La semaine dernière, les funérailles de Pat McCann ont eu lieu à l'église catholique St Peter Julian Eymard à Mooroolbark, dans l'est de Melbourne.

Ses fils, Charlie et Mike, ont lu l'éloge funèbre. Il y avait un chanteur, un organiste et une messe pleine dirigée par un ami de la famille et un prêtre. La Party Girl de Tommy Roe, une piste que McCann et sa famille connaissaient par cœur, a été téléportée dans l'église.

Ses quatre enfants et leurs partenaires, chacun assis à deux mètres l'un de l'autre, ont écouté. Un petit-fils, pris au piège avec sa femme au Guatemala, a suivi le service en ligne. Une petite-fille, de retour du Brésil, s'est connectée depuis l'hôtel Crown Promenade de Melbourne où elle est en quarantaine.

À la fin du service, des caméras ont suivi le cercueil jusqu'au corbillard en attente. Le petit groupe de l'église s'est rendu au cimetière pour l'enterrement et, plus tard, le cercle élargi de la famille et des amis s'est réuni pour prendre un verre via l'application de vidéoconférence Zoom.

Mike, Pat et Charlie devant avec Kathy, Maureen et sa belle-fille Angela. Photographie: Mike McCann

Il s'agit d'un enterrement à l'époque du coronavirus. Pas typique, mais quelque chose qui maintient des rituels importants lorsque les expressions les plus humaines de consolation et de réconfort – toucher physique et convivialité – ont été interdites.

«C'était certainement différent», dit Mike. Bien qu'elle ait 95 ans, McCann avait encore suffisamment d'amis autour d'elle pour qu'elle puisse remplir l'église bien au-delà des 10 personnes en deuil autorisées par les restrictions de Covid-19.

Petits-enfants, nièces, neveux et amis du pays ont regardé le service en ligne.

Charlie dit au début que la famille s'était demandée si une webdiffusion était nécessaire: «Mais cela en valait la peine car cela aurait été assez solitaire si c'était juste nous dans l'église. Le fait que d'autres l'aient vu, cela signifiait vraiment beaucoup. »

La famille prévoit de se réunir en personne à l'anniversaire de la mort de Pat – si les choses redeviennent normales d'ici là.

« Toutes les choses que nous savons sur les funérailles ont été emportées »

Les restrictions en place pour ralentir la propagation de Covid-19 ont bouleversé les rituels autour de la mort et du deuil, explique Adrian Barrett, vice-président de l'Australian Funeral Directors Association et directeur de funérailles de quatrième génération.

Photographie: Anita Nicholson / Alamy

L'entreprise familiale – William Barrett and Sons à Bunbury, Australie occidentale – a survécu à des périodes d'immenses bouleversements sociaux: guerres mondiales et effondrements financiers.

Elle a été façonnée par des changements culturels qui ont affecté la façon dont la mort est observée, comme des rites de deuil plus laïques, et l'inclusion de femmes dans des rôles actifs.

Mais Barrett dit que les restrictions en place sont «sans précédent». La mort est une période de détresse pour les personnes endeuillées et les gens ont un besoin inné de se soutenir les uns les autres.

Le fait que les personnes en deuil soient autorisées à se rassembler en groupe de 10 personnes maximum – tandis que les mariages sont limités à cinq personnes et tous les autres types de rassemblements à deux personnes – témoignent de l'importance du rôle des funérailles.

Mais le choix de ces 10 personnes alors qu'il pourrait normalement y en avoir 500, complique le processus de deuil pour beaucoup, tout comme l'obligation de se tenir à deux mètres de quelqu'un que vous seriez naturellement à l'aise avec un câlin ou un baiser.

« Toutes les choses que nous savons sur les funérailles et comment elles peuvent aider à cette transition dans la vie des gens quand elles ont perdu quelqu'un ont été emmenées », dit Barrett.

Photographie: Boumen Japet / Alamy

«Cela signifie que nous devons trouver des alternatives pour aider les gens dans cette transition.»

Ces dernières semaines, Barrett a été témoin de colère et de culpabilité parmi des familles aux prises avec les restrictions.

Il estime que parmi les membres de l'association, il y a eu un doublement du nombre de personnes choisissant de ne pas avoir de funérailles – d'environ 10 à 15% à 20 à 30% – ou de retarder un service jusqu'à ce que les mesures de distanciation sociale se relâchent. Il craint que cela ne prolonge le processus de deuil pour beaucoup.

Mais au milieu de la tristesse et de la frustration, il y a aussi la compréhension, la créativité et l'innovation. La diffusion sur le Web est utilisée par l'industrie funéraire depuis plus d'une décennie, mais la pandémie mondiale signifie que le moment est vraiment venu.

« C’est la seule chose à propos de l’heure actuelle », explique Barrett. «Presque tout le monde a les réseaux sociaux et une connexion Internet. Les gens peuvent parler et laisser des commentaires. Ce n'est probablement pas aussi bon que d'être là, mais c'est quelque chose. « 

Créer de nouveaux rituels

«Les gens créent plus que jamais leurs propres modes de deuil», explique Jennifer Watkins.

Watkins est directrice de funérailles depuis plus de 30 ans et a récemment présenté sa recherche doctorale sur les changements dans les pratiques funéraires occidentales depuis les années 1960.

Photographie: Kzenon / Alamy

Son travail se concentre en particulier sur les communautés régionales australiennes et les femmes.

«Les rituels de la mort ont été modifiés et réinterprétés à plusieurs reprises au cours des centaines d'années», explique Watkins. « Maintenant, ces changements sont encore plus stricts. »

Watkins et son mari et sa fille dirigent les funérailles de la côte ouest à Port Lincoln, sur la péninsule d'Eyre en Australie-Méridionale.

Ils ont une chapelle sur place pouvant accueillir 90 personnes. Depuis l'arrivée des mesures Covid-19, il n'a pas été utilisé une seule fois.

Au lieu de cela, les familles choisissent d'organiser un service à domicile. Beaucoup de traditions habituelles sont toujours là: une table avec des souvenirs des défunts, une sélection de chansons qu'ils aimaient. L'accent est davantage mis sur le partage de photos.

Les funérailles sont devenues plus intimes au fil du temps. Watkins pense que Covid-19 met davantage l'accent sur ces touches personnelles et de nouvelles façons de trouver un sens. Elle est soulagée que les gens continuent de tenir une réunion sous une forme ou une autre, étant donné le rôle que jouent les funérailles dans les premiers stades du deuil.

«Les gens ont étonnamment accepté qu’il s’agit d’un virus grave – je n’ai vu personne s’opposer fortement au fait qu’ils aient ces numéros restreints», dit-elle. « Les funérailles que nous avons sont toujours significatives. »

James MacLeod est le directeur général de Tobin Brothers Funerals à Melbourne, l'une des plus grandes sociétés funéraires privées d'Australie.

En janvier, il a aidé la China Funeral Association à rédiger des directives pour les procédures funéraires après l'épidémie de coronavirus à Wuhan.

Lorsqu'il est devenu clair que l'Australie serait affectée par les fermetures, la société a écrit au Premier ministre, Scott Morrison, et au premier ministre victorien, Daniel Andrews, soulignant l'importance des funérailles.

MacLeod a soutenu qu'ils étaient plus essentiels que jamais à une époque où les gens étaient en détresse de ne pas pouvoir rendre visite à des membres plus âgés de la famille dans des établissements de soins pour personnes âgées.

«Certains y verront sans aucun doute une lettre écrite par intérêt personnel», a écrit MacLeod. «J'écris cependant… en tant qu'individu soucieux de la santé mentale à long terme des familles clientes dont nous prenons soin.»

Tobin Brothers a établi une morgue spécialement pour les patients décédés de Covid-19. Il existe des procédures de manipulation strictes, y compris l'équipement de protection individuelle à porter par le personnel.

Les membres de la famille – à la fois pour les morts Covid et non Covid – sont autorisés à voir le corps à distance dans une pièce spéciale.

MacLeod dit que les visites ont aidé des familles qui, dans certains cas, n'ont pas vu leur proche dans les semaines précédant leur décès.

« Il y a tellement de choses que ces gens vivent – nous devons faire tout ce que nous pouvons et plus pour les aider », dit-il.

«Cette réponse physique qu'apporte le fait de voir leurs proches est vraiment importante.»

Depuis l'introduction des restrictions, selon MacLeod, jusqu'à 700 personnes ont assisté à des funérailles en ligne.

Une grande lutte pour les communautés musulmanes

Dans l'ouest de Sydney, Ahmad Malas est le directeur des opérations de l'Association libanaise des musulmans.

L'association est la gardienne d'un certain nombre de mosquées, dont la plus grande d'Australie à Lakemba. En mars, il a fermé ses mosquées et ses salles de prière avant l'introduction de restrictions strictes et de limites sur les rassemblements.

Pour une communauté qui pleure souvent en grand nombre, les changements aux funérailles ont été «une très grande lutte et les gens sont très en colère», dit Malas.

La plus grande mosquée d'Australie à Lakemba, Sydney. Photographie: Michele Mossop / Getty Images

«Si vous avez une grande famille, 10 personnes ne peuvent être que les sœurs et les frères, pas les nièces, les neveux, les petits-enfants. C'est une chose vraiment importante avec laquelle les gens se réconcilient. « 

Les musulmans enterrent leurs morts le plus tôt possible afin d'honorer le défunt. Les rites de deuil traditionnels impliquent le lavage, l'enveloppement et l'observation d'un corps, suivis d'une prière commune dans une mosquée.

Les rassemblements de plus d'un millier de personnes sont courants. La prière commune est suivie de l'enterrement puis des condoléances et du deuil au domicile familial.

Malas dit que les restrictions signifient que la visualisation du corps ne peut se produire qu'à distance, sans toucher ni baiser, et la fermeture des mosquées signifie que la prière commune a lieu dans le salon funéraire.

Les familles qui ne peuvent plus héberger de personnes à domicile se sont tournées vers Facebook et WhatsApp.

Il a reçu des appels réguliers de personnes en détresse.

«Les gens se réunissent à un moment de la mort et ils ne peuvent pas faire ça», dit-il. «Cela teste vraiment les liens entre les gens et ces relations.

«Je suppose que les points positifs sont que les gens essaient de faire un effort pour rester en contact les uns avec les autres. Ils contactent leurs proches. Ils essaient de faire tout leur possible pour rester en contact. « 

« C’était le mieux que nous puissions faire pour lui »

Scott Dawson disait que le netball mixte était une ressource inexploitée pour les rencontres. Lui et sa femme, Jemillah, se sont rencontrés lorsqu'ils ont été recrutés par des amis dans la même équipe de netball à Bunbury, en Australie occidentale.

Il y a cinq ans, Scott, 35 ans, a reçu un diagnostic de tumeur au cerveau. Le traitement initial s'est bien passé, mais la tumeur est revenue agressivement peu de temps après la naissance de leur fille, Maisie, en mai de l'année dernière.

La santé de Dawson avait commencé à se détériorer lorsque le gouvernement a limité pour la première fois les rassemblements funéraires à 50 personnes.

Jemillah et Scott Dawson avec Maisie et leur chien, Bruin, en août de l'année dernière. Photographie: Hayley Butler Photography

«Sa mère et moi nous sommes regardés et nous avons pensé« Oh non », dit Jemillah Dawson.

Au moment de ses funérailles le 1er avril, ce nombre était tombé à 10. La famille immédiate et son ami le plus âgé étaient présents en personne, et plus de 250 ont regardé les funérailles en ligne. Scott était un type populaire, avec des amis partout au pays et à l'étranger.

«C'était vraiment difficile, mais nous avons essayé de le garder aussi simple que possible», explique Jemillah.

«Le célébrant a été bon en amont du service. Elle a dit qu'elle avait déjà fait quelques funérailles avec un nombre limité.

« Les commentaires que nous avons reçus des gens étaient qu'ils avaient l'impression d'être reconnus par elle. »

Mais elle se sentait émotionnellement déchirée le jour même si le service était meilleur qu'elle ne l'avait prévu et «le mieux que nous puissions faire pour lui».

Scott était un grand fan de Carlton. Tous les invités, y compris ceux qui se connectaient en ligne, portaient du bleu marine. Un drapeau Carlton était drapé sur le cercueil et la chanson thème du club a été jouée alors que les personnes en deuil quittaient la chapelle. La même chanson a été jouée lorsque Scott et Jemillah sont entrés dans la réception le jour de leur mariage en 2017.

Ne pas pouvoir s'entourer d'amis et de proches a donné à Jemillah l'impression de «ne pas vraiment passer par le processus de deuil normal». Il y aura une plus grande réunion lorsque les choses redeviendront normales, mais pour le moment, le traitement des émotions complexes semble retardé.

« Je me suis sentie vraiment creuse après parce que nous ne pouvions pas nous réveiller ou quoi que ce soit », dit-elle.

«Donc, il n'y avait pas de temps pour débriefer ou pleurer ou rire les uns avec les autres. C'était la partie la plus difficile, de ne pas pouvoir faire venir des gens pour vous parler et vous serrer dans vos bras. »