La veille du Nouvel An, Helen Branswell terminait un article sur le développement d'un vaccin contre Ebola insaisissable lorsqu'elle a eu une idée de sa prochaine grande histoire.

« J'espère que cela n'a rien d'extraordinaire », a-t-elle écrit sur Twitter, ajoutant un lien vers un rapport sur une « pneumonie inexpliquée » dans le centre de la Chine.

Deux jours plus tard « Je n'aime pas le look de cela. »

Stat a publié le 4 janvier le premier article de Mme Branswell sur le « groupe croissant de cas de pneumonie inexpliqués ». Selon certains éléments, elle indiquait « un nouveau virus, et peut-être même un nouveau coronavirus ».

Stat, une publication numérique de Boston fondée en 2015, a été très tôt dans une histoire qui allait dominer l'actualité. En janvier, un mois avant le premier cas confirmé d’origine inconnue aux États-Unis, le site a publié des articles sur la capacité du coronavirus à se propager par des porteurs asymptomatiques; comment il pourrait tester le penchant du président Trump pour saper la science établie; et la détermination par des experts que la contenir « peut ne pas être possible ».

« Nous avons réalisé que c'était énorme et nous y avons investi beaucoup de ressources, en termes de statistiques », a déclaré Mme Branswell.

Le site a attiré près de 30 millions de visiteurs uniques cette année, soit quatre à cinq fois son trafic habituel, a déclaré Rick Berke qui supervise les services éditorial et commercial.

Une partie de la raison de cette flambée est que, comme de nombreuses autres publications, Stat a placé sa couverture pandémique en dehors de son mur payant le site était bien placé pour couvrir une histoire marquante.

« Nous ne voyons pas les histoires en premier parce que nous sommes plus intelligents, plus rapides ou plus avertis », a déclaré Jason Ukman « C'est juste parce que c'est le monde dans lequel nous sommes branchés depuis toujours. Nous avons été construits pour cela. « 

Stat a été lancé par le financier John W. Henry, le principal propriétaire des Red Sox de Boston et du Liverpool Football Club. Avant de déterminer que Boston devrait avoir un site pour couvrir les industries de ses nombreux hôpitaux, laboratoires de recherche et start-ups biotechnologiques, M. Henry a acheté le Boston Globe à la New York Times Company pour 70 millions de dollars en 2013.

M. Berke est venu à bord en tant que co-fondateur. Un autre membre clé de l’équipe de direction est Linda Henry, l’épouse de M. Henry, directrice générale.

« Cette prise de conscience de John était que nous devons raconter l'histoire de ce qui se passe dans les sciences de la vie, et cette histoire doit provenir de Boston », a déclaré Mme Henry.

M. Berke a embauché un personnel qui comprenait des vétérans du rythme – comme Sharon Begley et Ed Silverman, qui avait fait rapport sur l'industrie pharmaceutique pour le Wall Street Journal – dans la conviction qu'il y avait une demande pour un média dédié à la santé et à la médecine.

« Il n'y avait pas de site qui, de manière très ambitieuse, ait couvert ces histoires chaque jour comme leur principal objectif », a déclaré M. Berke.

Stat est exploité séparément du Globe, mais les deux partagent des fonctions de back-office, exécutent occasionnellement les articles de l'autre et partagent un siège social sur Exchange Place. La principale source de revenus du site est les abonnements, à partir de 35 $ par mois avec des remises disponibles

Avant d'attirer un public plus large grâce à sa couverture pandémique, Stat a fait l'éloge de ses enquêtes sur la commercialisation et la prescription d'OxyContin; Les efforts d'IBM pour exploiter l'intelligence artificielle pour guérir le cancer, qui, selon Stat, ne répondaient pas au battage médiatique; et comment la pensée de groupe a pu contrecarrer la guérison d'Alzheimer.

Avec des articles écrits dans un style simple, Stat est destiné à un public général. Mais il veut également séduire des spécialistes – des lecteurs comme William Hanage, professeur d'épidémiologie à la Harvard School of Public Health, qui a salué la couverture du site comme « accessible » mais « toujours rigoureuse ».

« Il n'y a pas un seul endroit sur Internet où j'irais pour mieux me tenir au courant de la diversité des opinions qui circulent », a-t-il déclaré.

Mme Branswell, qui a publié une cinquantaine d'articles sur la pandémie En octobre, elle a décrit le chef des urgences sanitaires de l'Organisation mondiale de la Santé, Mike Ryan.

« Nous ne sommes pas prêts », lui a dit le Dr Ryan. « Si nous ne pouvons pas arrêter Ebola, quel espoir avons-nous d'arrêter … la maladie X ? »

Ces jours-ci, en son absence du travail, Mme Branswell lit les mystères et vérifie les amis et la famille (à distance, bien sûr). Elle passe également du temps sur Twitter, où elle fournit des informations fiables d'experts dans le domaine.

« Helen a utilisé Twitter exactement de la même manière avec Ebola, avec Zika, avec le SRAS », a déclaré M. Ukman. « Elle est vraiment, vraiment bonne pour communiquer des informations sur une maladie infectieuse. »

Mme Branswell a déclaré que la prochaine frontière des tests serait sérologique – pour tester non pas si les sujets sont porteurs du virus mais s'ils l'ont déjà eu.

« Ce ne sera pas fini bientôt », a-t-elle déclaré. « Et ça va être très douloureux. Mais oui. Nous allons passer au travers. «