Par Dennis Normile Jun. 9, 2021, 12 :35 PM

représente un défi de plus en plus franc des scientifiques au gouvernement et au Comité international olympique (CIO), qui restent catégoriques quant à la poursuite des jeux. à peine 6 semaines avant la cérémonie d'ouverture du 23 juillet.

Des scientifiques japonais avertissent que les Jeux olympiques de Tokyo pourraient aider à propager COVID-19

Le Japon et le CIO ont déjà interdit aux touristes d'entrer au Japon pour regarder les matchs en personne. Mais des millions de personnes au Japon pourraient assister à des compétitions dans plus de 40 sites à Tokyo et dans ses environs.

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Ce serait une mauvaise idée, déclare le groupe informel de 15 à 20 meilleurs experts en santé publique, qui se sont réunis virtuellement le dimanche depuis l'année dernière pour discuter de la pandémie. Mais ils craignent que leur avertissement ne tombe dans l'oreille d'un sourd. La plupart des membres du groupe sont probablement favorables à l'annulation des jeux, dit un membre qui ne voulait pas être identifié. Mais étant donné la position actuelle du gouvernement japonais et du CIO, "la discussion a changé quant à savoir si nous devrions ou non accueillir un public national", a déclaré ce scientifique. Mais il est peut-être trop tard "pour envisager des changements drastiques dans la manière dont les Jeux Olympiques de Tokyo sont organisés", explique un autre membre, Hiroshi Nishiura, épidémiologiste à l'Université de Kyoto. Il dit que le siège gouvernemental de contrôle des coronavirus, qui relève du Cabinet Office, n'a jamais discuté publiquement des risques d'organiser les jeux.

Shigeru Omi, président du principal groupe consultatif du gouvernement sur le COVID-19, qui relève du siège du coronavirus, et chef du groupe informel, a déclaré qu'il dévoilerait les recommandations avant le 20 juin. Il n'est pas clair si Omi présentera le rapport comme venant du groupe informel d'experts ou obtiendra son approbation par son panel officiel. Le moment précis de la publication et la question de savoir si elle doit être transmise au gouvernement ou au CIO sont toujours en discussion, a déclaré Nishiura.

Les Jeux olympiques, initialement prévus pour l'été 2020, ont été reportés d'un an en raison de la pandémie de COVID-19. Mais Tokyo et d'autres grandes villes restent sous un état d'urgence COVID-19, et un déploiement lent de la vaccination a conduit à des appels à un nouveau report ou même à l'annulation pure et simple des jeux. De récents sondages d'opinion indiquent que 60% à 80% du pays est en faveur de l'annulation. Pourtant, les responsables du CIO et les politiciens japonais, conscients des milliards de dollars en jeu, vont de l'avant. Lorsqu'on lui a demandé lors d'une conférence de presse virtuelle le 21 mai si les jeux se dérouleraient même si Tokyo était sous l'état d'urgence COVID-19, John Coates, vice-président du CIO, a déclaré : "La réponse est absolument oui."

Nishiura dit que l'une des préoccupations est que les jeux pourraient aider à propager des variantes COVID-19 plus contagieuses, en particulier compte tenu du grand nombre d'athlètes, d'entraîneurs, d'officiels, de médias, de bénévoles locaux et de spectateurs nationaux. Les directives du Comité olympique japonais demandent aux athlètes et au personnel d'encadrement de limiter les déplacements vers les hébergements et sites officiels ; évitez les transports en commun, les attractions touristiques, les restaurants et les bars ; et quitter le pays dans les 2 jours suivant la conclusion de leurs événements. Bien que les directives indiquent que la non-conformité pourrait entraîner l'interdiction de compétition, Nishiura dit qu'il n'y a aucune indication sur la façon dont ces restrictions seront appliquées. Pour l'instant, il n'y a pas de plans d'urgence pour traiter des groupes de cas qui pourraient surcharger les établissements de soins de santé. En raison d'une pénurie de lits d'hôpitaux et d'approvisionnements en oxygène au cours de la récente quatrième vague d'infections, "un nombre substantiel de personnes sont décédées chez elles", a déclaré Nishiura. Cependant, avec un peu de chance, le Japon sort de sa quatrième vague d'infection. Les nouveaux cas quotidiens sont passés d'un pic de plus de 7 000 le 12 mai à un peu plus de 2 000 le 6 juin.

La campagne de vaccination tardive et lente du Japon ajoute à ces inquiétudes. Le Japon a administré plus de 17 millions de doses de vaccins COVID-19 principalement au personnel médical et aux personnes de 65 ans et plus, couvrant environ 6,8% de la population. La vaccination commencera pour les moins de 65 ans au milieu de ce mois. Mais la lenteur de la vaccination signifie que les Jeux olympiques auront lieu "lorsque seules les personnes âgées seront vaccinées", a déclaré Nishiura.

L'impact de toute infection liée aux Jeux olympiques pourrait se propager dans tout le pays et même dans le monde, a déclaré Hitoshi Oshitani, spécialiste de la santé publique à l'Université de Tohoku et membre occasionnel du groupe d'étude du dimanche. Au cours de la dernière année et demie, de nouveaux cas ont augmenté dans tout le pays après la plupart des longues périodes de vacances, telles que le Nouvel An et la Golden Week du printemps, où la plupart des travailleurs peuvent prendre une semaine complète de congé. Les Jeux olympiques se dérouleront jusqu'à la période des vacances d'été en août, lorsque de nombreux citadins retourneront dans leur ville natale pour rendre visite à leurs parents ou grands-parents. L'année dernière, une campagne d'information publique a réussi à convaincre de nombreuses personnes de passer leurs vacances à la maison et les nouveaux cas n'ont pas augmenté de manière significative, dit Oshitani. Mais avec l'excitation entourant les Jeux olympiques, dit-il, "je ne suis pas sûr que les gens écouteront les recommandations" pour limiter les déplacements.