« Contrairement à certains pays, nous ne sommes pas entrés dans cette crise avec une énorme industrie du diagnostic. Nous avons les meilleurs laboratoires scientifiques du monde, mais nous n'avions pas l'échelle « , a déclaré Matt Hancock cette semaine, face à un barrage de questions sur les raisons pour lesquelles le Royaume-Uni est à la traîne par rapport aux autres sur les tests de coronavirus.

Le secrétaire britannique à la Santé a déclaré que son homologue allemand pourrait faire appel à 100 laboratoires de test et compter sur la forte présence de Roche, l'une des plus grandes sociétés de diagnostic au monde, pour atteindre son niveau actuel de plus de 50000 tests par jour. Le Royaume-Uni a dû construire à partir d'une base inférieure, a-t-il déclaré.

Les acteurs de l'industrie disent que c'est une caractérisation juste. « Nous avons beaucoup de capacités de diagnostic dans ce pays, mais ce que nous n'avons pas, ce sont les géants mondiaux du diagnostic », a déclaré Tony Cooke des Cambridge Clinical Laboratories. « Même lorsque nous avons nos propres entreprises, une grande partie des fournitures proviennent des États-Unis ou d'Allemagne. »

Le Royaume-Uni n'est pas le seul à lutter pour répondre à la demande. La France a effectué encore moins de tests que le Royaume-Uni, et l'Espagne a tenté de combler les problèmes de chaîne d'approvisionnement en achetant des millions de kits de test en Chine qui ont ensuite dû être retirés après avoir donné des résultats erronés.

En plus de Roche, qui a développé une seule machine capable de produire 1000 résultats de tests par jour, l'Allemagne a également Qiagen, un important fournisseur de kits de tests génétiques, qui sont utilisés pour diagnostiquer Covid-19. Les deux sociétés produisent également des réactifs et des composants utilisés dans des kits assemblés par d'autres fabricants. Les États-Unis ont fait appel à Abbott, Thermofisher, Quest Diagnostics et Hologic.

Le système de laboratoire hospitalier plus distribué dans des pays comme l'Allemagne et l'Italie leur a également bien servi en augmentant les tests pour Covid-19. Le NHS a passé des années à centraliser ses laboratoires de test, ce qui dans des circonstances normales était à la fois économique et robuste sur le plan clinique. Il a permis aux laboratoires d'être alignés sur des critères de diagnostic standard et d'utiliser les mêmes kits de test, réactifs et équipements des mêmes fournisseurs, permettant des achats en vrac auprès de fournisseurs uniques à un prix compétitif.

Pendant une pandémie, cependant, cette dépendance à l'égard d'une poignée de fournisseurs non nationaux, tels que Roche, pour les kits et les réactifs devient un défaut fondamental.

Allan Wilson, président de l'Institute of Biomedical Science, affirme que le Royaume-Uni aurait pu mieux analyser son paysage diagnostique et bâtir une stratégie autour des atouts existants, qui comprennent la présence d'un grand nombre de laboratoires de recherche et de diagnostics plus petits mais très innovants. entreprises.

La reconfiguration des machines de dépistage du VIH en tests Covid-19 de 90 minutes par Diagnostics for the Real World à Cambridge, qui répondra en une semaine à l'ensemble des exigences de test de l'hôpital d'Addenbrookes dans la ville, est un exemple du type d'approche cela aurait pu être encouragé à l'échelle nationale.

« Nous avons été lents à prendre cette décision lors des tests et nous l'avons abordée dans une perspective trop étroite », a déclaré Wilson. « Nous le faisons localement au niveau régional, des gens nouent et forgent des accords de partenariat, recherchent le soutien des universités et des entreprises commerciales. »

Les chiffres de l'industrie indiquent que davantage pourrait être fait à l'avenir pour faire de certaines de ces startups et moyennes entreprises des géants locaux.

Il existe un record pour montrer que les entreprises innovantes lancées au Royaume-Uni ont ce potentiel, mais qu'au-delà d'un certain niveau de succès, les entreprises ont tendance à migrer vers les États-Unis où le capital-risque et les acheteurs sont plus disponibles.

Medisense, issue de l'Université d'Oxford dans les années 1990, a révolutionné l'industrie de la détection de la glycémie dans les années 1990, puis a été acquise par la société américaine Abbott. Solexa, une société de séquençage génétique issue de Cambridge, a été acquise par Illumina aux États-Unis pour environ 650 millions de dollars en 2007 et vaut maintenant environ 40 milliards de dollars.

Gordon Sanghera, directeur général de la société de séquençage et de diagnostic Oxford Nanopore, dont la technologie a été utilisée pour caractériser le tout premier exemple du coronavirus à Wuhan, a déclaré que la reconnaissance par Hancock de la nécessité de soutenir une industrie nationale était la bienvenue et ne devrait pas être oubliée après la crise est passée.

« La déclaration de Hancock selon laquelle le Royaume-Uni a besoin d'une nouvelle industrie du diagnostic est juste, et nous avons beaucoup de graines », a-t-il déclaré. « C’est la collaboration avec la communauté scientifique au sens large et la recherche de l’accès au capital pour les entreprises britanniques qui permettront à ces semences de pousser et de porter des fruits qui aideront les gens non seulement au Royaume-Uni, mais partout dans le monde. »