Myrtle Hooper est né l'année du naufrage du Titanic. Elle a vécu deux guerres mondiales et se souvient que ses parents avaient parlé avec inquiétude de la grippe espagnole. Maintenant, à l'âge de 107 ans, elle fait face à une autre crise mondiale derrière les portes closes d'une maison de soins infirmiers de Swan Hill.

« C'est comme si nous étions en prison », dit Hooper. « Nous n'avons le droit d'avoir personne ici et personne n'est autorisé à sortir. » Elle ajoute: « Mais nous sommes bien soignés. »

Les maisons de soins infirmiers en Australie sont soumises à de fortes restrictions dans le but de protéger les résidents âgés vulnérables de l'exposition au coronavirus. Quatre personnes sont décédées après une épidémie dans une maison de retraite de Sydney.

À partir de lundi, toutes les personnes de plus de 70 ans – et plus jeunes, si elles sont autochtones ou ont un problème de santé chronique – ont été « fortement conseillées » de s'auto-isoler, même si elles vivent toujours de manière indépendante.

La pandémie de 2020 a été régulièrement comparée à la grippe espagnole, qui a été détectée pour la première fois à Melbourne en décembre 1918. C'était la dernière fois, avant ce mois, que des restrictions étaient imposées aux personnes non autochtones voyageant en Australie.

Myrtle Hooper (née Howcroft) enfant dans le nord de Victoria dans les années 1910

En janvier 1919, l'état d'urgence avait été déclaré à Victoria. Peu de temps après, la frontière avec la Nouvelle-Galles du Sud a été fermée et les réunions publiques et les voyages à longue distance ont été interdits. Environ 12 500 personnes sont décédées de la grippe et des infections bactériennes bactériennes secondaires en Australie.

Hooper, née Howcroft, a eu sept ans cette année-là. Les restrictions n'ont pas eu d'incidence sur sa vie sur une propriété de culture de blé entre Boort et Kerang dans le nord-ouest de Victoria, à une courte distance de la rivière Murray. Elle conduisait toujours un cheval et faisait un concert pour fréquenter la petite école locale. La grippe était un sujet qui occupait les adultes de la maison et la faisait peu impressionner.

« Je me souviens simplement qu'ils en ont parlé », dit-elle. « Quand vous avez sept ans, cela ne signifie vraiment pas grand-chose pour vous, n'est-ce pas ? »

Plus important dans sa mémoire a été le retour de « nos garçons », des soldats comme son oncle William qui ont obtenu des blocs de colonies de soldats dans le nord-ouest et la région de Mallee. Elle se souvient avoir joué au Meran Hall, à l'âge de quatre ans, dans l'uniforme d'une infirmière de la Croix-Rouge, chantant à propos des soins aux soldats.

Ses souvenirs de l’année de la grippe espagnole sont liés à la fracture entre les sexes dans le programme scolaire de son école, un fait qui peut rassurer les parents d’aujourd’hui qui craignent que leurs enfants subissent un traumatisme durable à partir de ce moment pris au piège à l’intérieur.

« Ils ont appris aux garçons à nager et aux filles à coudre », explique Hooper. « Je suppose que cela n'avait pas d'importance si les filles se noyaient. »

Vingt ans plus tard, en 1939, un autre événement mondial a envahi la vie dans le pays Victoria.

Hooper âgée de 16 ans. Elle a ensuite travaillé comme élocutionniste et soprano

« J'étais à l'hôpital avec mon fils Peter, le plus jeune, et il venait juste de naître et [a nurse] est arrivée et elle a dit: « Mme Hooper, l'Allemagne vient d'envahir la Pologne. »

Avant la seconde guerre mondiale, dit-elle, il y avait peu de communication entre son petit coin d'Australie et le monde extérieur.

Aujourd'hui, les appels téléphoniques à des proches apportent des nouvelles d'amis d'amis qui ont été frappés par Covid-19.

« Il se propage si rapidement, vous savez », dit Hooper. « Chaque jour, il y en a tellement plus, tellement plus. Et c'est très effrayant pour nos proches. Chaque jour, nous nous demandons qui va le recevoir. « 

Au Royaume-Uni, le coronavirus a fait état d'un survivant de la grippe espagnole âgé de 108 ans.

En lock-out, Hooper dépend de sa ligne fixe pour parler à sa famille, et souhaite qu'elle ait une fonction d'appel vidéo.

Elle vivait de façon indépendante jusqu'à il y a sept ans, mais raconte: « Quand j'ai eu 100 ans, je pensais qu'il était temps. Je ne pouvais pas trop prendre soin de moi mais je conduisais toujours la voiture. « 

Ses mains ne fonctionnent pas bien et elle a besoin d'aide pour reconstituer un bouton. Elle a peur du virus mais a également peur de perdre encore plus la capacité de prendre soin d'elle-même.

« J'ai 107 ans, comme vous le savez, et les gens viendront et voudront me voir », dit-elle. « Ils entrent ici… et disent: » Excusez-moi, mais ça vous dérange si nous amenons les enfants pour vous voir ? Ils n'ont jamais vu quelqu'un de 107 ans. « Je ne sais pas si je dois saluer comme la reine ou simplement leur donner une sucette. »

Son fils, qui a environ 80 ans, lui a suggéré de facturer l'admission pour collecter des fonds pour l'hôpital local.

Malgré les événements les plus importants du siècle dernier et les carrières d'élocutionniste et de soprano, Hooper insiste sur le fait qu'elle n'est « pas très intéressante » et qu'elle n'est pas équipée pour offrir des conseils sur la manière de vivre l'adversité.

Au lieu de cela, comme un mot de réconfort pour ceux qui ne sont pas perturbés par les événements mondiaux, elle se tourne vers une note rédigée par un prêtre catholique auquel elle s'est liée d'amitié au cours de sa carrière de chanteuse: « Je dirai simplement que Dieu vous bénisse et lui laisse le reste. »