SOMERSET, Ky. – Josh Sutton l'a vu il y a quelques mois.

Le virus était alors loin, s'inscrivant à peine dans l'esprit de la plupart des Kentuckiens. Les gens mangeaient toujours dans les restaurants et regardaient le basket-ball et parlaient de politique.

Tout a changé. Et Sutton était prêt pour cela.

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Il avait déjà un an de nourriture, de tomates et de haricots cueillis dans son jardin et mis en conserve dans des bocaux Mason, ainsi que des MRE (repas prêts à manger) préparés pour les troupes de combat.

Il possédait déjà une boîte de masques chirurgicaux et de gants.

« C'est quelque chose que vous achetez pour quelques dollars », a-t-il déclaré à propos de ces fournitures désormais convoitées. « Vous le jetez dans votre garage ou grenier, et vous n'y pensez pas, et quand des moments comme celui-ci se produisent, vous pensez: » J'ai déjà une boîte.  » « 

Sutton, 25 ans, est un père, un entrepreneur indépendant et un « pré-préparateur » autoproclamé, l'un des plus de 700 membres du groupe Facebook privé Kentucky Preppers Network. Les « préparateurs » s'attendent à une catastrophe ou à une urgence catastrophique et s'y préparent.

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 Le propriétaire Jeff Zaglin montre un MRE à vendre au magasin de l'armée de Greenville, le lundi 16 mars 2020 à Greenville, S.C.

Il s'avère qu'ils avaient raison.

Sutton et d'autres comme lui dans le Kentucky et à travers le pays ont été approvisionnés bien avant que les gens ne se précipitent pour dépouiller les allées des magasins dénués de papier hygiénique et d'armes à feu et de farine à pain, avant que les efforts pour ralentir la propagation du virus impliquent des entreprises limitées ou fermées et des appels à distanciation sociale.

Lui et ses collègues préparateurs ont été appelés survivants, thésauriseurs et théoriciens du complot vivant dans des bunkers éloignés, attendant la fin du monde.

Ce n'est pas le moment de faire preuve de suffisance envers ceux qui les ont tournés en dérision, ont déclaré Sutton et d'autres.

Ils voient cette pandémie comme leur chance d'aider leurs voisins et d'enseigner à l'ensemble de la communauté les moyens de se préparer pour la prochaine fois.

« Un pré-apprenti est comme un boy-scout », a déclaré Dan Brown, fondateur du groupe Facebook preppers et propriétaire du magasin de fournitures This Old Prepper à Richmond, Kentucky, à environ 30 miles au sud de Lexington. « Ils gardent pour eux-mêmes, aident les autres quand ils le peuvent, reçoivent de l'aide s'ils en ont besoin, partagent et enseignent des compétences les uns aux autres.

« Un peu comme les Amish. »

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Originaire du Texas, Brown a ouvert sa boutique en 2013 dans un bâtiment blanc difficile à trouver près d'une entreprise de libre-entreposage et d'une salle de bingo.

Il s'agit d'une « opération individuelle », a-t-il dit, principalement conçue pour transmettre les leçons nées de l'éducation de son pays et affinées au fil des ans.

« Cela allait surtout apprendre aux gens quoi faire », a-t-il déclaré. « Si j'allais enseigner quelque chose, j'avais besoin d'une sorte de produit pour donner des exemples. »

Il vend des filtres à eau, des allume-feu et des sutures chirurgicales pour les intestins. Il ne garde pas beaucoup en stock.

« Ce n'est pas une question d'argent ou d'affaires. C'est plus d'interagir et d'aider les gens à se débrouiller seuls ou à nourrir leur famille. Ce n’est pas du tout organisé. « 

Le style de vie de préparation, cependant, est devenu une grande entreprise. Environ 3,7 millions d'Américains sont soit des préparateurs soit des survivants, selon un article publié en 2013 dans 24/7 Wall St., et ils ont alimenté une industrie de plusieurs milliards de dollars qui a connu une croissance sans précédent au milieu de l'épidémie de coronavirus.

« En ce moment, dans cet environnement, tout le monde est un préparateur », a déclaré Paul Fulton, président du Ready Store à Lehi, Utah, qui vend tout, des aliments lyophilisés au stockage de l'eau et aux équipements d'urgence. « Je n'ai jamais rien vu de tel. »

La demande de certains produits alimentaires – comme les plats en conserve ou les seaux d'aliments lyophilisés et déshydratés – a augmenté de 2 000% depuis janvier, a estimé M. Fulton.

La société a rencontré des retards dans l’approvisionnement en nourriture des usines de transformation, mais il n’ya pas eu de pénurie.

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« Les gens attendent qu'il soit trop tard, et quand il est trop tard, personne ne peut obtenir de nourriture assez rapidement », a déclaré Fulton. « Préparez-vous avant la catastrophe. Fixez votre toit pendant que le soleil brille. « 

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Alors que le virus quitte les magasins de fournitures de pré-approvisionnement qui ont du mal à répondre à la demande, il met également un accent inconfortable sur la communauté des pré-préparateurs.

Les préparateurs, dans l’ensemble, sont quelque peu méfiants, en partie à cause de la façon dont ils ont été présentés comme des membres marginaux de la société dans des émissions telles que « Doomsday Preppers » sur le National Geographic Channel. (Les Preppers interrogés pour cette histoire détestent cette émission mais reconnaissent qu'elle n'est pas entièrement inexacte.)

Ils ne veulent pas exactement annoncer qu'ils font le plein de fournitures au milieu d'une urgence nationale.

« Parce qu'ils sont des gens privés, ils sont considérés différemment », a déclaré Brown. « C’est pourquoi beaucoup de gens ne vous diront pas qu’ils sont des préparateurs. »

La plupart des membres du groupe du Kentucky ont une histoire d'origine similaire, a déclaré Sutton. Ils ont grandi dans le pays, ont appris par nécessité comment chasser et pêcher, cultiver et nourrir, nourrir leur famille si et quand le travail se tarissait.

Le terme « préparation » vient de donner un nom à ce qu'ils faisaient déjà.

« Nous sommes des gens normaux », a-t-il dit. « Rien ne nous sépare de quiconque, à l'exception de ce que nous pouvons regarder vers l'avenir. »

Le groupe Prepper a commencé à surveiller les nouvelles COVID-19 en provenance de Chine fin décembre. La plupart ont réalisé que c'était une question de temps avant leur arrivée en Amérique.

« Cela peut ou non m'affecter négativement », se souvient Sutton. « Mais en même temps, j'ai une maman, un papa et des grands-parents. Je dois m'inquiéter pour eux. « 

Depuis sa propagation rapide, « c'est un peu comme un abri sur place », a-t-il dit.

Il est allé à l'épicerie deux fois pour acheter du lait et des œufs. Il n'a pas eu besoin de beaucoup d'autre.

Lui et ses collègues préparateurs ont tendu la main à la famille, aux amis et aux voisins pour voir s'ils avaient besoin d'aide ou de fournitures. À partir d'une boîte de 50 masques N95 qu'il possédait, dit-il, il en reste quatre – le reste est allé à des voisins ou à des amis âgés qui sont les premiers intervenants ou qui travaillent dans des maisons de soins infirmiers.

« Préparer », a-t-il dit, « ne consiste pas à être égoïste. »