Pour comprendre la pandémie de coronavirus, il faut se familiariser autant avec la sémantique qu'avec l'épidémiologie.

Les représentants du gouvernement et les professionnels de la santé rejettent les mentions des taux de mortalité, aplatissant la courbe et les blocages, en supposant que nous savons ce qu'ils signifient. Mais les termes signifient des choses différentes d'un pays à l'autre, d'un État à l'autre, même d'une ville à l'autre et d'une personne à l'autre.

Que signifient les pics , les verrouillages et les tests en parlant du coronavirus

Les fonctionnaires utilisent les mêmes phrases sur les tests de masse, le nombre de cas et les décès pour décrire des situations très différentes. Il est donc difficile de donner des réponses claires aux questions essentielles: à quel point les choses sont-elles mauvaises ? Où vont-ils ?

Les gens recherchent des informations en comparant leur pays à ceux qui sont plus avancés dans l'épidémie. Mais si les termes sont trompeurs ou utilisés de différentes manières, les comparaisons sont erronées. De plus, les statistiques et le vocabulaire offrent un faux sentiment de précision alors qu'en réalité, les informations dont nous disposons ne montrent qu'une fraction de ce qui se passe.

« Les nouveaux cas ou décès chaque jour sont donnés en chiffres exacts, et nous sommes formés pour les prendre au pied de la lettre », a déclaré Mark N. Lurie, épidémiologiste à la School of Public Health de la Brown University. « Mais ceux-ci sont loin d'être exacts, ils sont profondément imparfaits, et leur signification varie d'un endroit à l'autre et d'une période à l'autre. »

« Cas confirmés »

Les États-Unis ont récemment franchi une étape importante, faisant de la Chine le pays où les infections sont les plus signalées. Mais il existe une profonde incertitude quant à savoir s'il y a vraiment plus de cas américains et à quel point les chiffres reflètent bien la réalité.

Les pays varient énormément dans les tests de dépistage du virus et la façon dont ils déclarent les chiffres, et les experts disent que la plupart des infections ne sont pas détectées. Ainsi, les décomptes nationaux publiés sont des images brutes et incomplètes qui ne sont peut-être pas si comparables.

Et c’est si les pays communiquent leurs données.

Aux États-Unis, des responsables déclarent que la Chine, qui a signalé plus de 82 000 infections, a sous-estimé son épidémie. Jusqu'à cette semaine, le gouvernement chinois a exclu les patients testés positifs pour le virus mais ne présentant aucun symptôme.

La Chine ne dit pas non plus combien de tests elle a effectués, et des doutes ont été émis quant à savoir si elle a effectué de nombreux tests au Xinjiang, la province où elle détient des centaines de milliers de musulmans dans des camps d'endoctrinement.

Peu de pays ont effectué des tests agressifs. Et bien sûr, plus il y a de tests, plus il y a de cas.

Le Japon, avec relativement peu de cas confirmés, n'a effectué qu'environ 500 tests pour un million de personnes, ce qui fait craindre que le virus ne se propage sans être détecté. Des préoccupations similaires ont été exprimées en Grande-Bretagne, dont le taux de dépistage – plus de 2 400 personnes par million jusqu'à présent – est faible par rapport aux normes d'Europe occidentale et comprend relativement peu d'agents de santé.

En revanche, la Corée du Sud a testé plus de 8 000 personnes par million et la Norvège environ 17 000.

Aux États-Unis, les autorités étatiques et locales collectent des chiffres dans les laboratoires publics et privés, mais ils peuvent être comme des pommes et des oranges: certains laboratoires signalent le nombre de tests effectués, certains indiquent le nombre de personnes testées et d'autres ne rapportent que des résultats positifs. .

Le Covid Tracking Project, dirigé par The Atlantic, a tenté de compiler tous les chiffres aux États-Unis et rapporte jusqu'à présent plus de 1,2 million de tests, soit plus de 3 600 par million d'habitants.

« Tests généralisés »

Le président Trump s'est vanté que plus de personnes ont été testées aux États-Unis que dans tout autre pays, bien que, par habitant, de nombreux pays développés aient fait plus.

Mais il importe non seulement combien de personnes sont testées, mais aussi quand et qui elles sont. Encore une fois, les pays diffèrent, façonnant la signification des chiffres.

Quelques pays, comme la Corée du Sud, l'Australie et Singapour, se sont intéressés très tôt aux tests de masse. Ils ont utilisé ces informations pour effectuer une recherche de contacts ambitieuse – trouver et tester ceux qui avaient récemment été près de personnes infectées, même s'ils n'avaient aucun symptôme.

Cela a fourni une image assez complète de l'épidémie alors que les chiffres étaient encore gérables, et a permis de la ralentir.

Bien qu'elle n'ait pas agi à la même échelle que ces pays, l'Allemagne a fait plus de tests et de recherche de contacts au début que dans la plupart des pays européens.

Mais la plupart des pays avec un grand nombre de cas ont fait moins de tests, ont attendu plus longtemps pour le faire en vrac et ont fait peu de tentatives de recherche des contacts. Ils se retrouvent à rattraper le virus, intensifiant les tests après que leurs épidémies se soient déjà multipliées.

Ils détectent plus de cas, mais à ce moment-là, il est difficile de dire quelle part de cette croissance est due à l’épidémie en expansion et à quelle mesure elle accroît la surveillance. Incapables de répondre à la demande, ils limitent souvent les tests aux patients et aux agents de santé les plus malades.

Les États-Unis en sont un bon exemple, où jusqu'à présent 90% des tests ont été effectués au cours des deux dernières semaines seulement. Les médecins, les patients et les représentants de l'État et des autorités locales indiquent qu'il n'y a toujours pas suffisamment de tests disponibles et que les personnes malades sont systématiquement informées qu'elles ne sont pas suffisamment malades pour justifier un test.

« Taux de mortalité »

Cela a été dit à maintes reprises: l'Italie et l'Espagne ont des taux de mortalité élevés chez les patients atteints de coronavirus, l'Allemagne est faible et la Chine se situe quelque part entre les deux.

Ce n'est peut-être pas aussi simple. Compter les morts est aussi imparfait et incohérent que compter les infectés.

Des rapports récents indiquent que les morgues de Wuhan, en Chine, où la maladie a été découverte pour la première fois, ont commandé des milliers d'urnes de plus que d'habitude, ce qui suggère un nombre de morts beaucoup plus élevé que le décompte officiel de la ville, 2 535.

Les épidémies à Wuhan, et dans certaines parties de l'Italie et de l'Espagne, ont submergé les hôpitaux, forçant de nombreux malades à sortir chez eux. Personne ne sait combien de personnes se sont rétablies ou sont mortes sans avoir été testées.

L'Italie et la France ont fait état d'un nombre de morts qui ne comprenait généralement que les personnes décédées dans les hôpitaux. En Allemagne, même certains de ces patients sont exclus, car le dépistage post-mortem du virus n'est pas standard dans les hôpitaux.

Et si seuls les patients les plus malades sont testés, le nombre d'infections apparaîtra plus petit et le pourcentage de décès semblera plus élevé.

Le faible taux de mortalité apparent en Allemagne – environ 1% des personnes infectées – peut provenir en partie de ses tests plus larges sur ceux qui sont en bonne santé ou qui ont des symptômes légers à nuls, et de ses tests plus étroits sur les morts.

‘Le sommet’

Les responsables parlent souvent du moment où l'épidémie atteint son pic ou ses plateaux – lorsqu'un pays « aplatit la courbe ». Mais ils précisent rarement, le pic de quoi ? Et comment pouvons-nous être sûrs de l'avoir dépassé ?

Lorsqu'une épidémie se développe sans contrôle, plus de personnes sont infectées et plus meurent chaque jour que la veille. L'Italie est passée de la déclaration de quelques centaines d'infections nouvellement détectées par jour début mars à plus de 6500 le 21 mars.

Cette accélération ne peut se poursuivre indéfiniment, et plus important encore, l'Italie a renforcé la distance sociale, ralentissant apparemment la transmission du virus. Depuis le 21 mars, les nouvelles infections confirmées ont varié entre environ 4 000 et 6 000 par jour. Malgré les problèmes avec les chiffres disponibles et les dangers de tirer des conclusions sur quelques jours seulement, il semble clair après près de deux semaines que l'Italie a franchi un tournant.

Sur un graphique, la courbe montrant le nombre quotidien de nouveaux cas est passée d'une forte augmentation à un déplacement latéral – la courbe s'est aplatie – et a même commencé à se déplacer vers le bas.

C'est un tournant: le rythme de propagation du virus a ralenti. Il en faut plus pour en tourner un autre: le taux de décès. Mais cela aussi semble s'être stabilisé en Italie, fluctuant autour de 800 par jour la semaine dernière.

Mais même lorsque ces courbes s'aplatissent, l'épidémie n'a toujours pas « atteint de pic » par une autre mesure cruciale: le nombre de cas actifs. Ce chiffre continue d'augmenter jusqu'à ce que le nombre de patients qui décèdent ou se rétablissent chaque jour soit supérieur au nombre de nouvelles infections.

Pour alléger la charge vertigineuse des systèmes de santé, la courbe des cas actifs doit également s'aplatir puis baisser.

« Lockdowns »

Plus de deux milliards de personnes, dont la plupart des Américains, vivent sous ce que l'on appelle généralement un verrouillage. Mais il n'y a pas de définition définie de ce mot – ou de termes connexes comme les mandats de rester à la maison et la distance sociale – donc les détails diffèrent d'un endroit à l'autre.

Les blocages ont des exceptions variables pour certaines lignes de travail, circonstances personnelles ou exercice. Certains permettent des rassemblements jusqu'à dix personnes, ou cinq, ou interdisent des groupes de toute taille; certaines funérailles exonérées, d'autres non.

Les plus grandes différences peuvent être dans l'application. Certains endroits, comme ceux aux États-Unis avec des verrouillages, comptent principalement sur les gens pour suivre les règles sans contrainte.

Mais l'Italie et d'autres ont déployé des soldats pour garantir la conformité, et la police française a infligé des amendes à des centaines de milliers de personnes pour avoir violé les restrictions. La Chine, en plus de recourir aux forces de sécurité, a mobilisé une armée de volontaires, augmentant la pression sociale pour obéir.

Mercredi, le président philippin Rodrigo Duterte a menacé de tirer sur des contrevenants.

L’expérience de l’Italie montre le flou du terme. Il a traversé plusieurs phases de restrictions, les appliquant à un plus grand nombre de personnes, les rendant plus strictes et renforçant leur application.

Il y a quelques semaines, une personne pouvait voyager à travers l'Italie pour un travail valide ou pour des raisons familiales. Maintenant, les gens sont condamnés à une amende pour avoir marché trop loin de leur domicile.

Mais chaque étape était largement appelée du même nom: le verrouillage.