WASHINGTON—Lorsque la pandémie de coronavirus a plongé les États-Unis dans une récession l'année dernière, elle a laissé présager un nouveau coup dur pour la santé du système de sécurité sociale. On s'attendait à ce qu'une baisse anticipée des recettes fiscales sur les salaires et une augmentation des demandes de prestations d'invalidité érodent les réserves du programme et accentuent la pression sur le gouvernement pour qu'il réponde.

Au lieu de cela, les finances à court terme des programmes de retraite et d'invalidité du gouvernement fédéral semblent avoir mieux résisté à la tempête que de nombreux analystes politiques ne l'avaient prédit, enlevant une certaine pression sur l'administration Biden et le Congrès pour parvenir à une solution à long terme pour les maintenir solvables.

La sécurité sociale a mieux résisté au Covid-19 que prévu, mais des défis à long terme subsistent

Une reprise économique plus rapide que prévu a renforcé les charges sociales qui contribuent au financement des programmes. Et les nouvelles demandes de prestations d'assurance invalidité, qui bondissent généralement lorsque l'économie est faible, ont diminué pour certains groupes, car les bureaux extérieurs de l'Administration de la sécurité sociale sont restés fermés.

"Je ne pense pas que ce sera un aussi gros succès que beaucoup de gens, y compris moi, craignaient il y a un an", a déclaré

Kathleen Romig,

un analyste principal des politiques au Center on Budget and Policy Priorities, un groupe de réflexion progressiste de Washington.

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À plus long terme, cependant, les programmes sont comprimés par la hausse des coûts et la baisse des revenus à mesure que la population vieillit, et ils sont en passe d'épuiser leurs réserves de fonds d'affectation spéciale dans les années à venir à mesure que les déficits de financement se creusent. Après cela, les bénéficiaires seraient confrontés à des réductions automatiques des prestations à moins que le Congrès n'intervienne pour renforcer le programme, par exemple en augmentant le taux d'imposition sur les salaires, en réduisant les prestations ou en retardant l'âge de la retraite.

La possibilité d'une inflation plus élevée pourrait augmenter les paiements de prestations, tout comme les problèmes de santé à long terme des survivants de Covid-19, qui pourraient être plus susceptibles de réclamer des prestations d'invalidité. Les demandes d'invalidité pourraient également augmenter au cours de l'année prochaine à mesure que la pandémie s'atténuera, a déclaré la Social Security Administration.

La sécurité sociale se compose de deux programmes, un pour les retraités et un pour les personnes qui demandent des prestations d'invalidité. Les revenus du programme proviennent des recettes fiscales de 12,4% et des intérêts de ses fonds en fiducie.

En avril 2020, les administrateurs de la sécurité sociale ont déclaré que les coûts des programmes combinés pour les retraités et les personnes handicapées dépasseraient les revenus en 2021, les obligeant à commencer à puiser dans leurs réserves, qui seraient épuisées d'ici 2035.

Ces estimations ont été préparées avant que la pandémie ne frappe, et les administrateurs ont noté qu'avec le déroulement de la pandémie au printemps dernier, "l'état réel du programme à court terme est presque certainement un peu moins favorable".

En novembre, la Social Security Administration a publié une mise à jour prévoyant que les réserves seraient épuisées en 2034, un an seulement plus tôt que prévu en avril. Les administrateurs publient généralement un rapport annuel sur les finances du programme en avril, mais le rapport de cette année a été retardé car il intègre les récentes mises à jour relatives aux politiques et à la pandémie.

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Une analyse d'octobre du Bipartisan Policy Center, un groupe de réflexion centriste de Washington, a déclaré que les retombées économiques de la pandémie - si elles sont similaires à la récession de 2007-09 - pourraient accélérer l'épuisement du fonds d'affectation spéciale des programmes combinés jusqu'à cinq ans. Dans ce scénario sévère, les prestations auraient été réduites de 25 % pour les retraités et de 13 % pour les bénéficiaires handicapés d'ici la fin de la décennie sans action du Congrès.

Shai Akabas,

le directeur de la politique économique du centre, dit qu'il s'attend maintenant à ce que la pandémie n'ait avancé le délai d'insolvabilité du fonds de retraite que d'un an ou deux.

Cela est dû en partie à la nature de la reprise économique, qui s'est avérée beaucoup plus forte que celle qui a suivi la récession précédente.

Les entreprises ont rouvert plus rapidement que les responsables et les prévisionnistes ne l'avaient prévu l'année dernière, alors que davantage d'Américains se faisaient vacciner et que les cas de virus diminuaient. Les employeurs ont rajouté environ les deux tiers des 22,5 millions d'emplois perdus au début de la pandémie, ramenant le taux de chômage à 5,8% en mai contre 14,8% en 2020. Les gains d'emplois relativement rapides ont entraîné un net rebond de la masse salariale. impôts. En revanche, il a fallu attendre 2013 pour récupérer les deux tiers des 8,7 millions d'emplois perdus lors de la récession de 2007-2009.

Au cours des récessions précédentes, les nouvelles demandes et indemnités d'assurance-invalidité ont eu tendance à augmenter. Cette fois, c'est le contraire qui s'est produit : les demandes ont baissé de 9 % en 2020 par rapport à 2019, plus forte que la tendance à la baisse avant la pandémie lorsque la croissance économique était forte.

L'une des raisons possibles est la fermeture des bureaux extérieurs de la sécurité sociale l'année dernière pendant la pandémie. Cela semble avoir entraîné une baisse plus importante des demandes parmi les personnes qui dépendent davantage des services en personne, y compris les personnes très âgées, les personnes dont l'anglais est limité et les sans-abri, a déclaré Mme Romig.

Grâce Kim,

Le commissaire adjoint aux opérations de la sécurité sociale a déclaré aux législateurs en avril que la pandémie avait également rendu difficile pour les demandeurs handicapés l'accès aux transports en commun ou la planification des rendez-vous médicaux nécessaires pour soumettre des demandes.

D'un autre côté, l'inflation, qui s'est accélérée ces derniers mois et devrait rester élevée jusqu'à la fin de l'année, pourrait faire grimper les coûts. Le Congressional Budget Office a augmenté ses projections pour les coûts de la sécurité sociale au cours de la prochaine décennie, principalement en raison d'estimations plus élevées des ajustements du coût de la vie pour les paiements mensuels des prestations et les salaires moyens, qui aident à déterminer le montant des prestations.

Alors qu'un certain élan semblait se construire ces dernières années pour une refonte des programmes, la pandémie a changé les priorités. L'administration Biden a peu dit sur la façon dont elle s'attaquerait aux problèmes de financement à long terme de la sécurité sociale, se concentrant plutôt sur les efforts visant à soutenir l'économie avec 4 500 milliards de dollars de dépenses en infrastructures et programmes sociaux.

Les législateurs devant être réélus en 2022, il est peu probable que le Congrès fasse grand-chose avec les programmes avant 2023 au moins, a déclaré M. Akabas du Bipartisan Policy Center. Cela pourrait les obliger à apporter des modifications plus radicales aux programmes plus tard à mesure que la date d'insolvabilité se rapproche.

"Lorsque vous avez une bande passante limitée pour faire face à la panoplie de problèmes économiques auxquels nous sommes confrontés actuellement, passer une tonne de temps sur la sécurité sociale est une proposition difficile lorsque les perspectives d'action semblent minces", a-t-il déclaré.

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