Une liste sans cesse croissante de nouvelles souches du nouveau coronavirus soulève des questions quant à savoir si les vaccins COVID-19 fonctionneront contre ces variantes - et, si oui, dans quelle mesure et pendant combien de temps.

Des scientifiques de San Diego examinent de près si les vaccins COVID-19 fonctionnent contre les souches émergentes

La communauté animée des sciences de la vie du comté de San Diego se penche sur la question, des instituts de recherche de la région aux biotechnologies locales. Et si les chercheurs disent qu’il y a des raisons de penser que les vaccins actuels fourniront une protection au moins modérée contre les souches les plus préoccupantes, ils reconnaissent qu’il est trop tôt pour en être certains.

"Je ne pense pas que les gens devraient paniquer", a déclaré Dennis Burton, immunologiste chez Scripps Research. "Mais je pense que c'est inquiétant."

À un certain niveau, c'est également prévisible. Et cela a simplement à voir avec le fonctionnement des virus.

Lorsqu'un virus infecte une cellule, il copie son matériel génétique encore et encore. Certaines de ces copies auront des mutations, semblables à quelques fautes de frappe après avoir transcrit 20 fois le même document.

La plupart des mutations n'affecteront pas beaucoup le virus; ils pourraient même le blesser. Mais, avec suffisamment de temps, un virus peut muter de manière à améliorer sa propagation.

"(Pour) un virus, sa raison d'être est essentiellement de changer et de s'adapter afin qu'il continue d'être aussi contagieux que possible", a déclaré Kate Broderick, vice-présidente principale de la recherche et du développement chez Inovio Pharmaceuticals.

Le résultat: il y a un an, on parlait de "coronavirus". Maintenant, les scientifiques ont identifié plusieurs variantes à propagation rapide, y compris celles trouvées pour la première fois au Royaume-Uni, en Afrique du Sud et au Brésil, ainsi que la soi-disant "variante californienne".

Certaines de ces souches sont déjà là. Jeudi, le Dr Eric McDonald, directeur de l’épidémiologie du comté, a annoncé qu’il y avait eu au moins 97 cas confirmés ou probables de la variante britannique à San Diego. Le premier cas a été identifié fin décembre par le laboratoire de Kristian Andersen à Scripps Research en partenariat avec UC San Diego et le comté.

La variante, détectée pour la première fois en septembre, a au moins une mutation qui pourrait aider le virus à s'accrocher plus étroitement à la surface d'une cellule, ce qui correspond aux rapports selon lesquels le virus est 70% plus transmissible que les souches précédentes.

Mardi, Pfizer a publié des données montrant que son vaccin fonctionne probablement contre le mutant. La société a testé des échantillons de sang de personnes qui avaient été vaccinées et a constaté que leurs anticorps - des protéines immunitaires qui peuvent s'accrocher à la surface d'un virus - ont agi de la même manière pour empêcher la souche britannique et la souche originale de Wuhan d'infecter les cellules du laboratoire. (L'étude n'est pas passée par le processus standard d'examen scientifique par les pairs.)

Mais Burton, un expert en anticorps, est préoccupé par des mutations supplémentaires trouvées dans les variantes du Brésil et de l'Afrique du Sud. Pour cette dernière souche, il existe déjà des preuves préliminaires que les anticorps des personnes qui se sont rétablies du COVID-19 n'empêchent pas toujours le virus de s'infecter.

"Je pense que vous pourriez espérer que vous obtiendriez au moins un certain niveau de protection contre les vaccins", a déclaré Burton. "Mais la vraie réponse ici est que nous ne savons pas avec certitude."

Son laboratoire étudie actuellement des anticorps qui reconnaissent à la fois le nouveau coronavirus, le SRAS-CoV-2, et le coronavirus responsable de l'épidémie de SRAS de 2002-2003. L'espoir est que tout anticorps capable de s'accrocher aux deux coronavirus fonctionnerait probablement également contre plusieurs SRAS-CoV-2, ce qui en fait une thérapie utile.

Un travail similaire est en cours parmi les biotechnologies locales. Inovio a été la deuxième société au monde à mener un essai clinique d’un vaccin COVID-19, qu’elle a conçu dans son laboratoire de San Diego. Broderick dit que les chercheurs de la société parcourent régulièrement les bases de données en ligne à la recherche de nouvelles séquences de coronavirus et utilisent la modélisation informatique pour prédire comment certaines mutations modifieraient la structure du virus.

Elle a ajouté que, si nécessaire, l'entreprise peut ajuster son vaccin, qui utilise l'ADN pour apprendre au corps à reconnaître le coronavirus. Joseph Payne, PDG d'Arcturus, une autre biotechnologie locale, a déclaré la même chose. Semblable à Inovio, le vaccin COVID-19 de la société utilise un extrait du code génétique du virus, mais sous la forme d’une molécule appelée ARN messager. Les vaccins de Pfizer et de Moderna utilisent essentiellement la même stratégie.

Tous ces vaccins sont basés sur le code génétique du virus, ce qui permet aux scientifiques d’ajuster rapidement leur conception en fonction de la séquence d’une nouvelle souche.

"S'il y a une mutation différente là-bas, tout ce que vous avez à faire est d'échanger un petit élément", a déclaré Payne. "Il pourrait être résolu très rapidement - une question de semaines, pas de mois."

Mais pour le moment, réoutiller les vaccins est moins urgent que de déployer rapidement les doses existantes à autant de personnes que possible. Les responsables du comté de San Diego affirment que l’objectif de la région est d’administrer 25 000 doses par jour et de vacciner 1,9 million de résidents d’ici juillet (dont chacun aura besoin de deux injections pour maximiser l’immunité).

Le superviseur du comté, Jim Desmond, a annoncé vendredi qu'un nouveau site de vaccination sans rendez-vous ouvrira dimanche dans le comté de North, au North Coastal Live Well Center. Comme les autres stations gérées par le comté, l'inoculation se fera sur rendez-vous et sera ouverte aux 75 ans et plus ou aux agents de santé. Le site administrera 500 coups par jour, selon un porte-parole du comté.

Le besoin d'un vaccin pour aider à endiguer la pandémie a été renforcé vendredi lorsque le comté a signalé un record d'une journée de 79 décès par COVID-19, deux jours seulement après le précédent record de 65. Décès par COVID-19, qui sont généralement signalés par le comté jours ou semaines après leur apparition, sont l'une des dernières mesures à augmenter après une poussée et l'une des dernières à baisser. Il en va de même pour la capacité des unités de soins intensifs. Vendredi, le comté a signalé 437 patients aux soins intensifs du COVID-19 dans les hôpitaux de la région, juste un cheveu en dessous du total journalier de 438 signalé jeudi.

La région a également enregistré 68 nouvelles hospitalisations et 2847 cas de coronavirus. Il s’agit d’une augmentation des cas ces derniers jours, mais il y avait beaucoup de cas en retard parmi les 49 000 tests que le comté a reçus - plus du double de la moyenne sur sept jours.

Pour plus d’informations sur l’admissibilité au vaccin et le déploiement régional, visitez la page sur le vaccin COVID-19 sur le site Web du comté.