WASHINGTON - Alors que l'été s'ouvre sur l'une des campagnes présidentielles les plus imprévisibles et non conventionnelles de l'histoire moderne des États-Unis, l'effort de réélection du président Donald Trump se déroule sur deux pistes.

L'équipe du président avait prévu de se diriger vers l'automne, stimulée par une économie forte et un mastodonte de campagne de trois ans dans la fabrication - armé de ressources financières inégalées et d'un avantage technologique décisif sur un rival dont la campagne a failli échouer en essayant de remporter la nomination et est course maintenant pour rattraper son retard alors qu'il est confiné dans sa maison du Delaware.

Mais l'incertitude économique de la nation causée par la pandémie de coronavirus a coupé le souffle de l'argument principal de Trump pour un autre mandat, laissant la deuxième piste, celle sur laquelle le président et ses alliés amplifient un éventail confus de théories du complot infondées tout en minimisant une crise de santé publique pour tenter d'inverser une tendance préoccupante et obstinée dans les sondages qui le montre traîner à l'échelle nationale et dans les États clés.

Pendant ce temps, la campagne de l'ancien vice-président Joe Biden a largement adapté son message principal - décrivant le concours contre Trump comme "une bataille pour l'âme de la nation" - pour correspondre au moment national périlleux. Mais le candidat démocrate apparent a eu du mal à faire passer ce message dans la circulation sanguine sur une base régulière, au lieu de cela seulement sembler générer une attention significative dans de courtes rafales centrées sur des controverses - le plus récemment virant le script dans une interview à la radio pour déclarer que les électeurs afro-américains se débattent pour le soutenir ou non pour Trump "n'est pas noir . "

Alors que les rassemblements, les discours et les collectes de fonds impliquant des contacts personnels ont disparu pour le moment, un rythme de campagne familier a commencé à émerger dans lequel les deux équipes en compétition échangent des coups, prévoyant apparemment ce qui reste à venir: une campagne de terre brûlée dans laquelle les les bases des partis sont dynamisées - voire radicalisées - tandis que l'électorat au sens large a du mal à suivre.

Le "Death Star" commence à se déployer

L'une des conséquences initiales de la pandémie est qu'elle a donné à Biden une sorte de répit face au type d'attaques soutenues et immédiates que les campagnes passées ont livrées dès que leur ennemi est devenu apparent.

En 2012, le président d'alors Barack Obama a livré son premier assaut frontal contre Mitt Romney début avril, dans un discours le liant étroitement à une majorité républicaine impopulaire du Congrès et à son plan budgétaire austère. En 2004, la campagne de George W. Bush a lancé un blitz publicitaire immédiat ciblant John Kerry après qu'il ait semblé décrocher la nomination avec un Super mardi fort.

Après que Biden ait amassé un chef de délégation apparemment insurmontable à la mi-mars, il a bénéficié d'un cessez-le-feu de près de deux mois dans lequel il a lancé une série d'étapes soigneusement chorégraphiées visant à souligner l'unité démocratique avec son principal ennemi restant, le sénateur Bernie Sanders, I -Vermont.

Mais le directeur de campagne de Trump, Brad Parscale, a promis le déploiement de la "Death Star" de la campagne, et cela a maintenant commencé, avec un bombardement publicitaire soutenu contre Biden.

Avec au moins 10 millions de dollars et un espace infini en ligne pour amplifier leurs attaques, l'équipe Trump 2020 a lancé ce mois-ci une vague de nouvelles publicités nationales contre Biden sur des questions spécifiques telles que ses relations avec la Chine, et des accusations plus larges remettant en question sa santé mentale.

Avant la pandémie, le président avait largement l'impression qu'il était sur la bonne voie pour un deuxième mandat avec une lutte primaire de longue haleine du côté démocrate et les avantages de son mandat

Mais Trump a vu un nombre croissant d'Américains dénigrer son leadership dans la pandémie et s'infiltrer dans les affrontements avec Biden lors des élections générales. Le mois dernier, le président a réprimandé son directeur de campagne pour des sondages internes qui lui ont montré qu'il suivait Biden à l'échelle nationale. Les responsables affirment maintenant que Trump est légèrement en hausse dans les principaux États du champ de bataille, ce qui, selon de récentes enquêtes, est possible.

Avec une grande partie du pays commençant à rouvrir, Trump et le vice-président Mike Pence voyagent à nouveau régulièrement, en moyenne quelques voyages par semaine, avec plus de visites attendues dans les régions qui décideront des élections de 2020 à mesure que l'été se réchauffera.

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Après des années à frapper son prédécesseur sur tout, de l'Iran à la Corée du Nord en passant par les soins de santé et l'immigration, Trump a poursuivi ses attaques ce mois-ci pour accuser Obama d'un crime non spécifié que le président appelle maintenant "Obamagate".

La campagne Biden insiste sur le fait que ce qu’ils appellent une campagne de "désespoir" ne réussira pas.

"Là où le président a réussi par le passé à lancer de nombreuses distractions et écrans de fumée et à essayer de faire avancer le débat, je ne pense pas qu'il réussira ici", a déclaré Mike Donilon, stratège en chef de Biden. "Je pense que Trump court un réel problème en essayant de pousser la conversation vers un endroit où le pays sait que ce n'est pas ce qui est en jeu."

Fête comme si c'était 2018

Pour la campagne Biden, la théorie de l'affaire est peu modifiée par rapport à ce que son entourage soudé envisageait depuis le début.

Contre quelque peu le grain de sagesse conventionnelle parmi les médias et les chefs de parti, la stratégie de Biden dans le primaire a toujours eu un œil vers une lutte pour les élections générales qui, selon eux, viserait autant à persuader les électeurs swing - principalement républicains et indépendants mécontents - qu'à conduire. la participation des électeurs démocrates, en particulier des Afro-Américains. C'est la même formule, ont-ils noté, qui a aidé à reconquérir la Chambre lors des élections de mi-mandat.

"Il y a des problèmes fondamentaux que Trump a - à la fois substantiels et stylistiques - en ce qui concerne les électrices en particulier, et les femmes vont faire la différence en 2020 comme en 2018", a déclaré la directrice de campagne Jennifer O'Malley Dillon. "Et nous savons que nous avons la possibilité de reconquérir des électeurs qui se sont éloignés" des démocrates dans certains cas.

"C'est certainement à cause de la force du vice-président. C'est aussi à cause de la faiblesse de Donald Trump."

Les meilleurs stratèges de Biden se sont quelque peu amusés ces derniers temps devant le flot de conseils non sollicités et les avertissements désastreux concernant la campagne à venir, principalement des mêmes voix qui prédisaient que sa troisième campagne présidentielle était vouée à la faillite comme les deux précédentes. Ils ne voient pas la nécessité de changer leur message principal à un moment où Biden est toujours en avance.

"Les électeurs recherchent un leadership stable. Expérience. Empathie et compassion. Personnage. C'est l'argument de Joe Biden depuis le jour où il est entré dans la course et ce sera son argument gagnant en novembre 2020 ", a déclaré Donilon.

Ils reconnaissent certains des défis structurels auxquels la campagne a été confrontée et qu'ils insistent sur le fait qu'ils ont commencé à rectifier.

Dans son premier briefing stratégique de grande envergure depuis sa prise de fonction en tant que directeur de campagne en mars car ils avaient concentré leurs changements initiaux sur les élections générales en ayant impérativement à l'esprit une campagne virtuelle. . Mais ils prévoient également de déployer plus de 600 organisateurs dans des États clés en juin, dans certains cas avec une stratégie spécifique à l'État largement motivée par la campagne nationale, et dans d'autres pour aider à renforcer les efforts déjà en cours par les candidats démocrates au Sénat et le Comité national démocratique.

"Il n'y a pas d'approche à l'emporte-pièce, il n'y a pas d'élections nationales", a déclaré O’Malley Dillon. "Il existe une approche très spécifique à chaque champ de bataille pour garantir que nous élaborons notre formule unique par État en fonction de l'électorat de notre chemin vers la victoire pour atteindre notre numéro de victoire."

Au moment où la campagne Biden déploiera ses nouvelles embauches, la campagne conjointe de Trump et l'effort de réélection du Comité national républicain auront presque le double du nombre d'employés dans les États critiques du champ de bataille, dont la plupart ont été déployés il y a un an. Volontairement, les républicains se vantent d'avoir 1,2 million de personnes engagées à ce stade, avec un objectif de 2 millions au total d'ici novembre.

Faire campagne depuis chez soi

Le président a hâte de revenir sur la campagne traditionnelle, mais devra se contenter, pour l'instant, des visites officielles de la Maison Blanche pour mettre en évidence la réponse du coronavirus de son administration dans les États du champ de bataille stratégiquement choisis. Aides n'anticipe pas le retour de rassemblements à grande échelle avant août, bien qu'ils explorent d'autres moyens de mettre Trump devant ses partisans plus tôt cet été.

Il a pensé que ses premiers événements de campagne avec des milliers de partisans pourraient avoir lieu en Floride ou en Géorgie, "celui qui s'ouvre en premier", prédisant que cela pourrait se produire "plus tôt que tard", malgré les avertissements des responsables de la santé publique sur les risques pour la sécurité des rassemblements de masse. .

La capacité de Trump à convoquer un corps de presse national, même si le "domicile" souligne ce qui est généralement l'un des plus grands avantages d'un président en exercice, de mener une stratégie de "Rose Garden", même si Trump préfère être dans des arènes surpeuplées. Le président et ses collaborateurs se sont également empressés de se moquer de la campagne de "sous-sol" de Biden, l’ancien vice-président respectant l’ordre du séjour à domicile du Delaware.

Vendredi, les deux campagnes ont proposé un test précoce de leur capacité à réagir et à réagir rapidement aux faux pas de Biden.

Alors que Biden a enregistré son interview souvent combative avec "The Breakfast Club" jeudi soir, sa campagne a semblé être prise au dépourvu lorsqu'elle a déclenché un feu de brousse sur les réseaux sociaux vendredi matin.

Et l'équipe Trump a rapidement attisé les flammes, avec des tweets rapides de la campagne et des principaux substituts, bientôt suivis d'une conférence téléphonique avec le sénateur Tim Scott de Caroline du Sud, le seul républicain afro-américain au Sénat. Ce n'est que plus tard vendredi après-midi que Biden lui-même a exprimé ses remords concernant les commentaires lors d'une discussion téléphonique avec les Black Chambers des États-Unis.

La campagne Biden n'a donné aucune indication du moment où le candidat pourrait retourner sur la piste de la campagne. Il est confiné à son domicile depuis la mi-mars, date à laquelle il a participé à un dernier débat primaire contre Sanders. Lundi, c'était la première fois qu'il était vu devant son domicile depuis lors, dans un masque noir, alors qu'il déposait une couronne sur un monument aux morts non loin de chez lui.

"Ça fait du bien d'être hors de chez moi"