Il y a eu beaucoup de discussions à ce sujet la semaine dernière – mais c'est une question compliquée, et la réponse dépend de qui vous demandez.

Lorsqu'une personne malade tousse ou éternue, de grosses gouttelettes volent dans l'air et peuvent infecter les personnes à proximité (généralement moins d'un mètre environ mais parfois sur des distances beaucoup plus grandes).

Certains scientifiques disent que respirer ou parler peut propager COVID-19. Voici ce que nous savons

Celles-ci sont appelées gouttelettes respiratoires, et c'est ainsi que les experts pensent que la plupart des gens tombent malades avec COVID-19.

En raison de la taille relativement grande des gouttelettes, supérieure à 5 micromètres, elles ne voyagent généralement pas très loin et ne restent pas dans l'air trop longtemps.

Mais ce n'est pas le seul type de gouttelette. Des gouttelettes beaucoup plus petites peuvent également être produites lorsque nous éternuons et toussons, ainsi que lorsque nous parlons et respirons. Ceux-ci sont appelés bioaérosols, et ils peuvent voyager beaucoup plus loin et peuvent rester dans l'air pendant une plus longue période de temps.

Mais pouvez-vous obtenir COVID-19 à partir de ces bioaérosols ?

La réponse a des implications importantes pour les travailleurs de la santé et d'autres personnes travaillant à proximité de ceux qui sont malades, et les chercheurs se démènent pour trouver des solutions.

Une façon de tester cela est de prélever des échantillons dans l'air lui-même et de voir s'il y a des particules d'ARN viral flottant autour. Dans un article préimprimé, les chercheurs ont trouvé des particules de SARS-CoV-2 dans des échantillons d'air et de surface prélevés dans des chambres d'isolement où les patients COVID-19 avaient séjourné.

Mais une autre étude, publiée dans Infection Control & Hospital Epidemiology n'a trouvé aucune particule virale lors de la collecte d'échantillons d'air à seulement 10 centimètres (4 pouces) des mentons des patients COVID-19. Cela ne vaut rien que ce document n'ait examiné que huit échantillons d'air.

Alors qu'est-ce que tout cela signifie ? La semaine dernière, le National Research Council des États-Unis a déclaré aux responsables gouvernementaux qu'il était possible que les bioaérosols soient en partie responsables de la capacité du virus à se propager rapidement.

« Les recherches actuellement disponibles soutiennent la possibilité que le SRAS-CoV-2 puisse se propager via des bioaérosols générés directement par l'expiration des patients », écrit Harvey V. Fineberg du Comité permanent des maladies infectieuses émergentes et des menaces pour la santé au 21e siècle, qui était l'auteur de la lettre.

Mais il explique ensuite que nous devons être prudents avec les résultats jusqu'à présent.

De nombreuses études auxquelles il est fait référence ont utilisé des virus respiratoires antérieurs comme le SRAS et la grippe, qui peuvent ne pas fonctionner de la même manière que COVID-19, et ce n'est pas parce qu'une étude trouve de l'ARN viral dans l'air qu'il y a jamais assez là pour rendre quelqu'un malade.

« Néanmoins, la présence d'ARN viral dans les gouttelettes d'air et les aérosols indique la possibilité d'une transmission virale par ces voies », ajoute-t-il.

L'Organisation mondiale de la santé (OMS) a également publié des lignes directrices à ce sujet, affirmant que la transmission de bioaérosols par voie aérienne du COVID-19 n'a pas été signalée, sauf dans des circonstances très spécifiques.

« Dans le contexte de COVID-19, la transmission aéroportée peut être possible dans des circonstances et des environnements spécifiques dans lesquels des procédures ou des traitements de soutien qui génèrent des aérosols sont effectués », écrivent-ils.

Cela inclut des choses comme retirer un patient d'un ventilateur ou une ventilation manuelle.

« À ce jour, certaines publications scientifiques fournissent des preuves initiales sur la possibilité de détecter le virus COVID-19 dans l'air et, par conséquent, certains médias ont suggéré qu'il y avait eu une transmission aéroportée. Ces premiers résultats doivent être interprétés avec prudence. »

Dans une crise en évolution rapide, il est préférable d'écouter les conseils de santé d'organisations comme l'OMS, et bien que la recherche soit encore en cours de compilation, cela ne signifie pas que nous devons paniquer.

Garder la distance physique et l'isoler dans la mesure du possible est toujours le meilleur moyen d'éviter de tomber malade – que ce soit à cause des gouttelettes respiratoires ou des bioaérosols.

De plus, il est déjà conseillé aux personnes telles que les travailleurs de la santé dans les situations à haut risque d'utiliser des masques pour se protéger des personnes malades.

La meilleure chose que vous puissiez faire est de rester à la maison dans la mesure du possible, de garder un œil sur les nouvelles lignes directrices au fur et à mesure qu'elles émergent et de vous surveiller mutuellement.