ST. PETERSBOURG, Russie - Dans sa politique étrangère, la Russie a tendance à favoriser la puissance dure de la puissance militaire et les exportations de pétrole et de gaz. Mais ces derniers mois, le Kremlin a remporté une victoire diplomatique radicale d'une source inattendue: le succès de son vaccin contre le coronavirus, Sputnik V.

La Russie peut-elle tenir ses promesses en matière de vaccins Covid au monde ?

Alors que les États-Unis et les pays européens ont envisagé ou mis en œuvre des interdictions d'exporter des vaccins pour faire face aux pénuries dans leur pays, la Russie a été applaudie en partageant son vaccin avec des pays du monde entier dans un acte apparent d'intérêt personnel éclairé.

À ce jour, plus de 50 pays, de l’Amérique latine à l’Asie, ont commandé 1,2 milliard de doses du vaccin russe, ce qui améliore l’image de la science russe et renforce l’influence de Moscou dans le monde.

Pourtant, en Russie, les choses ne sont pas toujours ce qu'elles semblent être, et ce triomphe apparent de la diplomatie du soft power n'est peut-être pas tout ce que le Kremlin voudrait que le monde pense. Bien que Spoutnik V soit incontestablement efficace, la production est à la traîne, ce qui soulève la question de savoir si Moscou promet beaucoup plus d'exportations de vaccins qu'elle ne peut en fournir, et ce aux dépens de ses propres citoyens.

Le nombre réel de doses distribuées en Russie est un secret d'État, a déclaré Dmitri Kulish, professeur à l'Institut Skolkovo des sciences et de la technologie à Moscou. Néanmoins, les responsables russes se vantent d'exporter massivement des vaccins et se prélassent dans l'éclat chaleureux de la diplomatie vaccinale qui en a résulté.

"Le soft power est le trou béant et béant du statut mondial de la Russie", a déclaré Cliff Kupchan, président du cabinet de conseil en risques Eurasia Group et ancien diplomate américain, lors d'un entretien téléphonique. "S'ils jouent leurs cartes ici même, les vaccins pourraient être très importants."

Les pénuries de vaccins laissant le monde trop peu protégé, alors même que des variantes dangereuses répandent la misère, le vaccin russe pourrait également être important pour la lutte mondiale contre la pandémie - s'il y en avait assez pour tout le monde.

Vendredi, le président Biden a apporté un certain soulagement, annonçant que son administration tiendrait sa promesse de faire un don de 4 milliards de dollars à l'effort international pour accélérer la fabrication et la distribution de vaccins. Et de nouvelles promesses ont été faites par l'Union européenne, le Japon, l'Allemagne et le Canada.

Mais il faut davantage, d'autant plus que les scientifiques indiquent clairement qu'aucun pays n'est vraiment sûr tant que tous ne le sont pas, car la propagation continue peut conduire à plus de variantes.

Et les responsables européens - qui ont été critiqués pour leurs propres faux pas dans la distribution des vaccins - ont commencé à repousser le marketing agressif du Spoutnik par la Russie, suggérant que ce n’est pas la réponse aux problèmes du monde. Au moins pas encore.

"Nous nous demandons toujours pourquoi la Russie offre, en théorie, des millions et des millions de doses sans progresser suffisamment dans la vaccination de sa propre population", a déclaré la présidente de la Commission européenne, Ursula von der Leyen, lors d’une conférence de presse cette semaine. "Il faut répondre à cette question."

Malgré les doutes, la diplomatie des vaccins a déjà contribué à un certain nombre d'objectifs pour Moscou: elle a contribué à approfondir les divisions au sein de l'Union européenne, en envoyant une cargaison en Hongrie avant que les régulateurs ne l'approuvent pour l'ensemble du bloc; a attisé la discorde intérieure en Ukraine en soulignant la lenteur des approvisionnements en vaccins occidentaux dans le pays; et diffusé de la désinformation en Amérique latine qui a sapé la confiance du public dans les vaccins fabriqués aux États-Unis.

"Nous sommes prêts à poser des gazoducs et à fournir une énergie bon marché, nous pouvons vous vendre des armes et maintenant nous avons cette autre dimension, ce soft power: nous sommes prêts à vous proposer un vaccin", a déclaré Andrey V. Kortunov, président de l'organisation russe Conseil des affaires internationales, un groupe non gouvernemental analysant la politique étrangère russe.

L'effort fait partie d'un concours plus large visant à utiliser des vaccins, en partie à des fins diplomatiques. Lors de la conférence de Munich sur la sécurité de vendredi, le président français Emmanuel Macron a abordé ce concours, affirmant qu'être trop lent pour aider les pays africains les conduirait à se tourner vers la Chine et la Russie et laisserait la force de l'Occident "un concept, mais pas une réalité.

Le Kremlin, pour sa part, a profité de toutes les occasions pour mettre en avant ses exportations, certaines plutôt insignifiantes.

Une réserve de vaccins suffisante pour 10 000 personnes, par exemple, est arrivée en Bolivie le mois dernier avec la pompe habituellement réservée aux visites d’État - accueillies à l’aéroport par le président du pays, Luis Arce, et l’ambassadeur de Russie.

"Nous félicitons le peuple frère de Bolivie pour un niveau qualitativement nouveau dans la lutte contre le coronavirus", a déclaré le ministère russe des Affaires étrangères dans un communiqué.

Mise à jour 19 février 2021, 19h57 ET

"Spoutnik entre sur de nouvelles orbites" montrant fièrement des caisses de milliers de doses de vaccins chargées dans un avion quittant la Russie pour l'Argentine.

En Russie, du moins jusqu'à présent, il y a eu peu de contrecoup sur les exportations, même si à la fin de 2020, elle avait le troisième plus grand nombre de décès excédentaires au monde après les États-Unis et le Brésil.

Seuls 2,2 millions de Russes (moins de 2%) ont reçu une première dose du vaccin à deux doses, selon les derniers chiffres fournis par un responsable russe la semaine dernière. Aux États-Unis, environ 41 millions de personnes (environ 13%) ont reçu les premières injections, malgré un déploiement difficile.

La raison de ce manque d'acceptation du public, disent les analystes, est que de nombreux Russes sont si méfiants à l'égard de leur propre gouvernement qu'ils rejettent les essais cliniques qui ont montré que Spoutnik V était sûr et très efficace. Dans un sondage réalisé l'automne dernier, 59% des Russes ont déclaré qu'ils n'avaient pas l'intention de se faire vacciner.

Les sites de vaccination entièrement approvisionnés à Moscou sont souvent vides. Les craintes n’ont pas été atténuées par l’exemple du président Vladimir V. Poutine, qui n’a pas encore pris le vaccin lui-même.

"Si une demande massive de vaccins émerge, en conflit avec la pénurie de médicaments due à l'exportation, cela pourrait devenir un problème politique", a déclaré Ekaterina Schulmann, chercheuse associée à Chatham House, un institut de recherche basé à Londres, à propos de l'utilisation du vaccin dans police étrangère. "Désormais, tous ceux qui veulent se faire vacciner peuvent l’avoir, c’est donc plutôt une source de fierté que la Russie ait été parmi les premiers à avoir un vaccin et que nous aidions les autres également."

On ne sait pas combien de temps cela durera, étant donné les problèmes de production de vaccins, qui sont à certains égards emblématiques des problèmes économiques globaux de la Russie, résultant en grande partie du contrôle de l’État.

La licence pour le vaccin est contrôlée par deux institutions publiques, un institut de recherche et un fonds souverain. Ils ont réduit les accords d'exportation et de production, tandis que sept usines pharmaceutiques privées fabriquent la plupart des vaccins dans le cadre de contrats qui n'incitent guère à l'innovation ou même à des investissements à long terme.

Le professeur Kulish, consultant auprès des sociétés pharmaceutiques russes, a déclaré que plusieurs fabricants de vaccins avaient retardé la production de plusieurs mois l'année dernière en attendant des équipements critiques fabriqués en Chine et en pénurie.

"Malheureusement, la Russie ne produit pas du tout d'équipement biotechnologique", a-t-il déclaré, ajoutant qu'il prévoyait une augmentation de la production à partir de ce mois-ci.

Mais cela reste à voir. Sur un site de production de vaccin sous contrat par une société en dehors de Saint-Pétersbourg cette semaine, des flacons de vaccin Spoutnik sont sortis d'une chaîne de production, chacun contenant cinq doses et le potentiel de sauver des vies.

Pourtant, la mise à l'échelle de la production a été un défi. "C'est une technologie très capricieuse", a déclaré Dmitri Morozov, directeur général de la société Biocad. Son entreprise a reçu le contrat en septembre et, début février, n'avait produit que 1,8 million de sets à deux doses - bien loin des centaines de millions promis par le Kremlin aux acheteurs étrangers.

M. Morozov a déclaré que son usine avait la capacité de produire deux fois plus. Mais les contrats de vaccins sont si onéreux qu'il perd de l'argent sur la production, le forçant l'automne dernier à réserver la moitié de sa capacité pour un médicament anticancéreux rentable. Il a depuis ajouté des lignes de vaccins supplémentaires.

À plus long terme, la Russie se tourne vers les producteurs étrangers pour développer sa production, signant des accords avec des entreprises en Inde, en Corée du Sud et en Chine. Mais ces entreprises semblent être à des mois de la production du vaccin.

Le porte-parole du Kremlin, Dmitri S. Peskov, a déclaré le mois dernier que la production future à l'étranger répondra à la demande étrangère, évitant ainsi les pénuries dans le pays.

Pour l'instant, les médecins russes desservant des salles de Covid-19 débordantes se plaignent d'avoir dû continuer à travailler sans se voir proposer le vaccin. Yuri Korovin, un chirurgien de 62 ans de la région de Novgorod au nord-ouest de Moscou, n'a jamais reçu de dose avant de tomber malade fin décembre.

"Bien sûr, vous ne pouvez pas oublier votre propre peuple", a-t-il déclaré à propos des exportations, toujours en train de tousser et de siffler, lors d'un entretien téléphonique.