Comment sont tes rêves ces jours-ci? S'ils sont inhabituellement vifs et bizarres, vous n'êtes pas seuls. Vos colocataires ne sont peut-être pas intéressés par le contenu, mais ça va, Internet est, avec les médias sociaux et les forums en ligne inondés de gens décrivant en détail leurs «rêves de verrouillage».

Certains d'entre eux sont clairement symboliques de nos peurs actuelles pendant la journée – difficulté à respirer, à essayer d'éliminer les insectes de notre corps, à être piégés. Mais le virus et ses conséquences ne occupent pas toujours le devant de la scène. Les rêves de certaines personnes ont des thèmes affligeants entièrement différents; d'autres découvrent qu'ils rêvent simplement plus et que les rêves sont plus fantastiques. C'est une étrange ironie que nos heures d'éveil deviennent plus monotones, nos vies nocturnes semblent plus variées.

Scientifiquement, ce qui rend nos rêves plus ou moins graphiques est essentiellement mystérieux. La recherche suggère que plus nous sommes en phase avec nos sentiments pendant nos heures d'éveil, plus nos rêves sont colorés (littéralement) et mémorables. Les médicaments qui bricolent l'adrénaline et la noradrénaline – deux neurotransmetteurs qui médient nos niveaux d'excitation et notre réponse au stress – peuvent avoir des effets dramatiques sur les rêves. De nombreux patients prenant des bêta-bloquants, qui interfèrent avec ces neurotransmetteurs, remarquent de nouveaux rêves intenses ou des cauchemars. D'autres médicaments qui interfèrent avec la noradrénaline sont utilisés, avec la thérapie, pour traiter les cauchemars sévères.

Sous verrouillage, nous avons moins d'occasions d'utiliser nos stratégies d'adaptation normales. Les angoisses de notre subconscient collectif rampent-elles pour jouer sans entraves la nuit? Un facteur plus prosaïque peut être la perturbation de nos routines habituelles. Il n'est probablement pas trop controversé de dire que nous pourrions trouver du temps pour une rumination un peu plus matinale pendant le verrouillage (avant, euh, de sauter du lit pour travailler une journée productive de huit heures à la maison).

Un sommeil perturbé ou altéré est généralement signalé après tout type de stress, des troubles sociaux perçus aux catastrophes naturelles. Et nous n'avons pas besoin d'être directement affectés par les événements pour qu'ils commencent à peser sur notre subconscient. En 1986, la navette spatiale Nasa Challenger a explosé dans des images largement vues. Des entretiens plusieurs semaines plus tard ont montré que même parmi les enfants vivant sur la côte ouest des États-Unis, dans le mauvais fuseau horaire pour avoir vu l'accident en direct, et sans connexions personnelles locales, un quart a connu des rêves de navette répétés. De façon rassurante, 14 mois après l'explosion, ces rêves et d'autres symptômes d'anxiété avaient considérablement diminué.

Pour être clair, il s'agit d'un phénomène différent des cauchemars chroniques du trouble de stress post-traumatique. Le casse-tête ici est la raison pour laquelle nous sommes si nombreux à avoir des rêves aussi réalistes et mémorables que cette crise se développe.

Les scientifiques ont essayé de saisir comment le traumatisme national affecte la qualité du sommeil. Pendant la première guerre du Golfe, en 1991, les attaques de missiles nocturnes contre Israël sont arrivées sans avertissement. Dormir était dangereux. Sans surprise, les sondages téléphoniques ont révélé des taux élevés de problèmes de sommeil signalés. Mais lorsque les chercheurs ont suivi en enregistrant réellement le sommeil, ils n'ont pas pu trouver de preuves d'une diminution de la qualité du sommeil pendant le conflit. Les effets immédiats du stress sur le sommeil semblent être subtils, difficiles à saisir en surveillant nos ondes cérébrales ou nos mouvements nocturnes.

Ce dont vous vous souvenez au réveil est un fac-similé effacé des rêves que vous aviez. Les rêves, en particulier les rêves vifs, se produisent généralement pendant le sommeil à mouvements oculaires rapides (REM). C'est une étape de sommeil macabre dans laquelle nous passons et sortons pendant la nuit. En termes d'activité électrique du cerveau, il a beaucoup en commun avec le fait d'être éveillé. Si vous êtes délibérément réveillé pendant le sommeil paradoxal – une astuce privilégiée des laboratoires de sciences du sommeil – vous êtes plus susceptible de vous rappeler vos rêves.

Nous en sommes encore aux premiers stades de la compréhension du sommeil et nous en savons encore moins sur la science des rêves. Ils sont aussi glissants à étudier qu'ils le sont pour nous à comprendre individuellement, se faufilant au réveil. Nous pensons que les rêves nous aident à faire face au stress et à traiter les émotions, mais c'est une idée délicate à tester scientifiquement: nous n'avons pas de méthode pour manipuler nos rêves sans affecter d'autres aspects du sommeil.

Lorsque quelque chose est difficile à étudier chez l'homme, les neuroscientifiques se tournent souvent vers les animaux. Vous ne pouvez pas demander à un rat s'il rêve de moutons électriques, mais vous pouvez enregistrer la quantité de sommeil paradoxal qu'il reçoit. Des études sur des rats montrent que les effets du stress sur le sommeil paradoxal dépendent de l'amygdale – une petite structure enfouie profondément dans le cerveau qui dirige la réponse émotionnelle vers notre monde extérieur. L'amygdale est remplie de récepteurs pour les hormones du stress.

Ce qui fait vraiment fonctionner notre système de stress, ce sont des situations qui semblent imprévisibles et incontrôlables. Et c'est aussi la perte de contrôle qui pourrait être importante pour nos rêves. Chez la souris, de courtes périodes de stress évitable ont entraîné une augmentation de la durée du sommeil paradoxal; si le stress était de même intensité, mais incontournable, le sommeil paradoxal était diminué.

Le coronavirus cause des difficultés financières, l'isolement social, la perte de nos rôles normaux et, pour certains, la perte d'êtres chers. Ces contraintes sont réelles et présentes, d'autres sont redoutées ou existentielles. L'incertitude et l'imprévisibilité dominent notre expérience. Jusqu'ici tout à fait normal, au cœur de l'histoire humaine. Ce qui est différent dans la crise actuelle, c'est le stress supplémentaire de la distance sociale.

Nos rêves bizarres ne sont que la pointe de l'iceberg psychologique. Nous le voulons maintenant, que cela nous plaise ou non, nous participons à une expérience géante sur les effets d'une augmentation du stress en tandem avec des contacts sociaux considérablement réduits. C'est l'occasion de découvrir comment nous réagissons à cette double agression, quels facteurs affectent son impact sur différentes personnes et ce qui nous aide à traverser. Le stress et l'isolement social étaient des problèmes avant que le coronavirus ne découvre ses pics – cette crise pourrait transformer nos connaissances sur la façon d'aider ceux qui peuvent encore faire face à l'isolement social lorsque le verrouillage prend fin. Des efforts de recherche sont en cours. Par exemple, le public peut participer à l’étude sur l’évaluation répétée de la santé mentale dans les pandémies du King’s College.

Quant à ces rêves de verrouillage vifs, pour la plupart d'entre nous, ils passeront. En attendant, les règles normales d'hygiène du sommeil s'appliquent. Cela signifie également qu’il n’est pas nécessaire de rafraîchir ce flux de coronavirus vivant juste avant le coucher – même si je travaille toujours là-dessus de mon côté.

• Dr Mary-Ellen Lynall est neuroscientifique et psychiatre à l'Université de Cambridge