% de femmes.

La plupart des agoraphobies se développent lorsque les personnes sont dans la vingtaine et la trentaine, ce que Waehler attribue aux personnes âgées ayant une expérience vécue plus profonde à partir de laquelle puiser, ce qui leur permet de savoir qu'une certaine situation anxiogène était auparavant sûre ou acceptable. être à nouveau.

Faire la distinction entre la peur rationnelle du virus et l'anxiété irrationnelle peut s'avérer difficile et pourrait provoquer des sentiments d'agoraphobie.

Une certaine quantité d'anxiété est bonne car elle "nous protège et nous garde intelligents", a déclaré Waehler.

"Nous regardons dans les deux sens lorsque nous traversons la rue parce que nous avons peur d’être heurtés par une voiture. C’est une bonne chose ", a-t-il déclaré. "Je dis à mes élèves, comment appelle-t-on quelqu'un qui n'a pas d'anxiété ? Nous l'appelons mort. Nous avons besoin d'un peu d'anxiété.

Et avec la pandémie, il est bon que les gens aient peur du virus si cela signifie qu'ils portent un masque, se lavent les mains et pratiquent la distanciation sociale.

"Mais il y a un certain nombre de la population qui va devenir incontrôlable, que leur anxiété va prendre le dessus d'eux et ils vont aller dans des endroits très négatifs", a déclaré Waehler.

Bea a décrit le début de la pandémie, alors que nous ne savions pas grand-chose sur le virus et que l’épicerie était soudainement un événement majeur. La plupart d'entre nous mettaient un masque et des gants, peut-être un écran facial aussi, et nous désinfections constamment avant le principal événement consistant à essuyer nos courses avec un désinfectant.

"Je me souviens m'être senti tendu à ce sujet, comme s'il s'agissait d'une opération militaire", a déclaré Bea. "Au fur et à mesure que nous avançons dans la pandémie, les gens se sont habitués… C'est ce que font les cerveaux humains assez régulièrement : nous commençons à nous habituer aux situations inconfortables auxquelles nous sommes exposés. Et je pense que certaines personnes, malheureusement, ont laissé tomber leurs gardes en réponse à cela. Mais cela se passait depuis le début.

La plupart d'entre nous sommes maintenant à l'aise lorsqu'il s'agit de ranger les produits d'épicerie, car nous en savons plus sur la façon dont le virus se propage d'une personne à l'autre. Cette connaissance nous permet d'être en sécurité et un peu d'anxiété peut nous garder sur nos gardes. Mais cela peut parfois aller trop loin et nous faire peur irrationnellement de certaines situations et de l'imprévisibilité d'aller quelque part.

"Beaucoup d’anxiété est une anticipation d’un avenir que nous ne pouvons pas voir et qui produit un réflexe ou une sensation différente dans notre corps", a déclaré Bea. "Beaucoup d'anxiété est le résultat d'une expérience de réflexion. Ce n’est pas la chose en elle-même - ce sont les pensées sur la chose. Même avec le virus : ce n’est pas le virus lui-même, ce sont les pensées sur le virus qui produisent une grande partie de notre tension. "

Waehler prédit que les symptômes de l'agoraphobie diminueront pour de nombreuses personnes au fil du temps à mesure qu'elles vivront de nouvelles expériences et deviendront plus à l'aise pour rencontrer le monde en dehors de leur maison.

"Je suppose que pour les personnes qui n'avaient pas d'agoraphobie auparavant, ou d'autres phobies, c'est qu'elles reviendront à leur état naturel beaucoup plus rapidement que les personnes qui pourraient être en plein essor et le développer à un plus jeune âge," Waehler mentionné.

Les gens peuvent ressentir des symptômes d'agoraphobie, mais souffrir en réalité d '"anxiété COVID".

La peur du coronavirus pourrait plus précisément être décrite comme une "anxiété COVID" plutôt que comme une agoraphobie. Bien que les personnes atteintes d'agoraphobie puissent craindre une épicerie bondée ou quitter leur domicile, elles ne ressentent pas cela à cause de l'anxiété causée par un virus.

L'anxiété COVID, bien que n'étant pas un diagnostic officiel, est un terme que les psychologues utilisent pour décrire l'anxiété entourant le virus et la pandémie. De nombreuses personnes ont souffert d'anxiété COVID dans une certaine mesure, et certaines ont sérieusement lutté.

Un rapport récent de l'American Psychological Association comprend une analyse statistique de la façon dont l'anxiété et d'autres problèmes de santé mentale se sont aggravés à la suite de la pandémie.

"Même les personnes qui n’étaient pas anxieuses avant, souffraient d’anxiété COVID", a déclaré Bea. "Et, évidemment, je pense que nous le faisons toujours. Je pense que les gens sont encouragés par le vaccin, mais l'anxiété reste encore assez élevée, et nous avons probablement développé une certaine habitude face à l'anxiété dans notre culture. "

Après un an d'évolution des lignes directrices et des avis de santé, y compris des ordonnances encourageant les gens à "rester à la maison", certaines personnes peuvent avoir développé des angoisses autour de certaines situations en raison de la pandémie. Bea a dit qu'il est probable que cette anxiété liée au COVID sera difficile pour certains alors que les réouvertures et le retour à la normale se poursuivent.

Bea a déclaré que certains de ses patients, y compris ceux souffrant de trouble obsessionnel-compulsif (TOC) et de trouble anxieux, étaient vraiment confrontés à la pandémie et aux "éléments développés" de l'agoraphobie. "Ce n’est pas qu’ils se sentaient pris au piège. Ce n'était pas cet élément, et vous ne pouviez pas vraiment diagnostiquer cela comme une agoraphobie traditionnelle, mais ils ne voulaient tout simplement pas aller à la rencontre du monde. "

Que faire si vous ressentez de l'anxiété liée au COVID ou des symptômes d'agoraphobie :

Toute personne aux prises avec sa santé mentale devrait envisager de demander l'aide d'un professionnel. Les phobies sont très traitables, a déclaré Waehler, de sorte que les cliniciens et autres professionnels sont en mesure de travailler avec des personnes présentant des symptômes d'agoraphobie. Certains psychiatres peuvent prescrire des médicaments anti-anxiété.

Le traitement standard de l'agoraphobie et de nombreuses phobies est la thérapie d'exposition qui permet aux patients de se familiariser avec les expériences et de devenir finalement plus à l'aise. Cela leur permet d'associer des sentiments positifs à la peur, plutôt que négatifs, a déclaré Waehler. Alors, essayez de vous éloigner de votre zone de sécurité et mettez-vous lentement dans des situations inconfortables.

Bea encourage ses patients à faire preuve de courage et à se mettre au défi de "briser les barrières de manière graduelle".

Si une personne a peur d’être à une certaine distance de son domicile, ou dans un certain état comme un endroit bondé, elle choisit des destinations qui pourraient pousser le niveau de confort du patient. Le patient s'y rend et évalue son inconfort sur une échelle de 0 à 100, allant d'une tension complètement détendue à une tension insupportable. Ensuite, le patient reste à cette distance ou dans cette circonstance jusqu'à ce qu'au moins la moitié de sa tension diminue en restant dans cet état.

"Le cerveau commence à apprendre une leçon émotionnelle et réagit avec moins de détresse dans ces conditions", a déclaré Bea.

Bea et Waehler ont chacun dit qu'il est important que les gens se familiarisent avec leur anxiété et ce qu'elle ressent, plutôt que de se concentrer pour éviter ces sentiments.

"Quand les gens évitent", a déclaré Bea, "leur tension est réduite immédiatement, et notre cerveau adore ça. Ce que les gens veulent vraiment, c'est pouvoir sortir ou s'aventurer hors de leur zone de sécurité ou dans ces endroits en se sentant à l'aise ou à basse tension. Cela n'arrivera probablement pas. "

Il y a eu beaucoup d '"évitement" depuis le début de la pandémie, a déclaré Bea - en évitant d'aller dans un lieu de travail physique, en évitant de sortir pour aller chercher de la nourriture. Et nous allons juste devoir faire un peu de travail et défier le cerveau pour être à l'aise avec une certaine anxiété, plutôt que de l'éviter.

"Nous avons adopté de nouvelles habitudes vraiment intéressantes", a déclaré Bea. "Ils disent qu'il faut environ 66 jours pour créer de nouvelles habitudes. Nous avons tous créé de nouvelles habitudes. Pour en revenir à ce que nous faisions auparavant, cela pourrait en fait créer un défi. Être plus librement dans le monde est quelque chose que les gens veulent faire, mais cela pourrait être un peu plus difficile qu'ils ne le prévoient parce que ce n'est plus notre habitude depuis un certain temps. "

Les personnes qui ne peuvent ou ne veulent pas travailler avec un thérapeute devraient envisager de se confier à un ami et de demander leur aide pour sortir de leur zone de confort. Waehler a dit que c'était bien si "vous avez quelqu'un qui peut être un guide attentionné et s'allier avec vous et avoir une certaine empathie pour ce que vous traversez.. pour vous tenir la main au sens figuré pendant que vous traversez cette expérience."