Les messages texte envoyés à l'activiste chinois ont été envoyés par des résidents ordinaires de Wuhan, faisant la même demande extraordinaire: Aidez-moi à poursuivre le gouvernement chinois. L'un d'eux a déclaré que sa mère était décédée du coronavirus après avoir été refoulée de plusieurs hôpitaux. Une autre a déclaré que son beau-père était décédé en quarantaine.

Mais après des semaines de va-et-vient, les sept résidents qui avaient tendu la main à Yang Zhanqing, le militant, ont soudainement changé d'avis à la fin avril, ou ont cessé de répondre. Au moins deux d'entre eux ont été menacés par la police, a déclaré M. Yang.

Les survivants du coronavirus veulent des réponses et la Chine les fait taire

Les autorités chinoises répriment alors que des proches en deuil, ainsi que des militants, font pression sur le Parti communiste au pouvoir pour qu'il explique ce qui s'est passé à Wuhan, la ville où le coronavirus a tué des milliers de personnes avant de se propager au reste de la Chine et du monde.

Les avocats ont été avertis de ne pas porter plainte contre le gouvernement. La police a interrogé des membres de famille endeuillés qui se sont connectés à d'autres personnes comme eux en ligne. Les volontaires qui ont tenté de déjouer l'appareil de censure de l'État en préservant les informations sur l'épidémie ont disparu.

« Ils craignent que si les gens défendent leurs droits, la communauté internationale saura à quoi ressemble la situation réelle à Wuhan et les vraies expériences des familles là-bas », a déclaré M. Yang, qui vit à New York, où il a fui après. il a été brièvement détenu pour son travail en Chine.

La répression souligne la crainte du parti que toute tentative de s’attarder sur ce qui s’est passé à Wuhan, ou de tenir les responsables pour responsables, sapera le discours de l’État selon lequel seul le système autoritaire chinois a sauvé le pays d’une crise sanitaire dévastatrice.

Pour inspirer la ferveur patriotique, la propagande d'État a dépeint les morts non pas comme des victimes, mais comme des martyrs

Le parti se méfie depuis longtemps du chagrin public et des dangers qu'il pourrait représenter pour son gouvernement.

En 2008, après qu'un tremblement de terre dans la province du Sichuan a tué au moins 69 000 personnes, les autorités chinoises ont offert de l'argent sous silence aux parents dont les enfants sont morts. À la suite d'un accident de train mortel dans la ville de Wenzhou en 2011, les autorités ont empêché des proches de visiter le site. Chaque juin, les autorités de Pékin font taire les membres de la famille des manifestants qui ont été tués lors de la répression de 1989 contre le mouvement pro-démocratie de la place Tiananmen.

Maintenant, certains disent que le gouvernement impose le même type d'amnésie collective autour de l'épidémie.

Trois volontaires impliqués dans Terminus2049, un projet en ligne qui a archivé des articles de presse censurés sur l'épidémie, ont disparu à Pékin le mois dernier et sont présumés avoir été arrêtés.

« Je lui avais déjà dit: » Vous courez probablement un certain risque en réalisant ce projet. « Mais je ne savais pas combien », a déclaré Chen Kun, dont le frère, Chen Mei, est l'un des volontaires qui a disparu.

« J'avais dit qu'il serait peut-être convoqué par la police pour un entretien, et ils lui demanderaient de démonter le site », a-t-il déclaré. « Je ne pensais pas que ce serait aussi grave. »

M. Chen a dit qu'il n'avait aucune information sur la disparition de son frère. Mais il avait parlé aux proches de l'un des autres volontaires disparus, Cai Wei, qui a déclaré que M. Cai et sa petite amie avaient été arrêtés et accusés de « cueillir des querelles et de provoquer des ennuis », une vague accusation que le gouvernement utilise souvent contre dissidents.

Atteint par téléphone mardi, un employé d'un commissariat de police du district de Pékin où habite Chen Mei a dit qu'il n'était pas clair sur l'affaire. Le site du groupe sur GitHub, une plate-forme populaire auprès des codeurs, est désormais bloqué en Chine.

Des volontaires pour des projets en ligne similaires ont également été interrogés par les autorités ces derniers jours. Dans des articles de blog et des messages privés, les membres de ces communautés se sont mis en garde de nettoyer leurs ordinateurs. Les organisateurs d'un autre projet GitHub, 2019ncovmemory, qui a également republié du matériel censuré sur l'épidémie, ont mis leurs archives en privé.

Pour les autorités, il semble qu'aucune critique publique ne puisse être laissée de côté. La police de Hubei, la province qui comprend Wuhan et a été le plus durement touchée par l'épidémie, a arrêté une femme le mois dernier pour avoir organisé une manifestation contre les prix élevés des légumes. Un responsable d'un hôpital de Wuhan a été démis de ses fonctions après avoir critiqué l'utilisation de la médecine traditionnelle chinoise pour traiter les patients atteints de coronavirus, ce que les autorités avaient promu.

La répression a été très éprouvante pour les personnes qui pleurent les membres de leur famille. Ils disent qu'ils sont harcelés et soumis à une surveillance étroite alors qu'ils tentent de tenir compte de leurs pertes.

Le coronavirus a tué près de 4 000 personnes à Wuhan, selon les chiffres officiels de la Chine. Certains résidents croient que le véritable péage est beaucoup plus élevé. Le gouvernement a licencié deux hauts fonctionnaires locaux, mais cela ne suffit pas pour de nombreux proches en deuil, qui disent vouloir une compensation équitable pour leurs pertes et des sanctions plus sévères pour les fonctionnaires.

Zhang Hai est certain que son père, décédé en février, a été infecté par le coronavirus dans un hôpital de Wuhan. Il dit qu'il soutient toujours le parti mais pense que les responsables locaux devraient être tenus responsables d'avoir caché initialement le fait que le virus pourrait se propager parmi les humains. S'il avait connu le risque, a-t-il dit, il n'aurait pas envoyé son père à l'hôpital pour un traitement.

M Il a publié des appels en ligne pour installer un monument en l'honneur des victimes de l'épidémie à Wuhan, mais les censeurs ont rapidement effacé les messages. Les autorités l'ont pressé d'enterrer les cendres de son père, mais il a jusqu'à présent refusé; il dit qu'ils ont insisté pour lui assigner des gardiens, qui, selon lui, seraient là pour s'assurer qu'il n'a causé aucun problème.

« Ils passent tellement de temps à essayer de nous contrôler », a déclaré M. Zhang. « Pourquoi ne peuvent-ils pas utiliser cette énergie pour répondre à nos préoccupations à la place ? »

En mars, la police a rendu visite à un résident de Wuhan qui avait lancé un groupe de discussion de plus de 100 personnes qui ont perdu des proches à cause du virus, selon deux membres du groupe, dont l'un a partagé une vidéo de la rencontre. Le groupe a reçu l'ordre de se dissoudre.

M. Yang, le militant de New York, a déclaré qu'au moins deux des sept habitants de Wuhan qui l'avaient contacté au sujet de prendre des mesures légales contre le gouvernement avaient abandonné l'idée après avoir été menacé par la police.

Même si les autres plaignants étaient disposés à aller de l'avant, ils pourraient avoir du mal à trouver des avocats. Après que M. Yang et un groupe d'avocats des droits de l'homme en Chine aient lancé un appel ouvert en mars pour les personnes qui voulaient poursuivre le gouvernement, plusieurs avocats du pays ont reçu des avertissements verbaux de la part des autorités judiciaires, a déclaré M. Yang.

Les responsables leur ont dit de ne pas écrire de lettres ouvertes ou de « créer des troubles » en déposant des demandes d'indemnisation, selon Chen Jiangang, membre du groupe. M. Chen, qui s'est enfui aux États-Unis l'année dernière, a déclaré avoir entendu plusieurs avocats avertis.

« Si quelqu'un ose faire une demande et que le gouvernement ne la satisfait pas, il est immédiatement considéré comme une menace pour la sécurité nationale », a déclaré M. Chen. « Peu importe que vous soyez avocat ou victime, c'est comme si vous étiez emprisonné. »

Certains résidents lésés ont continué malgré la répression du gouvernement. Le mois dernier, Tan Jun, un fonctionnaire de Yichang, une ville de la province du Hubei, est devenu la première personne à tenter publiquement de poursuivre les autorités pour leur réponse à l'épidémie.

M. Tan, qui travaille au département des parcs de la ville, a accusé le gouvernement provincial de « dissimuler et de dissimuler » la véritable nature du virus, amenant les gens à « ignorer le danger du virus, relâcher leur vigilance et négliger leur auto-protection ». selon une copie de la plainte partagée en ligne. Il a souligné la décision des autorités d’organiser un banquet pour 40 000 familles à Wuhan début janvier, alors même que le virus se propageait.

Il a exhorté le gouvernement à publier des excuses sur la première page du Hubei Daily, un journal local.

Au cours d'un bref appel téléphonique, M. Tan a confirmé qu'il avait déposé une plainte auprès du tribunal populaire intermédiaire de Wuhan, mais il a refusé d'être interrogé car il est fonctionnaire.

Le système judiciaire chinois étant étroitement contrôlé par le gouvernement central, il était difficile de savoir si M. Tan obtiendrait son procès. Des articles sur M. Tan ont été censurés sur les réseaux sociaux chinois. Les appels à la cour de Wuhan jeudi sont restés sans réponse.

Liu Yi a contribué à la recherche.