Par Nicholas WallaceApr. 8, 2020, 1:25 PM

Les rapports COVID-19 de Science sont pris en charge par le Pulitzer Center.

Un scientifique de haut niveau de l'UE repoussé pour un naissain de coronavirus

Les dirigeants du Conseil européen de la recherche (CER) ont riposté à son ancien président, qui a provoqué un tollé hier en démissionnant à peine 3 mois de son poste.

Dans une lettre publiée par le Financial Times, Mauro Ferrari a déclaré qu'il avait « perdu confiance dans le système » et qu'il démissionnait pour protester contre le refus du Conseil scientifique de l'ERC de créer un programme spécial pour la recherche COVID-19. Mais 19 membres du conseil scientifique, qui supervisent l'agence de financement de l'UE, ont déclaré aujourd'hui dans un communiqué que Ferrari avait été contraint de s'absenter pour des réunions et de laisser des projets commerciaux personnels le distraire de son travail. Le conseil lui a demandé à l'unanimité de se retirer le 27 mars.

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L'ERC, créé pour récompenser les idées de recherche fondamentale ascendantes, ne désigne pas d'argent pour des domaines de recherche spécifiques, car la législation européenne l'interdit. D'autres organes de l'UE peuvent payer et financent la recherche dans des domaines particuliers, notamment COVID-19, mais l'ERC est conçu pour protéger la science de la politique. Ferrari écrit que «le fardeau attendu de la mort, de la souffrance, de la transformation sociétale et de la dévastation économique» de la pandémie justifie d'enfreindre cette règle.

Mais dans leur déclaration d'aujourd'hui, le conseil scientifique affirme que Ferrari a montré « un manque total d'appréciation pour la raison d'être de l'ERC », n'a pas participé aux réunions, a utilisé sa position pour se faire entendre de la Commission européenne et a laissé son autre ses efforts académiques et commerciaux le distraient de son travail à l'ERC. Le conseil ajoute que, bien que l'ERC ne puisse pas se concentrer spécifiquement sur COVID-19, plus de 50 projets ERC existants d'une valeur d'environ 100 millions d'euros, dans des domaines tels que les vaccins, les diagnostics et les dispositifs médicaux, sont pertinents pour la réponse à la pandémie.

Ferrari, un nanoscientifique accompli, est devenu président du conseil des sciences en janvier, après avoir été choisi pour le poste en mai 2019. Le double national américain d'origine italienne né à Padoue a mené des recherches pionnières sur l'utilisation des nanoparticules pour cibler les cellules cancéreuses. Les centaines de publications universitaires de Ferrari ont été citées des dizaines de milliers de fois, et il a également breveté un certain nombre d'inventions. Ferrari est président-directeur général du Houston Methodist Research Institute, il siège également au conseil d'administration de Arrowhead Pharmaceuticals, en Californie. Dans son communiqué, ERC a déclaré que Ferrari « passait beaucoup de temps » aux États-Unis.

Le conseil scientifique n'est pas le seul à critiquer Ferrari. « Nous n'avons pas besoin de messies, même en ce moment », explique le biologiste Jean Chambaz, président de l'Université de la Sorbonne. «Il est très arrogant. Nous sommes dans une crise mondiale dans le monde, nous luttons contre une pandémie sans précédent, et il trouve ce moment – ce moment même – pour déserter et faire parler de lui. »

Le budget de l'ERC de 13 milliards d'euros sur 7 ans provient du programme de recherche Horizon 2020 de 77 milliards d'euros de l'Union européenne. La Commission a consacré 292,5 millions d'euros d'autres volets d'Horizon 2020 à COVID-19, y compris des subventions de recherche pour les vaccins et les traitements, ainsi qu'un soutien aux petites entreprises contribuant à lutter contre la pandémie. Ferrari affirme que ces mesures «forment un ensemble d'initiatives largement non coordonnées, avec un accent limité sur les découvertes révolutionnaires».

Mais Chambaz réplique que l'ERC finance des recherches à long terme qui pourraient aider à la prochaine crise, alors que le financement de la recherche de l'UE est déjà disponible pour faire face à la crise actuelle. «Nous n’avons pas eu besoin de détourner l’ERC», explique Chambaz, également président de la Ligue des universités européennes de recherche, une association représentant 23 universités européennes.

Dans un communiqué, Christian Ehler, un membre allemand du Parlement européen (eurodéputé), rejette les propositions COVID-19 de Ferrari, car « un stand de relations publiques sur la crise des coronavirus ». Ehler est l'un des deux députés européens à la tête du Parlement européen sur Horizon Europe, futur successeur d'Horizon 2020. Il dit que Ferrari ne s'est jamais familiarisé avec «le caractère indépendant de l'ERC». Dans une interview accordée l'an dernier à Science, Ferrari a déclaré qu'il n'avait jamais demandé de subvention ERC ni participé à un comité d'examen. Ferrari n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

L’autre député européen à la tête d’Horizon Europe est Dan Nica, ancien vice-Premier ministre roumain. Il fait écho à certains des sentiments de Ferrari. Selon lui, l'ERC « devrait concentrer davantage ses recherches sur le financement et la recherche de solutions, en termes de recherche médicale ». Nica fait valoir que ce n'est pas le moment de parler de recherche qui n'est pas liée à COVID-19. Pour mettre ces recherches en pratique, dit-il, l'ERC devrait également essayer de travailler plus étroitement avec le Conseil européen de l'innovation, une nouvelle agence de financement de l'UE qui cible les petites entreprises technologiques.