Un vaccin expérimental contre le coronavirus entrera en production cet été dans une « installation de déploiement rapide » avant que les essais cliniques n'aient établi si les injections sont sûres et protègent contre l'infection.

Le secrétaire aux affaires, Alok Sharma, a déclaré que le centre de 38 millions de livres sterling permettrait à la fabrication de démarrer « à grande échelle » cet été en prévision de l'efficacité du vaccin d'ici la fin de l'année.

Le centre produira des doses de vaccin avant l'ouverture d'une plus grande installation, appelée Vaccines Manufacturing and Innovation Center (VMIC), l'été prochain au campus scientifique et d'innovation de Harwell à Oxford.

« Le centre, qui est déjà en construction, aura la capacité de produire suffisamment de doses de vaccin pour desservir l'ensemble de la population britannique en aussi peu que six mois », a annoncé Sharma lors de la conférence de presse quotidienne n ° 10 ont été lus à haute voix car ils n’ont pas pu les interroger en personne via Zoom.

« Mais si, et c'est un gros si, un vaccin réussi est disponible plus tard cette année, nous devrons être en mesure de le fabriquer à grande échelle et rapidement », a-t-il ajouté. La facilité de déploiement rapide aiderait à garantir qu'un vaccin soit largement disponible pour le public britannique « dès que possible ».

Sharma a félicité les scientifiques de l'Université d'Oxford et de l'Imperial College de Londres pour les progrès rapides qu'ils avaient réalisés avec deux vaccins expérimentaux contre les coronavirus. La première tranche de volontaires a reçu le vaccin d'Oxford, l'Imperial devant commencer les essais cliniques à la mi-juin.

Dans une nouvelle annonce, Sharma a déclaré qu'un accord de licence mondial avait été finalisé entre l'Université d'Oxford et AstraZeneca. En vertu du contrat, si le vaccin réussit, AstraZeneca s'efforcera de mettre à la disposition du Royaume-Uni des doses de 30 millions d'ici septembre, et 70 millions supplémentaires seront réservés aux États-Unis et au reste du monde.

Sharma a déclaré que le Royaume-Uni serait « le premier à avoir accès » au vaccin d'Oxford – des commentaires qui risquent de soulever des sourcils dans le monde entier. La semaine dernière, plus de 140 dirigeants et experts mondiaux ont appelé à ce que les futurs vaccins contre les coronavirus soient mis gratuitement à la disposition de tous, alors que les pays riches paieraient pour être en tête de file.

Boris Johnson a averti dans un article du Mail on Sunday qu'il restait « un très long chemin à parcourir » dans le développement d'un vaccin efficace, ajoutant: « Je dois être franc qu'un vaccin pourrait ne pas aboutir. »

L’article est le dernier en date à refléter un changement de ton de l’optimisme du Premier ministre. La semaine dernière, Johnson a souligné qu'il n'y avait aucune garantie qu'un vaccin fonctionnerait, même si son principal conseiller scientifique, Sir Patrick Vallance, était plus optimiste, déclarant: « Je serais surpris si nous ne nous retrouvions pas avec quelque chose. »

En avril, le directeur général d'AstraZeneca, Pascal Soriot, a déclaré que les scientifiques pourraient savoir dès juin ou juillet si le vaccin d'Oxford fonctionne. Des chercheurs qui ont mené des essais sur des animaux ont rapporté la semaine dernière que des singes qui avaient reçu un seul vaccin avaient produit des anticorps contre le virus en un mois. Le vaccin n'a pas complètement protégé les animaux contre l'infection, mais a semblé les empêcher de développer le type de lésions pulmonaires graves qui ont coûté tant de vies humaines.

Stephen Evans, professeur de pharmacoépidémiologie à la London School of Hygiene and Tropical Medicine, a déclaré: « Nous ne savons pas encore si un vaccin fonctionnera. Il est plus que probable qu'au moins un se révélera efficace et sûr. La chose la plus importante est de mettre en place l'infrastructure pour vacciner des dizaines de millions de personnes, donc on ignore simplement si l'ouverture d'une usine de fabrication de vaccins est la meilleure utilisation de l'argent. « 

Sharma a déclaré que « malgré les efforts inlassables de nos scientifiques, il est possible que nous ne trouvions jamais un vaccin efficace contre les coronavirus » et que six médicaments qui pourraient aider à lutter contre l'infection soient entrés dans les essais cliniques au Royaume-Uni.