Alors qu'une grande partie de l'attention mondiale a été portée sur la variante Delta du coronavirus, une nouvelle variante a été identifiée en Afrique du Sud.

Actuellement appelée variante C.1.2, elle n'a pas encore été qualifiée de variante d'intérêt ou de préoccupation par l'Organisation mondiale de la santé (OMS), mais elle attire l'attention des scientifiques en raison du nombre et des types de mutations qu'elle contient et de la vitesse à laquelle les mutations se sont produites.

Ce que nous savons de la nouvelle variante du coronavirus C.1.2

C.1.2 serait le variant portant le plus de mutations depuis que le variant original " sauvage " est apparu en Chine.

Une étude pré-imprimée publiée par l'Institut national sud-africain des maladies transmissibles a déclaré que la variante C.1.2 avait été identifiée pour la première fois dans les provinces de Gauteng et de Mpumalanga en mai 2021 ; il a depuis été trouvé dans d'autres provinces sud-africaines ainsi qu'en République démocratique du Congo, à Maurice, en Nouvelle-Zélande, au Portugal et en Suisse.

Selon la préimpression, il existe plusieurs mutations portées sur la variante C.1.2 – et certaines d'entre elles peuvent la rendre plus transmissible et même échapper à la protection vaccinale, bien que cela n'ait pas encore été officiellement conclu.

Pour qu'un variant soit déclaré " variant préoccupant " par l'OMS, il doit être prouvé qu'il présente " une transmissibilité, une virulence ou un changement clinique accrus, et une efficacité réduite des mesures de santé publique et sociales " ; il est trop tôt pour dire si cela est vrai pour C1.2. La porte-parole de l'OMS, Margaret Harris, a déclaré lors d'un briefing des Nations Unies qu'ils surveillaient la variante mais qu'elle ne semble pas se propager.

Les mutations font partie du cours de nombreuses maladies virales qui se propagent aussi rapidement que le coronavirus. Plus le virus infecte de personnes, plus il est susceptible de muter. Lorsque le coronavirus pénètre dans une cellule humaine, sa tâche principale consiste à ordonner à la cellule de faire plus de copies du virus ; ceux-ci quittent ensuite la cellule et infectent d'autres cellules de leur hôte humain. Le processus de réplication virale est relativement rapide et des erreurs peuvent être commises dans la copie de l'ADN viral - ce sont des mutations.

La plupart des mutations sont soit nocives pour le virus, et ce virus particulier disparaît rapidement, soit ne confèrent aucun avantage. Mais de temps en temps, une mutation avantageuse pour le virus se produira de manière aléatoire, que ce soit en le rendant plus transmissible ou même en le rendant partiellement résistant aux vaccins.

Pour que la variante C.1.2 devienne dominante, elle devra concurrencer Delta. Cela signifiera une transmissibilité accrue, capable de se lier aux cellules hôtes humaines et d'infecter les gens plus rapidement que Delta ne le fait actuellement.

Une préoccupation majeure avec la variante C.1.2 est la vitesse à laquelle elle a muté et le nombre de mutations qu'elle contient. Une autre raison pour laquelle les scientifiques veulent surveiller de près C.1.2 est que certaines de ces mutations ressemblent à celles qui ont aidé la variante Delta à devenir la souche dominante à travers le monde, tandis que d'autres s'alignent sur ce que nous avons vu précédemment avec la variante Beta. Chaque fois que ces mutations sont observées dans une nouvelle variante, il est important de garder un œil sur la façon dont elle se propage et ce qu'elle fait.

Bien que les niveaux de la variante C.1.2 soient encore faibles parmi la population sud-africaine, cela reste une préoccupation pour les experts locaux en santé publique et les scientifiques du monde entier. La variante est issue de la lignée C.1 qui était l'une des lignées de coronavirus qui a dominé lors de la première vague d'infections en Afrique du Sud à la mi-mai 2020.

Actuellement, Delta reste la variante dominante en Afrique du Sud et dans une grande partie du monde. Pour que la variante C.1.2 devienne dominante, elle devra concurrencer Delta. Cela signifiera une transmissibilité accrue, capable de se lier aux cellules hôtes humaines et d'infecter les gens plus rapidement que Delta ne le fait actuellement. Les scientifiques appellent cela "l'affinité" d'un virus - à quel point il peut s'accrocher aux cellules humaines et y pénétrer ; C.1.2 devra avoir un meilleur niveau d'affinité que Delta pour devenir dominant.

L'essentiel est qu'il reste à voir si C.1.2 est effectivement plus transmissible que Delta ou s'il peut partiellement échapper à la réponse immunitaire déclenchée par le vaccin ou une infection antérieure. Il faudra du temps et des études de laboratoire détaillées pour confirmer les types de mutations que recèle C.1.2 et les avantages qu'elles peuvent conférer. Ce qui reste important et certain, c'est que les vaccinations restent le meilleur moyen de se protéger contre les symptômes graves du COVID-19 et de réduire le nombre de décès qui surviennent encore dans le monde à cause de cette maladie.

Rapport d'étape : Comment rendre les écoles sûres cet automne

Pour les enfants et les parents de nombreux pays, septembre marque le début d'une nouvelle année scolaire. C'est une période d'excitation, remplie de courses pour les nouveaux uniformes scolaires et la papeterie, qui marque la fin des vacances d'été. Beaucoup d'entre nous se souviennent bien du sentiment et faisons de leur mieux pour nos enfants afin de rendre la transition vers la prochaine année scolaire aussi agréable que possible. Mais cette année est différente, il y a l'inquiétude imminente de COVID et d'autres maladies respiratoires qui devraient se propager alors que les enfants se mêlent les uns aux autres dans les espaces intérieurs.

De nombreux pays ont insisté pour vacciner les 12-15 ans contre le COVID pour aider à atténuer le fardeau de la maladie dans cette population, mais il y a encore des pays qui n'ont pas encore décidé si la vaccination des groupes plus jeunes est dans leur meilleur intérêt. Quelle que soit la décision prise par l'autorité sanitaire suprême pour votre pays, il est probable qu'un nombre important d'enfants de 12 à 15 ans ne soient pas vaccinés et, bien entendu, toute personne de moins de 12 ans n'aura pas été vaccinée à tous. Cela signifie que nous devons compter sur d'autres mesures pour réduire la propagation du coronavirus et d'autres virus respiratoires chez les enfants à l'école.

Alors que l'hygiène des mains, le port du masque, la distanciation sociale et les tests réguliers restent des outils importants pour réduire la propagation du COVID, les règles qui les entourent varieront d'un pays à l'autre et même des écoles d'un même pays. Ce qui devient de plus en plus évident, c'est à quel point une bonne ventilation est importante pour réduire la propagation du virus.

[Muaz Kory/Al Jazeera]

Il est maintenant largement admis par les scientifiques du monde entier que le coronavirus se propage principalement par les particules d'aérosol, c'est-à-dire qu'il est en suspension dans l'air. L'OMS a mis à jour son site Web pour inclure la voie aérienne comme mode de transmission du virus. Cela signifie que les personnes porteuses de COVID peuvent respirer, tousser ou éternuer dans de minuscules particules qui flottent et s'attardent dans l'air ; ces particules sont inhalées par d'autres personnes qui sont ensuite infectées. Les particules d'aérosol contenant le virus peuvent rester en suspension dans l'air et s'attarder pendant des heures s'il n'y a pas de bons systèmes de ventilation ou de filtration de l'air qui déplacent les particules hors de cet espace clos.

La transmission aéroportée est différente du mécanisme de " propagation des gouttelettes " dont on parle beaucoup (qui a conduit à l'idée de distanciation sociale) qui fait référence à des gouttelettes beaucoup plus grosses toussées, éternues ou même prononcées par une personne infectée qui contient le virus. Ces gouttelettes sont trop grosses et lourdes pour devenir en suspension dans l'air et sont généralement extraites de l'air par gravité après avoir parcouru 1 à 2 mètres.

La propagation du fomite fait référence à la propagation du virus à travers des surfaces contaminées, ce qui n'a probablement pas été un facteur important d'infections au COVID dans le monde réel. Il est maintenant largement admis que la propagation des gouttelettes et des objets passifs à elle seule ne peut pas expliquer les nombreux événements de super-propagation et les différences de transmission entre les environnements intérieurs et extérieurs observés pendant la pandémie, dans lesquels la propagation aéroportée aura joué un rôle crucial. D'autres virus aéroportés incluent le ceux responsables du rhume – également connu sous le nom de rhinovirus – des virus de la grippe, ainsi que de la varicelle et de la rougeole.

Il est important de se rappeler que de nombreux jeunes présentent des symptômes légers ou inexistants de COVID et peuvent assister aux cours sans savoir qu'ils hébergent le virus. Dans le même temps, il y a des enfants cliniquement extrêmement vulnérables dans les écoles et les collèges qui courent un risque accru de tomber gravement malades avec COVID et ils méritent d'être protégés. De plus, même les jeunes et les enfants en bonne santé peuvent contracter le virus, et certains peuvent développer une longue COVID.

Cette génération d'enfants a assez souffert de la pandémie ; nous devons agir maintenant pour rendre les écoles amusantes, excitantes et sécuritaires.

Après un an de fermetures intermittentes d'écoles en raison d'épidémies de COVID, il est essentiel que les écoles et les établissements d'enseignement soient aussi sûrs que possible du COVID pour ne plus perturber l'éducation de nos enfants - cela signifie accepter le coût de la réduction de la transmission aéroportée dans notre classes et en reconnaissant que si cela n'est pas fait, le prix à long terme que nous paierons pour la santé et l'éducation de nos enfants sera beaucoup plus élevé.

Il est essentiel que les gouvernements examinent les systèmes de ventilation dans les écoles et investissent dans des systèmes de filtration d'air appropriés. Des études portant sur d'autres virus en suspension dans l'air montrent qu'un faible taux de ventilation augmente le risque d'exposition à des aérosols chargés de virus à l'intérieur. Le flux d'air influence fortement le transport des particules d'aérosol ; une plus grande circulation d'air à l'extérieur entraîne une meilleure dispersion de ces particules et moins de risque de transmission de virus.

Les capteurs de dioxyde de carbone peuvent être utilisés pour surveiller les niveaux d'air expiré et si la ventilation est adéquate - plus le niveau de CO2 dans une pièce est élevé, plus l'air est susceptible de contenir des aérosols expirés contenant des virus, y compris celui qui cause le COVID. L'ouverture des fenêtres et des portes est un moyen d'améliorer la ventilation et la circulation de l'air, mais ce n'est pas toujours pratique. Certaines salles de classe peuvent ne pas avoir de fenêtres donnant sur l'extérieur, et pour d'autres enfants, ouvrir une fenêtre en automne peut faire de la salle de classe un environnement trop froid pour apprendre efficacement.

Les systèmes de filtrage d'air à particules à haute efficacité (HEPA) sont composés de fibres extrêmement fines disposées de manière à éliminer 99,97 % des particules de l'air jusqu'à une taille d'au moins 0,3 micron, y compris celles contenant des virus. Les systèmes de filtration CVC (chauffage, ventilation, climatisation) maintiennent également l'air en mouvement et peuvent éliminer les aérosols contenant des virus.

En combinant toutes ces choses – une bonne ventilation, la surveillance des niveaux de dioxyde de carbone et l'investissement dans des systèmes de filtration de l'air – ainsi que la distanciation sociale, le lavage des mains et le port du masque (le cas échéant), les écoles peuvent s'assurer qu'elles font tout leur possible pour réduire la propagation de coronavirus et d'autres virus aéroportés dans leurs salles de classe.

Tout cela nécessite des investissements et de l'argent – ​​et en une année où de nombreux pays ont subi des difficultés économiques à cause de la pandémie, cela peut être une pilule amère à avaler pour certains gouvernements. Mais ils doivent alors se demander quelle peut être l'alternative. Cette génération d'enfants a assez souffert de la pandémie ; nous devons agir maintenant pour rendre les écoles amusantes, excitantes et sécuritaires.

Au cabinet du médecin : je n'ai aucun plaisir à voir les anti-vaccins tomber malades avec COVID

Au cours des derniers mois, un certain nombre d'anti-vaccins de premier plan ont contracté le COVID-19, dont certains en sont morts. Dick Farrel – qui était un animateur de radio et de télévision de droite en Floride, aux États-Unis, et un critique féroce des vaccins COVID et du Dr Anthony Fauci, exhortant souvent ses auditeurs à ne pas se faire vacciner – a contracté et est décédé de COVID le mois dernier. Un avocat formé à Cambridge au Royaume-Uni, Leslie Lawrenson, qui a dit à ses abonnés des médias sociaux de " faire confiance " à leur propre système immunitaire et de ne pas se faire vacciner, est décédé de COVID à son domicile. Il y en a eu beaucoup d'autres et chacun est un triste cas.

En tant que médecins, on nous apprend à traiter le patient en face de nous, que nous ne devons pas suspendre le traitement en fonction des croyances ou des inclinations d'un patient, et que c'est une partie vitale d'être un professionnel de la santé. Si quelqu'un qui est fortement opposé aux masques ou aux vaccins COVID tombe malade du coronavirus, j'aimerais penser que tous les professionnels de santé lui offriraient le même traitement et les mêmes soins que ceux qui sont vaccinés et portent des masques.

[Muaz Kory/Al Jazeera]

Quand j'entends des histoires de personnes opposées aux vaccins qui meurent de COVID-19, mon émotion accablante est la tristesse. Ces personnes sont en quelque sorte des victimes elles-mêmes. Ils ont adhéré aux nombreuses théories du complot en ligne et se sont entourés de personnes qui croient sincèrement que la désinformation est vraie. Une fois que vous êtes dans cette profondeur, je peux imaginer que c'est un endroit difficile à échapper.

COVID-19 peut être une maladie horrible à endurer et je ne le souhaite à personne.

Mon travail en tant que professionnel de la santé consiste à examiner des données et des essais solides et à m'assurer que les gens disposent des informations correctes sur les vaccins COVID et les moyens de réduire la propagation du virus - cela inclut de parler des effets secondaires rares mais graves qui peuvent survenir, et je ont souvent écrit à ce sujet. Mais il est important de les équilibrer avec les avantages des vaccins et des traitements disponibles - et à mon avis, les avantages l'emportent certainement sur les risques.

Bonne nouvelle : le vaccin Moderna efficace contre les infections révolutionnaires

Une nouvelle étude qui est en attente d'examen par les pairs suggère que le risque de souffrir d'une infection COVID révolutionnaire avec la variante Delta après avoir été complètement vacciné avec le vaccin Moderna peut être beaucoup plus faible que le risque pour ceux qui ont reçu le vaccin Pfizer.

Les infections de pointe font référence aux personnes qui contractent le COVID malgré le fait qu'elles soient complètement vaccinées.

L'étude a porté sur des personnes entièrement vaccinées dans le Minnesota, le Wisconsin, l'Arizona, la Floride et l'Iowa. Pfizer et Moderna sont tous deux des vaccins à ARNm et sont efficaces pour prévenir les maladies graves dues au coronavirus, même contre la variante Delta, mais l'étude suggère que Moderna offre une protection plus efficace contre le COVID après avoir été complètement vacciné.

Dans l'ensemble, les chercheurs ont découvert que le vaccin Moderna conférait une double réduction du risque d'infection par percée par rapport au vaccin Pfizer. Ils ont conclu : "Notre étude observationnelle met en évidence que, bien que les deux vaccins à ARNm COVID-19 protègent fortement contre les infections et les maladies graves, une évaluation plus approfondie des mécanismes sous-jacents aux différences dans leur efficacité, tels que les schémas posologiques et la composition du vaccin, est justifiée."

[Muaz Kory/Al Jazeera]

Question du lecteur  : n'est-il pas temps d'apprendre à vivre avec COVID  ?

C'est une question que l'on me pose tout le temps, généralement de la part de personnes qui en ont naturellement marre de la façon dont COVID a affecté leur vie et certaines de leurs libertés, des personnes qui veulent juste reprendre la vie avant la pandémie. Je comprends leurs frustrations – COVID a également affecté ma vie de plusieurs manières – mais je ne pense pas que nous soyons à un point où nous pouvons nous reposer sur nos lauriers et décider de vivre avec la maladie.

Les pays riches se sont bien débrouillés avec les vaccins, mais les pays les plus pauvres restent en grande partie non vaccinés, et le risque d'émergence de nouvelles variantes reste élevé - nous devons faire tout notre possible pour leur fournir des vaccins afin qu'ils puissent eux aussi se protéger. Même les pays qui ont bien réussi avec les vaccins enregistrent toujours un nombre élevé de cas de COVID, principalement dus à la variante Delta hautement infectieuse et à des groupes d'adultes qui n'ont pas encore été complètement vaccinés. Ces personnes restent exposées à un risque de maladie grave - à court et à long terme - ce n'est donc pas le moment d'arrêter de faire pression pour l'adoption de vaccins et d'actions qui aident à réduire la propagation de la maladie.

Les enfants restent une grande incertitude - bien qu'ils soient moins susceptibles de tomber gravement malades, ce n'est pas acquis et certains d'entre eux tomberont très mal et souffriront d'un long COVID. Nous avons vu un grand nombre d'enfants aux États-Unis, dont beaucoup étaient auparavant en bonne santé, admis à l'hôpital avec COVID; les écoles ont besoin de meilleurs systèmes en place pour réduire la propagation de la maladie et, à mon avis, nous devons continuer à vacciner les enfants âgés de 12 à 15 ans.

Bien sûr, il y a les personnes cliniquement extrêmement vulnérables à penser, ces personnes qui, sans que ce soit leur faute, ont une maladie sous-jacente qui les rend sujettes à une maladie grave du coronavirus ou qui peuvent avoir un système immunitaire compromis, ce qui signifie que les vaccins ne sont pas aussi efficace pour eux - nous ne pouvons pas simplement ignorer leur risque.

Que nous atteignions un point dans le temps où COVID deviendrait endémique et serait une maladie avec laquelle nous apprenons à vivre est certainement possible, mais le moment n'est pas encore venu. Il y a encore un grand nombre de personnes à risque dans le monde et nous devons continuer à travailler dur pour réduire le nombre d'infections tout en augmentant le nombre de personnes qui se font vacciner.