Ce que nous savons sur la variante du coronavirus

Une nouvelle version légèrement modifiée de la variante du coronavirus Delta se propage dans un certain nombre de pays, dont le Royaume-Uni, les États-Unis et l'Inde, selon les responsables de la santé.

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Un centre de test mobile à l'ESSA Academy de Bolton, l'une des régions du Royaume-Uni où la variante Covid identifiée pour la première fois en Inde se propage le plus rapidement. Date de la photo : mardi 25 mai 2021. (Photo de Peter Byrne/PA Images via Getty Images)

Cette souche, qui a suscité une attention considérable dans les médias mondiaux, est appelée B.1.617.2.1 ou AY.1 - Delta Plus en abrégé, et est une version de la variante Delta détectée pour la première fois en Inde en février.

Il a été signalé pour la première fois par Public Health England, une agence gouvernementale de santé, le 11 juin. Mais les premiers cas du Royaume-Uni avaient été séquencés le 26 avril – suggérant que la variante pourrait avoir été présente et s'être propagée au printemps.
Le gouvernement indien a déclaré avoir soumis la variante au Global Data System et envoyé des échantillons pour des tests génomiques.
Environ 200 cas ont été repérés dans 11 pays. Les experts de la santé étudient si Delta Plus peut être plus transmissible que d'autres souches comme les variantes Alpha ou Delta – mais il est trop tôt pour dire avec certitude quels peuvent être ses effets.
Voici ce que nous savons jusqu'à présent, et quelles questions sont encore sans réponse.

En quoi Delta Plus est-il différent de la variante Delta ?

Toutes les variantes portent des grappes de mutations. Delta Plus a une mutation supplémentaire appelée K417N, qui la distingue de la variante Delta régulière. Cette mutation affecte la protéine de pointe, la partie du virus qui se fixe aux cellules qu'elle infecte.
La mutation K417N n'est pas entièrement nouvelle - elle est " apparue indépendamment dans plusieurs lignées virales ", a déclaré François Balloux, directeur de l'Institut de génétique de l'University College London (UCL).
La mutation a été observée dans une souche trouvée au Qatar en mars 2020, et se trouve également dans la variante bêta, qui a été détectée pour la première fois en Afrique du Sud l'automne dernier, a-t-il déclaré mercredi au Science Media Center.
"La mutation peut contribuer à l'évasion immunitaire, bien que son impact sur la transmissibilité ne soit pas clair", a-t-il ajouté.
Tous les virus mutent constamment. Certains de ces changements améliorent la capacité des virus à infecter les cellules ou à se répliquer, tandis que d'autres ont peu d'effet ou sont même nocifs pour le virus.
À ce jour, environ 160 souches du coronavirus ont été séquencées dans le monde, a déclaré Balloux.
Il existe également "d'autres variantes Delta plus avec d'autres mutations", a déclaré mercredi le gouvernement indien, ajoutant que AY.1 n'était que la plus connue.
Maria Van Kerkhove, responsable technique de l'Organisation mondiale de la santé sur Covid-19, a ajouté que l'équipe "examinait ces mutations spécifiques et ce qu'elles signifient en termes de transmission, en termes de gravité, et surtout ce que cela signifie en termes de notre contre-mesures médicales."
Pendant ce temps, la variante Delta régulière, également connue sous le nom de souche B.1.617.2, s'est propagée rapidement. Il a été signalé dans des dizaines de pays et est 40 à 60 % plus transmissible que la variante Alpha identifiée pour la première fois en Angleterre, a déclaré le Centre européen de prévention et de contrôle des maladies (ECDC).

Est-ce plus contagieux ou mortel ?

Selon l'organisme de séquençage du génome Covid-19 du gouvernement indien, la variante Delta Plus présente plusieurs traits inquiétants tels qu'une transmissibilité accrue, une liaison plus forte aux récepteurs des cellules pulmonaires et une réduction potentielle de la réponse des anticorps.
L'effet que la mutation peut avoir sur l'efficacité du vaccin n'est pas encore clair, mais Julian Tang, professeur de sciences respiratoires à l'Université de Leicester, a averti que cela pourrait potentiellement conférer à la variante "des propriétés significatives d'évasion du vaccin".
La plupart des vaccins contre les coronavirus sont conçus pour entraîner le corps à reconnaître la protéine de pointe, ou des parties de celle-ci – l'endroit où se trouve la mutation supplémentaire de Delta Plus.
Cependant, il n'y a pas encore suffisamment de preuves pour déterminer quoi que ce soit de manière concluante et d'autres experts ont exprimé leur prudence. Mercredi, le gouvernement indien a déclaré que le rôle de la mutation dans "l'évasion immunitaire, la gravité de la maladie ou l'augmentation de la transmissibilité, etc. est sous surveillance continue".
Pour l'instant, les experts avertissent largement le public et les gouvernements de rester vigilants mais calmes.
Outre la variante bêta, aucune des autres souches portant la mutation K417N " n'a été particulièrement réussie jusqu'à présent ", a déclaré Balloux. "Il a été trouvé dans plusieurs pays mais est resté à une fréquence extrêmement faible … Il n'y a aucune preuve que la souche se développe actuellement dans aucun pays."
Van Kerkhove de l'OMS a déclaré que l'organisation suivait Delta Plus pour déterminer sa transmissibilité et sa gravité.

Où a-t-il été trouvé ?

Jusqu'à présent, Delta Plus a été signalé dans 11 pays – mais le nombre de cas par pays ne reflète que les échantillons qui ont été séquencés, et davantage de données sont nécessaires pour déterminer le taux réel de propagation.
Les États-Unis ont séquencé et confirmé le plus grand nombre de cas à ce jour, avec 83 cas au 16 juin, selon Public Health England.
Le Royaume-Uni est le suivant, avec 41 cas au 16 juin. Une recherche des contacts, des tests et un isolement améliorés ont été déployés dans les zones où Delta Plus a été signalé, a confirmé Downing Street jeudi.
Les premiers cas séquencés au Royaume-Uni étaient des contacts de personnes qui avaient voyagé ou transité par le Népal et la Turquie, selon Public Health England.
L'Inde suit avec 40 cas, a annoncé mercredi le gouvernement. Les cas sont répartis dans trois États – le Maharashtra, le Kerala et le Madhya Pradesh. Mardi, le ministère indien de la Santé l'a désigné comme une "variante préoccupante" et a placé les trois États en alerte.
Le gouvernement a déclaré que le nombre de cas était encore faible – mais a exhorté les États ayant des cas à « améliorer leur réponse de santé publique » en intensifiant les tests, le traçage et la vaccination prioritaire.
Les autres cas sont répartis entre le Canada, l'Inde, le Japon, le Népal, la Pologne, le Portugal, la Russie, la Suisse et la Turquie.

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