Liz Neeley: Comment parler du coronavirus

Le pourquoi de l'humour est depuis longtemps un mystère. Pour les philosophes de la Grèce antique comme Platon et Aristote, c'était un phénomène dangereux, quelque chose qui avait le potentiel de saper l'autorité et le bon ordre de la société. Rire des responsables était alors un problème grave (et cela reste le cas dans des régions plus autocratiques du monde). Aujourd'hui, dans les sociétés démocratiques, nous connaissons l'importance de se moquer de ceux qui ont le pouvoir, et nous le célébrons, samedi soir en direct aux États-Unis et Have I Got News for You en Grande-Bretagne. Dimanche, après que Boris Johnson – récemment diagnostiqué avec COVID-19 – a annoncé qu'il enverrait à chaque ménage en Grande-Bretagne une lettre exhortant les gens à suivre les directives de distanciation sociale, j'ai reçu une photo trafiquée du Premier ministre, au nez rouge avec des yeux larmoyants, léchant une enveloppe, sous-titrée: « Quoi que vous fassiez, n'ouvrez pas la lettre de Boris. » Johnson se moquait de lui, son autorité était sapée d'une manière bien plus meurtrière que tout ce que ses adversaires politiques pouvaient gérer. Dans un essai typiquement provocateur pour Vanity Fair, le regretté Christopher Hitchens a développé le lien entre le pouvoir et le rire en arguant que l'humour faisait «partie de l'armure» de l'humanité, nous protégeant de la triste réalité de la vie – que, finalement, la mort l’emporte en dehors. Comment ça pour un LOL. Nous plaisantons parce que si nous ne le faisions pas, nous pleurions.

Mais l'humour ne se résume pas à braquer le nez sur le pouvoir. C'est de la burette autant que de la satire, un homme frappant un autre homme avec une poêle à frire; Kevin McCallister terrorisant Harry et Marv; Ross, Rachel et Chandler ont du mal à monter un canapé dans les escaliers de l'appartement de Ross. Le regretté Robert R. Provine, professeur à l'Université du Maryland, devenu l'un des plus grands experts mondiaux du rire, est parvenu à la conclusion, après une décennie à étudier comment et pourquoi les gens riaient, qu'il s'agissait en fait d'une manière de créer des liens. « La plupart des gens pensent que le rire est une simple réponse à la comédie ou un humeur cathartique », écrit-il. « Au lieu de cela … j'ai conclu que le rire est principalement une vocalisation sociale qui lie les gens. » Nous rions avec les autres pour nous donner «le plaisir de l'acceptation», a expliqué Provine – pour montrer que nous sommes les mêmes. Simon Stuart, psychologue clinicien en Grande-Bretagne, m'a dit que, d'un point de vue évolutif, le rire est enraciné dans cette capacité à se connecter. C'est un signal social partagé.

Nous rions donc de reprendre le contrôle et de nous connecter – deux choses que nous avons perdues dans notre lutte contre le coronavirus. Non seulement nous ne pouvons pas arrêter le raz de marée des infections qui nous submerge, mais nous sommes obligés de supporter cette réalité seuls dans notre propre maison. Impuissants et isolés, nous constatons que la blague est maintenant notre bouclier le plus fiable et notre couverture de confort la plus chaude.

Le comédien et écrivain britannique David Baddiel m'a dit que son expérience a certainement été que les gens se tournent vers la comédie dans des moments comme celui-ci. Dans sa dernière tournée publique de stand-up, avant que la Grande-Bretagne n'impose des restrictions sur les rassemblements sociaux, il a ouvert avec un bâillon de coronavirus: « C'est formidable de voir que vous êtes prêt à vous rassembler en si grand nombre à ce stade de l'apocalypse. » Il a toujours fait rire. Dans son dernier concert, avant que sa tournée ne soit annulée, un homme du public a toussé de manière performative en réponse, ce qui a suscité un rire encore plus grand. « Les gens veulent des blagues », m'a dit Baddiel. « En partie parce que les blagues sont un soulagement, et ils éliminent le danger, en partie parce qu'ils sont une façon de traiter l'expérience, et oui, en partie parce que… c'est une expérience partagée massive. Les gens recherchent la sortie de la comédie – et le fait de savoir qu'ils ne sont pas seuls. Si nous trouvons tous cette expérience d'être forcé de rester à la maison drôle, c'est rassurant, une forme de thérapie collective. « Nous ne pouvons pas vraiment faire beaucoup de choses sur ces choses, mais nous pouvons rire face à eux « , at-il dit. » Dans une société sans Dieu, c'est la seule victoire éternelle que nous avons. «