Après une année 2020 tumultueuse - de l'échec d'une extension de la taxe de vente à la crise des coronavirus - SMART prévoit d'utiliser les cinq prochains mois pour élaborer une stratégie sur la manière de ramener les cyclistes et de tracer une voie pour l'avenir post-pandémique.

SMART prévoit l'avenir après la pandémie de coronavirus

Les questions à discuter comprennent les modifications des tarifs et des horaires des trains; extensions possibles du rail au nord et à l'est; l'acquisition des services de transport de marchandises de North Bay; marketing client; et l'expansion des pistes cyclables et piétonnes.

"Nous nous préparons à revenir à une nouvelle normalité, nous voulons donc nous préparer et recevoir votre direction, vos commentaires ainsi que les membres du public", a déclaré Farhad Mansourian, directeur général de la ligne ferroviaire, au Sonoma-Marin Conseil régional de transport ferroviaire de la région mercredi.

Le conseil a l'intention de traiter la longue liste de problèmes au cours de plusieurs mois de réunions commençant le 3 février et se terminant par l'adoption du budget de l'exercice 2021-2022 en juin.

Comme d'autres agences de transport en commun de la région de la baie, SMART a vu une chute brutale de l'achalandage après le début de la pandémie. Alors que SMART a adopté de nouvelles normes de sécurité - un nettoyage plus fréquent des trains, l'installation de distributeurs de désinfectant pour les mains et l'ajout de lampes ultraviolettes pour désinfecter la circulation de l'air - le nombre de passagers n'est pas proche des niveaux prépandémiques.

En décembre 2019, SMART venait d'ouvrir ses nouvelles stations du centre-ville de Novato et de Larkspur et comptait en moyenne près de 2400 passagers par jour de la semaine, soit l'un de ses plus hauts nombres d'usagers depuis son lancement en août 2017. Un an plus tard, l'achalandage en semaine était en moyenne d'environ 340 passagers, soit une baisse de environ 86%, selon les dernières données.

La baisse dramatique a résulté des commandes au foyer; Service de week-end de réduction SMART et réduction de plus de moitié des trajets quotidiens en semaine, de 38 à 16; les navetteurs optant pour des voitures sur des autoroutes pratiquement sans trafic; et un manque général de confiance du public dans la sécurité sanitaire des transports en commun.

Le déploiement des vaccinations dans les mois à venir devrait redonner une nouvelle vie à l'économie et au transit, a déclaré Mansourian au conseil d'administration. Mais à quelle vitesse et dans quelle mesure les passagers retourneront en transit n'est toujours pas clair.

Diana Gill, résidente de Petaluma, a utilisé SMART pour se rendre à son poste d'enseignante à San Rafael au cours des trois dernières années afin d'éviter la circulation sur l'autoroute 101. Elle a dit qu'elle préférait faire un trajet de 20 minutes en train plutôt que de s'asseoir dans la circulation pendant 45 minutes dans sa voiture. Alors que Gill continue de prendre le train, certains de ses collègues qui utilisaient SMART ont choisi de prendre leur voiture maintenant que le trafic a considérablement diminué au milieu de la pandémie.

"Cela ne prend plus 45 minutes", a déclaré Gill. "Il n'y a pas beaucoup de trafic parce que les gens travaillent à domicile maintenant."

En avril, le SMART board prévoit de discuter d'une campagne de marketing pour restaurer l'achalandage. La membre du conseil d'administration Debora Fudge de Windsor a demandé si le conseil d'administration devrait discuter plus tôt des stratégies de marketing pour attirer les personnes qui ont arrêté de rouler après la commande d'un refuge à domicile le mois dernier.

"Il y a encore des gens qui disent:" Je ne savais pas que je pouvais prendre le train maintenant ", a déclaré Fudge au conseil. "Autant que nous ayons fait, il y a encore des gens que nous n'atteignons pas et qui avaient l'habitude de rouler et qui n'ont pas roulé ces derniers temps à cause des arrêts."

Le membre du conseil d'administration Chris Rogers de Santa Rosa a déclaré qu'il se sentait moins optimiste quant à l'attente de retour des coureurs. Cependant, il a déclaré que le district pourrait avoir un message conjoint avec les efforts de vaccination en offrant des trajets en train gratuits à ceux qui présentent une preuve de vaccination.

D'autres, comme la vice-présidente du conseil d'administration Barbara Pahre du comté de Napa, ont exhorté à la patience avant de commencer une campagne de marketing.

"Je pense que nous avons été surpris tant de fois à établir des attentes que nous ne pouvons pas répondre, et je pense que cela revient et nous frappe au visage", a déclaré Pahre. "Je conviens que nous devons être raisonnés et ne pas être trop excités tant qu’il n’y a pas une fin honnête en vue."

Tout en luttant contre la pandémie, SMART a également cherché à déterminer pourquoi les électeurs ont abandonné sa mesure de vote de mars 2020 pour prolonger sa taxe de vente d'un quart de cent pendant 30 ans. La mesure fiscale était bien en deçà de la majorité des deux tiers requise des électeurs du comté de Sonoma et du comté de Marin. La taxe de vente initiale adoptée en 2008 expirera en 2029 et représente environ la moitié des revenus du district.

Tout au long de 2020, SMART a organisé des forums avec diverses communautés des deux comtés ainsi qu'avec des groupes d'intérêt tels que les cyclistes pour déterminer ce que le public attend de l'agence. Mansourian a déclaré que l'agence prévoyait d'examiner tous les commentaires et de discuter des plans pour mettre ces idées en œuvre.

Damon Connolly, membre du conseil d'administration, superviseur du comté de Marin représentant San Rafael, a déclaré que les efforts de SMART pour construire une piste cyclable et piétonne le long de ses voies constitueront "l'épine dorsale de tout succès futur", y compris aux urnes chaque fois que SMART tentera une autre mesure fiscale. Alors que les groupes de cyclistes avaient soutenu la mesure de taxe de vente initiale de SMART en 2008, beaucoup ne soutenaient pas l'extension de la taxe de 2020 en raison des critiques selon lesquelles SMART ne donnait pas plus de priorité au financement.

Connolly a suggéré de former un sous-comité spécifiquement pour discuter du chemin avec les parties prenantes.

En avril et mai, Mansourian a l'intention de demander au conseil de discuter des extensions futures de son service ferroviaire voyageurs et de son projet d'acquisition des activités de transport de marchandises de North Bay.

SMART prévoit de s'étendre au nord jusqu'à Healdsburg et Windsor et envisage une extension potentielle du service vers l'est jusqu'à Suisun City parallèlement à l'autoroute 37. SMART pourrait également obtenir l'approbation fédérale pour sa prise de contrôle des opérations de transport de marchandises de North Bay de la Northwestern Pacific Railroad Co. entre Napa et Windsor.

La proposition, qui a reçu l'approbation de l'État en décembre, permettrait également à SMART de prendre possession de 21 miles de chemin de fer entre Healdsburg au nord et la frontière du comté de Mendocino-Sonoma.

Une décision que le conseil doit prendre est de savoir s'il faut opérer le transport de fret en interne ou sous-traiter le service à un autre opérateur, a déclaré Mansourian. Le conseil doit se réunir le 5 mai pour discuter de ces options.

Eris Weaver, directeur exécutif de la Coalition des bicyclettes du comté de Sonoma, a mis en garde le conseil d'administration sur la façon dont il priorise les dépenses de ses impôts.

"Lorsque vous envisagez d'ajouter un service de fret ou d'ajouter un service de passagers à l'est ou des éléments qui ne faisaient pas partie de la mesure initiale, je pense que si l'un de ces projets finit par être construit avant que le chemin ne soit terminé, vous aurez un beaucoup de gens ont vraiment coché à ce sujet ", a déclaré Eris Weaver, directeur exécutif de la Coalition des bicyclettes du comté de Sonoma.