Alors que la pandémie de coronavirus frappe des pays plus pauvres avec des systèmes de santé fragiles, les autorités sanitaires mondiales se bousculent pour s'approvisionner en un traitement simple qui sauve des vies: l'oxygène.

De nombreux patients gravement malades avec Covid-19, la maladie causée par le coronavirus, ont besoin d'aide pour respirer à un moment donné. Mais maintenant, l'épidémie se propage rapidement en Asie du Sud, en Amérique latine et dans certaines parties de l'Afrique, régions du monde où de nombreux hôpitaux sont mal équipés et manquent de ventilateurs, de réservoirs et d'autres équipements nécessaires pour sauver les patients dont les poumons sont défaillants.

L'Organisation mondiale de la santé espère lever 250 millions de dollars pour augmenter l'apport d'oxygène dans ces régions. La Banque mondiale et l'Union africaine contribuent à cet effort et certains organismes de bienfaisance médicaux demandent des dons pour la cause.

L'OMS. On estime mercredi qu'avec environ un million de nouveaux cas de coronavirus dans le monde par semaine, le monde aura besoin de 620 000 mètres cubes d'oxygène par jour, soit 88 000 grosses bouteilles.

Par un coup de chance, l'OMS, l'UNICEF et la Fondation Bill & Melinda Gates ont commencé en 2017 à chercher des moyens d'augmenter l'apport d'oxygène dans les pays pauvres et à revenu intermédiaire – non en prévision d'une pandémie, mais parce que l'oxygène peut sauver la vie de nourrissons prématurés et enfants atteints de pneumonie.

Les organisations ont commencé à commander des équipements en janvier, mais en quelques semaines, les fournisseurs ont été submergés par la soudaine augmentation de la demande créée par la pandémie.

L'OMS. a acheté 14 000 concentrateurs d'oxygène, qui filtrent l'oxygène de l'air, pour être envoyés dans 120 pays, et l'agence espère acheter 170 000 concentrateurs supplémentaires au cours des six prochains mois pour un coût de 100 millions de dollars.

Le Dr Tedros Adhanom Ghebreyesus, directeur général du W.H.O., a averti que « 80% du marché est détenu par quelques sociétés seulement, et la demande dépasse l'offre ».

Bien que la machinerie nécessaire pour générer de l'oxygène soit relativement simple, elle doit être suffisamment solide pour résister à la poussière, à l'humidité et aux autres dangers courants dans les hôpitaux ruraux des pays pauvres. Certaines entreprises produisent des équipements relativement robustes, mais les prix augmentent et les restrictions sur les vols internationaux compliquent les livraisons.

Les machines ne peuvent pas arriver trop tôt, ont déclaré des médecins travaillant sur le terrain.

En mai, l’Alliance for International Medical Action, ou Alima, a traité 123 patients Covid-19 en République démocratique du Congo, a déclaré le Dr Baweye Mayoum Barka, le représentant de l’organisme de bienfaisance à Kinshasa, la capitale du pays. Cinquante-six d'entre eux avaient besoin d'oxygène, mais pas assez d'équipement disponible.

« Donc, malheureusement, il y a eu 26 décès, dont 70% en moins de 24 heures », a déclaré le Dr Barka. « Je ne peux pas dire qu'ils provenaient tous d'un manque d'oxygène, mais cela a joué un rôle. »

Alima a besoin de 40 concentrateurs d'oxygène, mais l'agence n'en a que huit, a-t-il déclaré. Parce qu'il est difficile de déplacer des patients d'un hôpital à un autre, certains meurent en attendant, à bout de souffle.

Au Congo, de nombreux patients de Covid-19 arrivent dans des hôpitaux où le taux d'oxygène dans le sang est extrêmement bas – parfois aussi bas que 60%, un niveau auquel les patients doivent normalement être mis sous ventilateur pour survivre. (Les niveaux de saturation en oxygène normaux sont de 95% ou plus.)

Un de ces patients était un médecin qui avait refusé pendant un certain temps d'aller à l'hôpital et était resté à la maison, prenant de la chloroquine, qui est toujours dans les directives nationales de traitement du Congo.

« Puis, lorsque son état s'est détérioré et qu'il est venu, juste au moment où il approchait du bâtiment Covid, il a développé des convulsions », se souvient le Dr Barka. «Ils se sont arrêtés pour lui donner de la drogue et il est mort juste à la porte.»

Le Nigéria est également aux prises avec une pénurie d’oxygène, a déclaré le Dr Sanjana Bhardwaj, chef de la santé de l’UNICEF. Depuis mai, les hôpitaux de Lagos et Kano ont vu un flux constant de patients plus âgés présentant des symptômes de Covid-19 qui ont besoin d'oxygène.

Dans presque tous les pays où le virus a frappé, riche ou pauvre, environ 15% de tous les patients symptomatiques développent une pneumonie suffisamment grave pour nécessiter un apport supplémentaire en oxygène, le W.H.O. estimations, mais pas si désastreuses qu’elles doivent être mises sous ventilateur.

Les ventilateurs sont rares dans les pays pauvres; ils peuvent coûter jusqu'à 50 000 $, et les patients doivent être fortement sous sédation tout le temps que le tube respiratoire est logé profondément dans leurs voies respiratoires; en outre, la pression doit être constamment surveillée pour éviter des lésions pulmonaires. Cela nécessite des anesthésiologistes et des techniciens respiratoires qualifiés, postes qui manquent à de nombreux hôpitaux.

L'oxygène peut être délivré de deux manières. Les réservoirs contiennent de l'oxygène presque pur. Pour les patients qui ont besoin de grands volumes et qui aident à garder les sacs gonflables dans leurs poumons ouverts, les réservoirs peuvent fournir de l'oxygène à haute pression à travers un masque étroitement attaché sur le nez et la bouche.

Mais les réservoirs sont lourds, doivent être remplis dans les stations centrales et livrés par camion, et ils présentent un risque d'explosion et d'incendie. Alors que de nombreux pays pauvres ont des usines fabriquant de l'oxygène de qualité industrielle pour des travaux de construction comme le soudage, il ne peut pas être utilisé sur les patients car les réservoirs contiennent souvent de la rouille ou de l'eau huileuse qui pourrait se loger dans les poumons, a déclaré Paul Molinaro, chef des opérations, soutien et logistique à l'OMS

Une alternative est un concentrateur d'oxygène, qui a généralement la taille d'une valise ou même d'une mallette. Les concentrateurs extraient l'oxygène de l'air ambiant en le forçant sous pression à travers un «tamis moléculaire» rempli de zéolite minérale, qui adsorbe l'azote.

La plupart des concentrateurs ne coûtent que 1 000 $ à 2 000 $. Ils ont besoin d'électricité mais peuvent fonctionner sur un générateur ou des batteries, en utilisant à peu près autant d'énergie qu'un petit réfrigérateur.

En règle générale, les concentrateurs peuvent produire environ 90% d'oxygène pur. Ils ne le délivrent pas sous pression, mais le mince tube à travers lequel les flux d'oxygène peuvent être connectés à une machine à pression positive continue, ou CPAP, pour enrichir l'air qu'il souffle dans les poumons.

Alima a lancé une campagne, «Oxygène pour l'Afrique», pour lever des fonds afin d'envoyer environ 500 concentrateurs dans six pays pauvres, a déclaré Jennifer Lazuta, une porte-parole.

L'UNICEF a commandé environ 16 000 concentrateurs pour environ 90 pays, mais jusqu'à présent, il n'a pu en livrer qu'environ 700, a déclaré Jonathan Howard-Brand, spécialiste de l'innovation au centre d'achat de l'UNICEF à Copenhague.

  • Mis à jour le 24 juin 2020

    • Est-il plus difficile de faire de l'exercice avec un masque?

      Un commentaire publié ce mois-ci sur le site Web du British Journal of Sports Medicine souligne que se couvrir le visage pendant l'exercice «s'accompagne de problèmes de restriction et d'inconfort respiratoires» et nécessite «un équilibre entre les avantages et les éventuels événements indésirables». Les masques modifient l'exercice, explique Cedric X. Bryant, président et directeur scientifique de l'American Council on Exercise, une organisation à but non lucratif qui finance la recherche sur l'exercice et certifie les professionnels du fitness. « Dans mon expérience personnelle », dit-il, « les fréquences cardiaques sont plus élevées à la même intensité relative lorsque vous portez un masque. » Certaines personnes peuvent également ressentir des étourdissements lors d'exercices familiers tout en étant masquées, explique Len Kravitz, professeur de sciences de l'exercice à l'Université du Nouveau-Mexique.

    • J'ai entendu parler d'un traitement appelé dexaméthasone. Est-ce que ça marche?

      Le stéroïde, la dexaméthasone, est le premier traitement démontré pour réduire la mortalité chez les patients gravement malades, selon des scientifiques britanniques. Le médicament semble réduire l'inflammation causée par le système immunitaire et protéger les tissus. Dans l'étude, la dexaméthasone a réduit d'un tiers les décès de patients sous ventilateur et les décès de patients sous oxygène d'un cinquième.

    • Qu'est-ce qu'un congé payé en cas de pandémie?

      Le programme de secours d'urgence contre le coronavirus donne à de nombreux travailleurs américains des congés payés s'ils ont besoin de s'absenter à cause du virus. Il donne aux travailleurs qualifiés deux semaines de congé de maladie payé s'ils sont malades, en quarantaine ou demandent un diagnostic ou des soins préventifs pour le coronavirus, ou s'ils prennent soin de membres de leur famille malades. Il accorde 12 semaines de congé payé aux personnes qui s'occupent d'enfants dont les écoles sont fermées ou dont la garderie n'est pas disponible en raison du coronavirus. C’est la première fois que les États-Unis bénéficient de congés payés largement imposés par le gouvernement fédéral et incluent des personnes qui n’obtiennent généralement pas de tels avantages, comme les travailleurs à temps partiel et les travailleurs de l’économie des concerts. Mais la mesure exclut au moins la moitié des travailleurs du secteur privé, y compris ceux des plus grands employeurs du pays, et donne aux petits employeurs une marge de manœuvre importante pour refuser un congé.

    • La transmission asymptomatique de Covid-19 se produit-elle?

      Jusqu'à présent, les preuves semblent le montrer. Un article largement cité publié en avril suggère que les personnes sont les plus infectieuses environ deux jours avant l'apparition des symptômes du coronavirus et estime que 44% des nouvelles infections résultent de la transmission de personnes qui ne présentaient pas encore de symptômes. Récemment, un expert de haut niveau de l'Organisation mondiale de la santé a déclaré que la transmission du coronavirus par des personnes qui ne présentaient pas de symptômes était «très rare», mais elle a ensuite repris cette déclaration.

    • Quel est le risque d'attraper un coronavirus à partir d'une surface?

      Toucher des objets contaminés puis s'infecter avec les germes n'est généralement pas la façon dont le virus se propage. Mais cela peut arriver. Un certain nombre d'études sur la grippe, le rhinovirus, le coronavirus et d'autres microbes ont montré que les maladies respiratoires, y compris le nouveau coronavirus, peuvent se propager en touchant des surfaces contaminées, en particulier dans des endroits comme les garderies, les bureaux et les hôpitaux. Mais une longue chaîne d'événements doit se produire pour que la maladie se propage de cette façon. La meilleure façon de vous protéger contre le coronavirus – que ce soit la transmission de surface ou un contact humain étroit – reste la distance sociale, se laver les mains, ne pas se toucher le visage et porter des masques.

    • Comment le groupe sanguin influence-t-il le coronavirus?

      Une étude réalisée par des scientifiques européens est la première à documenter un lien statistique fort entre les variations génétiques et Covid-19, la maladie causée par le coronavirus. Selon la nouvelle étude, le fait d'avoir du sang de type A était lié à une augmentation de 50% de la probabilité qu'un patient ait besoin d'oxygène ou d'un ventilateur.

    • Combien de personnes ont perdu leur emploi en raison d'un coronavirus aux États-Unis?

      Le taux de chômage est tombé à 13,3% en mai, a annoncé le ministère du Travail le 5 juin, une amélioration inattendue du marché du travail du pays, les embauches ayant rebondi plus rapidement que ne l'avaient prévu les économistes. Les économistes avaient prévu que le taux de chômage augmenterait jusqu'à 20%, après avoir atteint 14,7% en avril, ce qui était le plus élevé depuis que le gouvernement a commencé à tenir des statistiques officielles après la Seconde Guerre mondiale. Mais le taux de chômage a plutôt chuté, les employeurs ayant ajouté 2,5 millions d’emplois, après la perte de plus de 20 millions d’emplois en avril.

    • Quels sont les symptômes du coronavirus?

      Les symptômes courants comprennent de la fièvre, une toux sèche, de la fatigue et des difficultés respiratoires ou un essoufflement. Certains de ces symptômes chevauchent ceux de la grippe, ce qui rend la détection difficile, mais le nez qui coule et les sinus bouchés sont moins courants. Le C.D.C. a également ajouté des frissons, des douleurs musculaires, des maux de gorge, des maux de tête et une nouvelle perte du goût ou de l'odorat comme symptômes à surveiller. La plupart des gens tombent malades cinq à sept jours après l'exposition, mais les symptômes peuvent apparaître en aussi peu que deux jours ou jusqu'à 14 jours.

    • Comment puis-je me protéger en volant?

      Si les voyages en avion sont inévitables, vous pouvez prendre certaines mesures pour vous protéger. Le plus important: lavez-vous souvent les mains et cessez de toucher votre visage. Si possible, choisissez un siège de fenêtre. Une étude de l'Université Emory a révélé que pendant la saison de la grippe, l'endroit le plus sûr pour s'asseoir dans un avion est près d'une fenêtre, car les personnes assises sur les sièges des fenêtres avaient moins de contact avec les personnes potentiellement malades. Désinfectez les surfaces dures. Lorsque vous arrivez à votre siège et que vos mains sont propres, utilisez des lingettes désinfectantes pour nettoyer les surfaces dures de votre siège comme l'appuie-tête et les accoudoirs, la boucle de ceinture de sécurité, la télécommande, l'écran, la poche de dossier et la table de plateau. Si le siège est dur et non poreux ou en cuir ou en cuir, vous pouvez également l'essuyer. (L'utilisation de lingettes sur les sièges rembourrés pourrait conduire à un siège mouillé et à la propagation de germes plutôt que de les tuer.)

    • Que dois-je faire si je me sens malade?

      Si vous avez été exposé au coronavirus ou si vous pensez en avoir et que vous avez de la fièvre ou des symptômes comme une toux ou des difficultés respiratoires, appelez un médecin. Ils devraient vous conseiller sur la question de savoir si vous devez subir un test, comment le faire et comment obtenir un traitement médical sans potentiellement infecter ou exposer d'autres personnes.

L'OMS. a commandé 14 000 autres, dont 2 000 ont été livrés et 2 000 sont en transit, a déclaré M. Molinaro.

Lui et M. Howard-Brand ont décrit les graves problèmes d'accouchement créés par l'épidémie, y compris les retards pouvant aller jusqu'à cinq semaines. Lorsque cela est possible, les agences d'aide expédient par le biais du Programme alimentaire mondial, qui compte des dizaines d'avions. Mais les concentrateurs doivent rivaliser pour l'espace avec des expéditions de nourriture, d'équipement de protection individuelle et d'autres biens vitaux.

De plus, certains pays sont loin des villes cargos, tandis que d'autres restreignent tous les vols, même ceux qui contiennent de l'aide, par crainte de l'introduction du virus.

« Nous avons besoin de plus d'avions dans les airs », a déclaré M. Howard-Brand.

L'UNICEF achète également des dizaines de milliers d'oxymètres de pouls, d'appareils au bout des doigts pour mesurer la saturation en oxygène du sang.

Lorsqu'elles décident de la quantité d'équipement à acheter, les agences d'aide volent dans une certaine mesure à l'aveugle. Comme l’État de New York l’a appris lors de la collecte désespérée de ventilateurs en mars, l’ampleur du besoin est imprévisible.

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Les jeunes patients Covid-19 et ceux qui n'ont pas d'autres problèmes de santé survivent souvent sans oxygène supplémentaire. Les populations africaines sont plus jeunes, car les campagnes de vaccination et de lutte contre le paludisme au cours des deux dernières décennies ont sauvé de nombreux enfants qui autrement seraient morts. De larges pans d'Africains plus âgés sont morts du sida avant le H.I.V. la thérapie est devenue largement disponible au milieu des années 2000.

(Selon les Centers for Disease Control and Prevention, il est encore difficile de savoir si le fait de suivre un traitement contre le VIH augmente les risques de décès. Mais l'ONUSIDA, le programme des Nations Unies contre la maladie, craint que les fermetures et les fermetures de frontières ne perturbent l'approvisionnement en Médicaments contre le VIH, ce qui mettrait sans aucun doute les patients à risque élevé.)

Les agences demandent conseil à d'autres personnels humanitaires dans chaque pays pour estimer la quantité d'équipement nécessaire, a déclaré M. Molinaro. S'il avait plus d'argent et de temps, a-t-il ajouté, il se concentrerait sur les moyens d'augmenter les réserves d'oxygène en réservoir, ce qui est dangereux à expédier et doit donc être produit sur place.

Ces dernières années, certains partenariats public-privé ont vu le jour à cet effet. En Afrique de l'Est, par exemple, une organisation d'aide, Assist International, a entrepris il y a plusieurs années de briser les monopoles des entreprises locales produisant de l'oxygène médical que de nombreux hôpitaux publics en Afrique ne pouvaient pas se permettre.

Avec de l'équipement fourni par la Fondation GE et de l'argent de Grands Défis Canada et d'autres donateurs, Assist a maintenant un réseau d'usines de production d'oxygène au Rwanda, au Kenya et en Éthiopie.

L'effort d'achat des concentrateurs d'oxygène des Nations Unies, commencé en avril, était une extension naturelle du projet d'oxygénothérapie des Nations Unies, qui a commencé en 2017 avec le soutien de la Fondation Gates dans le but de sauver les bébés et les enfants.

En janvier, le projet avait trouvé quatre fabricants – deux en Chine et deux aux États-Unis – dont les machines pouvaient résister à des conditions difficiles et qui pouvaient ajouter des stabilisateurs de tension pour éviter les dommages causés par les pointes de puissance, qui sont courantes dans les systèmes électriques des pauvres. dans les pays et partout où l’on utilise des générateurs pour l’électricité.

Les agences commençaient tout juste à passer des commandes lorsque la pandémie a commencé.

« Notre timing était impeccable », a déclaré M. Howard-Brand, qui a aidé à rédiger les spécifications des nouvelles machines. « Maintenant, peut-être que le marché va s'ouvrir. »

David Waldstein a contribué aux reportages de New Rochelle, N.Y.