Des serviettes de plage aux couleurs vives bordent les rives du lac Storsjon, à deux heures au nord de Stockholm.

Les Staycations sont populaires ici cet été, grâce à une multitude de restrictions de voyage imposées à la Suède par d'autres pays, en raison de son taux d'infection à coronavirus.

Plus de 5 500 personnes sont mortes de Covid-19 dans ce pays d'à peine 10 millions d'habitants. C'est l'un des taux de mortalité les plus élevés par rapport à la taille de la population en Europe, et de loin le pire parmi les pays nordiques. Contrairement à la Suède, les autres ont tous choisi de s'enfermer au début de la pandémie.

« Peut-être que nous aurions dû prendre un peu plus soin les uns des autres », déclare Dan Eklund, 31 ans, visitant le lac sur le bateau de son ami.

Les derniers chiffres suggèrent que la Suède s'améliore dans la maîtrise du virus. Le nombre de décès quotidiens signalés a été à un chiffre pendant une grande partie du mois de juillet, contrairement au pic de la pandémie en avril, lorsque plus de 100 décès ont été enregistrés à plusieurs dates.

Il y a également eu une baisse marquée des cas graves, les nouvelles admissions en soins intensifs passant à moins d'une poignée par jour. Bien que toujours pas aussi bas qu'ailleurs en Scandinavie, c'est une nette amélioration.

« Ça fait du bien. Je veux dire, enfin, nous sommes là où nous espérions être bien plus tôt », déclare Anders Tegnell, l'épidémiologiste d'État qui dirige la stratégie. Il a admis que trop de personnes sont décédées, en particulier dans les maisons de retraite suédoises. Mais il estime qu'il n'y a toujours « aucune preuve solide qu'un verrouillage aurait fait une telle différence ».

Quelle a été la stratégie de la Suède ?

La Suède s'est largement appuyée sur des directives volontaires de distanciation sociale depuis le début de la pandémie, y compris le travail à domicile lorsque cela est possible et en évitant les transports publics.

Il y a également eu une interdiction des rassemblements de plus de 50 personnes, des restrictions sur la visite des maisons de retraite et un passage au service à table uniquement dans les bars et les restaurants. Le gouvernement a décrit à plusieurs reprises la pandémie comme « un marathon et non un sprint », arguant que ses mesures sont conçues pour durer à long terme.

Dan Eklund (à gauche) dit « peut-être que nous aurions dû prendre un peu plus soin les uns des autres »

Cette stratégie inhabituelle a suscité des critiques mondiales, et même certains des premiers partisans du Dr Tegnell ont déclaré regretter maintenant cette approche. Annika Linde, qui a fait son travail entre 2005 et 2013, a récemment déclaré au plus grand quotidien suédois Dagens Nyheter qu'elle pensait que des restrictions plus strictes au début de la pandémie auraient pu sauver des vies.

Mais selon l'épidémiologiste clinique Helena Nordenstedt, il n'y a pas de consensus dans la communauté scientifique suédoise sur le fait que la stratégie dans son ensemble a échoué.

Institut Karolinska

La stratégie consistait à aplatir la courbe, pas à submerger la capacité des soins de santé. Cela semble avoir fonctionné. Si vous supprimez les maisons de retraite de l'équation, les choses semblent beaucoup plus claires

Les Suédois sont-ils meilleurs en matière de distanciation sociale ?

Anders Tegnell dit que sa modélisation indique qu'en moyenne, les Suédois ont environ 30% des interactions sociales qu'ils avaient avant la pandémie.

Et une enquête publiée cette semaine par la Civil Contingencies Agency de Suède suggère que 87% de la population continue de suivre les recommandations de distanciation sociale dans la même mesure qu'elles l'étaient une ou deux semaines plus tôt, contre 82% il y a un mois.

Le directeur du restaurant Shiar Ali dit que tout le monde n'adhère pas aux directives de distanciation sociale

Nordenstedt pense que, puisque les Suédois ont eu plus de temps pour ajuster leur façon d'agir en public que les pays qui sont entrés en lock-out, cela pourrait aider la Suède à atténuer une éventuelle deuxième vague.

« Les gens ne sont pas aussi épuisés qu'ils pourraient l'être dans d'autres pays où les restrictions ont été beaucoup plus larges et beaucoup plus strictes. »

Mais si les Suédois sont au courant des directives, il y a eu des rapports de grands rassemblements et de mélanges dans certains points chauds touristiques depuis que les restrictions de voyage intérieur ont été assouplies le mois dernier.

« Nous essayons de leur dire et de leur montrer de garder leurs distances », explique Shiar Ali, directeur de l'un des restaurants en bord de mer du lac Storsjorn. « Surtout les jeunes hommes et les jeunes, ils s'en moquent. »

La Suède a-t-elle obtenu l’immunité collective ?

Les autorités suédoises n'ont jamais dit que l'obtention de l'immunité collective était leur objectif, mais elles ont fait valoir qu'en gardant davantage la société ouverte, les Suédois seraient plus susceptibles de développer une résistance au Covid-19.

Cinq mois après le début de la pandémie européenne et seulement 6% de la population ici est connue pour avoir des anticorps, selon une étude de l'Agence suédoise de la santé publique.

Cependant, Anders Tegnell estime que le chiffre réel est « nettement plus élevé », car l'immunité « s'est avérée étonnamment difficile à mesurer ».

Eva Britt Landin (à droite) soutient l'approche suédoise « parce que personne ne sait exactement comment nous devons le faire »

L'épidémiologiste de l'État mentionne des recherches récentes de l'Institut Karolinska qui ont révélé que même les personnes testées négativement pour les anticorps anti-coronavirus avaient des cellules T spécifiques qui peuvent conférer une immunité en identifiant et en détruisant les cellules infectées.

Mais d'autres scientifiques suédois sont plus prudents quant à la prévision de la résistance au virus. « Je pense qu'il est trop sûr de lui », déclare Helena Nordenstedt. « Nous pouvons tous espérer que cela aura un effet sur le nombre de cas d'infection en Suède à l'automne, mais nous ne le savons pas encore. »

Comment va l’économie suédoise ?

La stratégie n'a pas non plus été conçue pour protéger l'économie, mais le gouvernement a fait valoir que garder plus de société ouverte pourrait limiter les pertes d’emplois et atténuer l'impact sur les entreprises.

Une étude de la banque scandinave SEB en avril a suggéré que les Suédois dépensaient à un rythme plus élevé que les consommateurs des pays nordiques voisins.

Malgré cela, diverses prévisions prévoient que l'économie suédoise continuera de reculer d'environ 5% cette année. C'est moins que dans d'autres pays durement touchés par Covid-19 comme l'Italie, l'Espagne et le Royaume-Uni, mais toujours similaire au reste de la Scandinavie. Le taux de chômage de 9% en Suède reste le plus élevé des pays nordiques, contre 7,1% en mars.

Bien que plus d'entreprises soient restées ouvertes que dans d'autres pays, les prévisions prévoient que l'économie suédoise continuera de se contracter d'environ 5% cette année

« La Suède, comme les autres pays nordiques, est une petite économie ouverte, très dépendante du commerce. Ainsi, l’économie suédoise a tendance à mal faire lorsque le reste du monde se porte mal », explique le professeur Karolina Ekholm, ancienne sous-gouverneure de Banque centrale de Suède.

Les restaurants, les magasins et les gymnases ont été autorisés à rester ouverts, mais ils ont encore du mal à attirer les clients, dit-elle.

Mais elle pense que le bon appel a été lancé pour garder les écoles ouvertes aux moins de 16 ans.

Riksbank

Il y a eu moins de perturbations pour la génération qui grandit maintenant – en termes d'apprentissage. Cela peut produire des avantages plus tard lorsque [they start] entrer sur le marché du travail

Un coup dur pour l’image de la Suède

À court terme, la stratégie Covid de la Suède affecte ses relations généralement étroites avec ses voisins.

La Norvège, le Danemark et la Finlande ont ouvert leurs frontières l'un à l'autre en juin, mais ont exclu la Suède en raison de son taux d'infection élevé, bien que les Suédois des régions moins touchées se soient depuis vu accorder plus de liberté pour se rendre au Danemark.

Une enquête YouGov du mois dernier a révélé que 71% des Norvégiens et 61% des Danois étaient préoccupés par le fait d'éloigner les touristes suédois, un nombre plus élevé que pour les visiteurs de pays comme l'Espagne, l'Italie et le Royaume-Uni.

« Je ne pense pas que cela affectera les relations à long terme », déclare Helen Lindberg, maître de conférences en gouvernement à l'Université d'Uppsala. « Mais il a mis en lumière ou ramené d'anciens griefs entre nos pays. »

Un problème plus important pourrait être l'impact sur la réputation internationale plus large de la Suède en matière de santé publique de haute qualité et de soins aux personnes âgées, estime-t-elle. « Il y a eu un coup dur pour l'image suédoise de cette superpuissance humanitaire dans le monde. Notre auréole a été renversée, et nous avons beaucoup à prouver maintenant. »

Comment le soutien national s’est affaibli

Au début de la pandémie, il y avait un consensus sur le fait qu'il fallait faire confiance aux scientifiques de l'État suédois pour guider les décisions politiques.

Mais les débats se sont aiguisés à mesure que le nombre de morts augmentait, en particulier dans les maisons de retraite, et le Premier ministre Stefan Lofven a récemment annoncé une commission sur les coronavirus pour examiner la réponse des autorités aux niveaux national, régional et local.

  • Qu'est-ce qui ne va pas dans les maisons de retraite suédoises ?

Helen Lindberg estime que la stratégie a remis en question le recours historique aux agences publiques pour éclairer les politiques et a mis en évidence un manque de préparation aux crises. « C'est une tempête parfaite pour notre gouvernement faible et minoritaire », dit-elle.

En ce qui concerne la pandémie, les sondages suggèrent que les Suédois font plus confiance à l'Agence de la santé publique qu'à leur gouvernement

Selon une enquête Novus le mois dernier, seuls 45% des Suédois ont confiance dans la capacité du gouvernement à gérer la pandémie, contre 63% en avril.

La confiance dans l'Agence de la santé publique a également chuté, mais reste à un niveau beaucoup plus élevé de 65%, contre 73% au plus fort de la pandémie.

« Nous pensons qu'ils ont la bonne stratégie, car personne ne sait exactement comment nous devons le faire », déclare la vacancière Eva Britt Landin, 66 ans, qui déjeune socialement avec son père de 102 ans au lac Storsjorn.

Mais Catherina Eriksson, 42 ans, qui vient de Stockholm, dit que le jury est toujours absent. « Nous ne savons pas à quoi ressembleront les choses à l'automne ou l'année prochaine. Nous devrons simplement attendre et voir. »