"Le sport était le canari dans la mine de charbon", a déclaré Pete Giorgio, un directeur chez Deloitte qui dirige la pratique sportive américaine de l'entreprise, à CNN Business. "[Coronavirus] n'était pas «réel» aux États-Unis jusque-là, d'une certaine manière - c'était une chose qui se passait à l'étranger. Et puis cela a rapidement changé. "

Neuf mois plus tard, il est clair que la décision du commissaire de la NBA, Adam Silver, de suspendre le jeu était prémonitoire. Mais à l'époque, il a été le premier à bouleverser l'écosystème délicatement équilibré de parties prenantes d'une ligue ayant des intérêts particuliers, des sponsors d'arène aux réseaux de diffusion en passant par les joueurs eux-mêmes.

Risk Takers : La bulle de la NBA a sauvé la saison de Covid-19. Mais une autre crise attendait à l'intérieur

Deux dirigeants de la National Basketball Players Association, le président Chris Paul et la directrice générale Michele Roberts, ainsi que Silver, ont ensuite dû trouver un moyen de protéger les joueurs - rassemblant une équipe d'experts dans divers domaines pour créer une sorte de zone d'isolement «à bulles» cela s'avérerait extrêmement efficace. Mais au moment où ces plans prenaient forme, le meurtre de George Floyd le 25 mai par un agent de police de Minneapolis a déclenché des manifestations massives pour la justice sociale à travers le pays et dans toute la ligue.

Le trio de dirigeants de la NBA se retrouve désormais confronté à une double crise: comment revenir jouer en toute sécurité lors d'une pandémie mondiale tout en affrontant un calcul national sur la race?

"[In March] nous ne savions pas la moitié de ce que nous savons maintenant sur ce virus, mais vous devez prendre des décisions sur la façon dont vous allez avancer ", a déclaré Giorgio." Cela demande beaucoup de courage - et beaucoup de prise de risque. . "

Construire la bulle

Silver a passé une grande partie du 11 mars à s'entretenir avec des experts médicaux, Roberts, les propriétaires d'équipe et d'autres sur la façon de réagir à la pandémie qui s'aggrave rapidement, selon USA Today. Puis vint la nouvelle que le centre d'Utah Jazz Rudy Gobert avait été testé positif. En quelques heures, la ligue a annoncé la décision de retarder.

"Adam a dû obtenir le consensus d'un groupe de tant de parties prenantes - cela a dû être comme l'élevage de chats", a déclaré Andrew Brandt, animateur du podcast "Business of Sports" et directeur exécutif du Moorad Center for Sports Law de l'Université Villanova. "Vous avez la ligue et les joueurs, la propriété de l'équipe intéressée par les revenus de billets et de commandites, [teams from] des marchés plus petits qui ont des considérations financières différentes, les réseaux, les événements. "

Pourtant, dès que la ligue a suspendu la saison, une décision encore plus difficile s'est présentée: comment la redémarrer.

Roberts et Paul ont passé des mois à travailler avec Silver et d'autres officiels de la ligue - ainsi que des experts juridiques, médicaux et commerciaux - pour discuter des détails intimidants, des préoccupations personnelles des joueurs aux protocoles Covid en passant par les considérations financières. Leur travail a abouti à un document de plus de 100 pages décrivant un plan en six phases pour entrer et sortir de la bulle, où la saison complète serait jouée.

Vingt-deux des 30 équipes de la ligue - celles à moins de six matchs d'une place en séries éliminatoires le jour de la suspension du jeu - sont entrées dans cette bulle, un campus fermé du Walt Disney World Resort près d'Orlando. Les joueurs y vivaient, y joueraient et s'entraîneraient, dans un isolement étroitement surveillé, de juillet à octobre. Le plan détaillait tout, de la désinfection des ballons de basket et de la couverture des sifflets des arbitres pour attraper les crachats, à l'établissement de directives quotidiennes de test et d'isolement.

"J'avais très vite grandi pour comprendre l'importance de l'isolement, de la quarantaine ... de la distance sociale et de l'utilisation de masques", a déclaré Roberts, qui devait prendre sa retraite de la NBPA mais est resté pour aider à affronter Covid, a déclaré à Sports Illustrated. "Cela semblait si simple et cela fonctionnait dans d'autres environnements ... la question était de savoir comment prendre cette quarantaine et être capable de le faire dans un contexte de groupe." La création de l'installation chez Disney aurait coûté à la ligue environ 170 millions de dollars. Et ce n'était pas parfait, certains joueurs étant frustrés d'être isolés de leur famille et de leurs amis, et d'autres forcés de se mettre en quarantaine après avoir quitté la bulle par inadvertance ou intentionnellement. Dans un contraste frappant avec les épidémies qui ont entravé d'autres ligues, la saison NBA s'est terminée le 11 octobre avec un nombre remarquable de cas de Covid-19: zéro.

Le pouvoir `` unique dans une vie '' des joueurs en un seul endroit

La lutte contre Covid-19 n'était pas le seul problème qui imprégnait cette première nuit de jeux le 30 juillet. Il y avait un autre défi en évidence - un défi qui s'était construit bien avant la pandémie de coronavirus.

Presque tous les joueurs de la NBA ont pris un genou avant la réouverture des matchs nocturnes, portant des t-shirts "Black Lives Matter". Les courts eux-mêmes ont été peints avec le logo BLM et certains joueurs ont remplacé les noms sur leurs maillots par des messages tels que "Equality", "Ally" et "Say Her Name". Les déclarations ont été une réponse forte à la mort de George Floyd et Breonna Taylor aux mains de la police.

"Tout est arrivé à un point critique et les gars ont commencé à vraiment communiquer et ont commencé à réaliser que vous n'avez pas à vous taire et à dribbler", a déclaré Paul à Don Lemon de CNN lors de la conférence 2020 Citizen by CNN en septembre.

"Habituellement, après le match, vous dites simplement" Oh, comment va votre famille "et vous vous séparez", a ajouté Paul. "Nous avons vraiment eu une chance de nous connecter dans la bulle ... de nous asseoir à la table et de déterminer ce que nous voulons que notre plan avance. C'était vraiment un bon dialogue qui s'est produit, et je pense que c'était très important. "

Ce pouvoir de connexion en personne a de nouveau été souligné en août lorsque Jacob Blake, un homme noir non armé, a été abattu dans le dos par des policiers à Kenosha, dans le Wisconsin. Les Milwaukee Bucks ont choisi de ne pas disputer leurs éliminatoires du cinquième match contre les Orlando Magic quelques nuits plus tard. Deux autres matchs de la NBA ont été rapidement annulés, tout comme cinq matchs de la Major League Soccer et trois matchs de la Major League Baseball alors que les athlètes à travers le pays ont agi en solidarité avec les joueurs des Bucks.

"C'était une chance unique pour tout le monde de se rassembler dans une salle de bal pour discuter de cette importante discussion sur l'opportunité de jouer", a déclaré Brandt. "C'est le pouvoir collectif de mettre en œuvre le changement, en action."

Parlant largement de justice sociale, Silver a déclaré à Bob Costas lors de la conférence Citizen by CNN que "je veux que les gens voient cela comme les valeurs de cette ligue", ajoutant que de tels problèmes "sont clairement endémiques à cette ligue où 80% de ses joueurs sont des Noirs. Ce sont des questions particulièrement importantes, [ones] dont cette ligue parle depuis si longtemps. "

Roberts a déclaré au Washington Post que "c'est quelque chose avec lequel nos fans vont devoir apprendre à vivre ... si un fan trouve vraiment l'idée de Black Lives Matter si offensante qu'il ne veut pas regarder le basket-ball, je suis ne pas en perdre le sommeil. »Roberts, Paul, Silver et tout l'écosystème de la NBA se préparent à débuter une nouvelle saison le 22 décembre - cette fois dans le« monde réel »en dehors de la protection de la bulle, mais avec des précautions. C'est déjà assez différent: la semaine dernière, la NBA a déclaré que 48 joueurs, soit environ 9% de la ligue, avaient été testés positifs lors de leur rapport aux camps d'entraînement alors que les cas continuaient d'augmenter à travers le pays.

Le plan 2021 introduit également d'autres défis logistiques, des facteurs tels que les Jeux olympiques d'été de Tokyo pouvant potentiellement empiéter sur les horaires des joueurs. Mais pour Silver, Paul, Roberts et le reste de la NBA, c'est juste une autre complication avec laquelle ils devront compter après une saison pas comme les autres.

"Encore une fois, c'est quelque chose que nous allons devoir travailler", a déclaré Silver à Costas à propos des Jeux olympiques. "Ce sont des circonstances tout à fait uniques et inhabituelles ... et nous allons simplement devoir trouver un moyen de fusionner et de mailler ces considérations concurrentes."