Les épiceries étant l'un des rares endroits encore ouverts pendant les fermetures de COVID-19, les sacs en plastique jetables font leur retour, car certaines personnes craignent que les sacs réutilisables ne propagent la maladie. Avant la pandémie, un nombre croissant de gouvernements interdisaient les sacs en plastique à usage unique afin de réduire les déchets. Mais alors que le nouveau coronavirus s'est répandu dans le monde entier, les gens se sont méfiés de venir en contact étroit avec d'autres personnes et leurs biens, y compris des sacs réutilisables. Le 31 mars, le New Hampshire est devenu le premier État des États-Unis à interdire temporairement les sacs réutilisables pendant la pandémie.

« Pour une raison quelconque, les gens semblent très excités par les sacs d'épicerie », explique Meghan May, professeur de microbiologie et de maladies infectieuses à l'Université de New England College of Osteopathic Medicine. « D'habitude j'utilise [reusable bags] tout le temps parce que je vis dans une ville balnéaire et un océan propre est vraiment important « , explique May à The Verge. Mais maintenant, elle et beaucoup d'autres réfléchissent à deux fois.

Les sacs en plastique font leur retour grâce au COVID-19

Rien n'indique que des sacs réutilisables ont propagé le nouveau coronavirus

Comme à peu près tout le reste actuellement, les sacs réutilisables devraient probablement être manipulés avec plus de soin pour minimiser le risque de transmission de maladies à d'autres personnes. Dans le même temps, rien ne prouve jusqu'à présent que l'utilisation de sacs d'épicerie réutilisables soit responsable de la propagation du nouveau coronavirus.

Nous ne savons pas vraiment combien de temps le nouveau coronavirus peut persister sur des sacs réutilisables. Les meilleures données dont disposent les experts proviennent d'une étude qui a révélé que le virus pouvait rester viable sur du plastique jusqu'à trois jours dans des conditions de laboratoire. (Cela signifie que les acheteurs peuvent également vouloir être prudents lorsqu'ils manipulent des sacs en plastique jetables, soutiennent les défenseurs de l'environnement.) Cette recherche n'a pas examiné comment le virus se comporte sur le tissu, nous ne pouvons donc pas appliquer ses résultats directement aux sacs en tissu, selon au mois de mai.

Les acheteurs devraient toujours prendre des précautions avec les sacs réutilisables, malgré le manque de données, conseille May. « On voudrait pécher par excès de prudence ici parce que nous savons [the virus] peut survivre sur de nombreux types de surfaces « , dit-elle. « Nous devrions probablement supposer que cela peut être transmis de cette façon jusqu'à ce que quelqu'un démontre que ce n'est pas possible. »

« Err par excès de prudence. »

Une façon d'arrêter la propagation des germes est de laver les sacs réutilisables avant et après chaque utilisation. (C'est en plus de vous laver les mains avant et après vous rendre au magasin, en évitant de vous toucher le visage, en essuyant les paniers et les chariots et en emballant vos propres articles.) Les sacs en plastique et en nylon peuvent être nettoyés à l'eau et au savon, puis vaporisés ou essuyé avec une solution de blanchiment diluée ou un désinfectant, selon les recommandations de la North Carolina State University. Assurez-vous de nettoyer l'intérieur et l'extérieur du sac et de les laisser sécher à l'air avant de les ranger ou de les utiliser, ajoute l'université, et les sacs en tissu peuvent être lavés comme du linge, puis ils doivent être séchés dans le cadre le plus chaud.

Mais le viruspourrait transférer rapidement d'une personne à un article avec lequel elle a été en contact étroit, comme un sac, réutilisable ou autre, souligne May. Si une personne infectée remet le sac à quelqu'un d'autre, elle risque de transmettre le virus. Selon May, la personne qui court le plus de risques est le travailleur de l'épicerie qui interagit avec de nombreux clients tout au long de son quart de travail. « Ils doivent toucher [the reusable bag], manipulez-le et emballez-y des objets, puis ils doivent ensuite faire demi-tour et le faire avec le prochain client qui arrive dans leur file « , explique May. « La personne au moins à risque est la personne qui possède le sac. »

C’est pourquoi certaines épiceries et certains États se tournent de nouveau vers les sacs jetables: ils ne sont tout simplement pas autant traités, il y a donc moins d’incertitude quant à l’endroit où ils se sont rendus.

Maisla protection de la santé publique ne doit pas être en contradiction avec les efforts visant à endiguer le flot de plastiques remplissant les décharges et les collectant dans l'océan, disent les défenseurs de l'environnement. « Si les magasins, en particulier les travailleurs, veulent se garder le plus en sécurité possible et limiter les sacs qui entrent parce qu'ils ne savent pas si les gens les lavent, certainement une pause temporaire là-dessus, je pense que c'est compréhensible », Ivy Schlegel, une personne âgée dit un spécialiste de la recherche pour Greenpeace USA. Mais cette « pause » ne devrait pas être permanente, explique Schlegel. Elle a suivi l'histoire de l'industrie des plastiques dans la lutte contre les réformes environnementales en affirmant que les sacs réutilisables sont insalubres. Elle voit l'industrie saisir l'opportunité maintenant de pousser son propre programme.

Une étude de 2011 fréquemment citée qui a trouvé des bactéries dans des sacs réutilisables rarement lavés a en fait été souscrite par un groupe de l'industrie des combustibles fossiles et de la chimie, l'American Chemistry Council. Il a été cité dans une lettre du 18 mars que la Plastics Industry Association a écrit au ministère de la Santé et des Services sociaux pour lui demander de « dénoncer les interdictions [single-use plastic] produits comme un risque pour la sécurité publique.  »

« Certaines personnes l'appelleront le capitalisme de catastrophe. »

« Certaines personnes l'appelleront le capitalisme de catastrophe », explique Schlegel. « Profitant de ce moment où tout est dans le chaos et où les gens sont légitimement préoccupés par la santé publique pour revenir en arrière pour retourner dans un monde où le plastique est la norme, plutôt que maintenant où les réutilisables deviennent la norme dans de nombreux endroits. »

Le problème de la pollution plastique ne disparaîtra pas de si tôt. Un sac d'épicerie en plastique à la dérive dans l'océan peut prendre jusqu'à 20 ans à se décomposer. Une bouteille en plastique pourrait rester jusqu'à 450 ans, selon les estimations de la National Oceanic and Atmospheric Administration. Moins de 10% de tous les plastiques ont en fait été recyclés. L'industrie savait depuis toujours que le recyclage ne résoudrait pas les dommages environnementaux posés par le plastique, mais elle a quand même continué à le promouvoir comme une solution viable, selon une enquête conjointe de PBS Frontline et NPR publiée cette semaine.

Il existe des moyens de limiter les déchets plastiques pendant la pandémie de COVID-19. May recommande simplement de porter l'épicerie directement du panier ou du chariot à votre voiture si cela est possible. Les sacs en papier sont une autre alternative; ils sont encore à usage unique, mais au moins ils sont compostables. Et Schlegel dit à The Verge qu'une façon de rendre les sacs réutilisables plus propres et plus pratiques à l'avenir pourrait être de mettre en œuvre des programmes municipaux qui ramassent les sacs réutilisables des résidents, les désinfectent, puis les retournent dans les magasins pour réutilisation. Ces solutions peuvent ne pas être disponibles partout pendant cette pandémie, mais elles méritent réflexion lorsque nous nous préparons pour la suite. À long terme, la protection de la santé publique et de la planète va généralement de pair.