WASHINGTON – Le plus haut civil de la Marine a démissionné après avoir critiqué un capitaine de porte-avions qui a demandé de l'aide pour une épidémie de coronavirus sur son navire.

Le secrétaire à la Défense, Mark Esper, a accepté la démission et a engagé James McPherson, sous-secrétaire à l'armée, pour devenir le nouveau secrétaire par intérim de la Marine.

Le secrétaire par intérim de la Marine quitte son poste après une bagarre avec un capitaine pour un coronavirus

« Il a démissionné de son propre chef, plaçant la marine et les marins au-dessus de soi afin que l'USS Theodore Roosevelt et la marine en tant qu'institution puissent aller de l'avant », a écrit Esper dans un communiqué publié mardi. « J'ai le plus profond respect pour quiconque sert notre pays et place le plus grand bien avant tout. Le secrétaire Modly l'a fait aujourd'hui, et je lui souhaite tout le meilleur. »

Cette décision intervient quelques heures après que le secrétaire par intérim de la Marine, Thomas Modly, s'est excusé d'avoir ridiculisé le capitaine de la Marine américaine Brett Crozier, dont la lettre demandant de l'aide au milieu d'une épidémie de coronavirus sur un navire de guerre américain a été divulguée aux médias.

« Soyons clairs, je ne pense pas que le capitaine Brett Crozier soit naïf ni stupide », a écrit Modly dans un communiqué lundi. « Je crois, précisément parce qu'il n'est pas naïf et stupide, qu'il a envoyé son e-mail alarmant avec l'intention de le mettre dans le domaine public afin d'attirer l'attention du public sur la situation sur son navire. »

« Je tiens également à m'excuser directement auprès du capitaine Crozier, de sa famille et de tout l'équipage du Theodore Roosevelt pour la douleur que mes remarques ont pu causer », a-t-il ajouté.

La décision de Modly est intervenue après que des dirigeants éminents, dont la présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, l'ont appelé à démissionner. « Malheureusement, les actions et les paroles du secrétaire par intérim Modly montrent qu'il n'a pas accordé la priorité à la protection de la force de nos troupes », a déclaré Pelosi dans un communiqué.

«Trop naïf ou trop stupide»

Les excuses ont été émises à la suite d'un discours surprise que Modly a fait à bord du USS Theodore Roosevelt, frappé par les coronavirus.

« S'il ne pensait pas que cette information allait être rendue publique à l'ère de l'information dans laquelle nous vivons, alors il était, A, trop naïf ou trop stupide pour être le commandant d'un navire comme celui-ci », Modly dit l'équipage sur un haut-parleur.

« L'alternative est qu'il l'a fait exprès », a déclaré Modly, ajoutant qu'il maintenait sa décision de relever Crozier de son commandement.

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La semaine dernière, Modly a déclaré aux journalistes du Pentagone qu'il avait perdu confiance en Crozier et que la lettre « avait sonné l'alarme inutilement ».

Le secrétaire par intérim de la Marine, Thomas Modly, informe la presse de la réponse de la Marine à COVID-19, au Pentagone, Washington, D.C., le 1er avril 2020.

Lisa Ferdinando | département de la Défense

Lundi, le président Donald Trump a déclaré qu'il pourrait être impliqué dans le tit-to-tat désordonné entre Modly et Crozier, lorsqu'il sera interrogé sur la saga qui tourne autour de l'appel étonnant du capitaine à l'aide.

« Regardez, les lettres n'auraient pas dû être envoyées et certainement, elles n'auraient pas dû être divulguées », a déclaré Trump, ajoutant que la lettre montrait une « faiblesse » au sein de la marine américaine.

« Il était faible, nous ne voulons pas faible », a-t-il ajouté, affirmant qu'il voulait s'impliquer dans cette affaire car il était satisfait de la carrière militaire de Crozier.

« J'ai regardé son dossier et c'est une personne exceptionnelle », a déclaré Trump. « Je vais m'impliquer et voir exactement ce qui se passe là-bas parce que je ne veux pas détruire quelqu'un pour avoir eu une mauvaise journée. »

«Les marins n’ont pas besoin de mourir»

Dans une lettre de quatre pages, rapportée pour la première fois par le San Francisco Chronicle, Crozier a décrit une aggravation de l'épidémie de coronavirus à bord du navire de guerre, résidence temporaire de plus de 4 000 membres d'équipage. Plus de 100 personnes à bord du navire ont été infectées.

« Nous ne sommes pas en guerre. Les marins n'ont pas besoin de mourir. Si nous n'agissons pas maintenant, nous ne parvenons pas à prendre correctement soin de notre atout le plus fiable – nos marins », a écrit Crozier. « La propagation de la maladie se poursuit et s'accélère. »

Le capitaine Brett Crozier s'adresse à l'équipage pour la première fois en tant que commandant du porte-avions USS Theodore Roosevelt lors d'une cérémonie de passation de commandement sur le pont d'envol du navire à San Diego, Californie, États-Unis, le 1er novembre 2019.

Marine américaine | Spécialiste de la communication de masse 3e>

Jusqu'à présent, 173 membres d'équipage ont été testés positifs, dont Crozier lui-même.

L'exposition au coronavirus à bord du USS Theodore Roosevelt, qui est actuellement amarré à Guam, fait suite à une escale récente à Da Nang, au Vietnam.

Quinze jours après avoir quitté le Vietnam, trois marins de l'USS Theodore Roosevelt ont été testés positifs pour le virus. Les infections étaient les premiers signalements du coronavirus sur un navire de la marine américaine en mer.

Le 24 mars, Modly a déclaré aux journalistes du Pentagone que le trio de marins et ceux qui avaient été en contact avec les individus avaient été identifiés et mis en quarantaine.

Et tandis que les escales pour les navires de la marine américaine ont depuis été annulées, Modly a défendu la décision de terminer l'escale en disant qu'à l'époque, les cas de coronavirus au Vietnam étaient inférieurs à 100.

Modly est monté à la première place de la Marine après la démission choquante du secrétaire de la Marine de l'époque, Richard Spencer, au milieu de la controverse sur le traitement d'une affaire impliquant un Navy SEAL reconnu coupable d'avoir posé illégalement pour des photos avec le cadavre d'un combattant de l'Etat islamique.