Île Rikers.

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Rikers Island annonce la mort de son premier prisonnier lié à COVID

Le premier décès lié à COVID d'un prisonnier de l'île Rikers a été annoncé dimanche, lorsque Michael Tyson, 53 ans, a succombé dans un hôpital local, rapporte le New York Times. Il avait été retiré du complexe pénitentiaire pour traitement le 26 mars; il a été enfermé le 28 février pour une violation technique et non pénale de la libération conditionnelle, selon la ville. Le lendemain, le 27 mars, le gouverneur Andrew Cuomo a proclamé qu’il libérerait jusqu’à 400 personnes des prisons de New York qui avaient été incarcérées pour des infractions techniques à la libération conditionnelle. On ne sait pas si Tyson aurait été inclus dans ce numéro. Le fait que sa mort soit imputable, en partie, au délai tardif et arbitraire du gouverneur est moins contesté.

Le 18 mars, les autorités ont annoncé les premiers cas du nouveau coronavirus chez Rikers. Ses victimes étaient alors un agent correctionnel et un prisonnier. En près de quatre semaines depuis, ce chiffre a grimpé à près de 650, dont au moins 273 détenus, avec cinq morts. Depuis la semaine dernière, la vitesse à laquelle le virus infectait les gens sur Rikers a été sept fois supérieure à celle de New York – une statistique qui donne à réfléchir à la lumière du taux d'infection à l'échelle nationale de la ville et des États-Unis signalant les cas les plus confirmés au monde. Les avertissements sur la manière dont la propagation rapide de COVID-19 dans la population générale se refléterait dans les prisons et les prisons remontent au moins aussi loin. Pourtant, malgré le consensus parmi les experts de la santé et les responsables de la surveillance selon lequel une décarcération rapide était la contre-mesure la plus efficace, Cuomo et le maire de New York, Bill de Blasio, ont été lents à agir. Le gouverneur a le pouvoir absolu d’accorder la grâce et de guider les actions de la Commission des libérations conditionnelles; de Blasio exerce une influence significative sur les agences de la ville comme la police. Les deux ont choisi de libérer un nombre relativement restreint de prisonniers au coup par coup tout en refusant de suspendre de nouvelles admissions.

Le résultat est des milliers de New-Yorkais piégés dans des « cages à mort », pour citer un gestionnaire de cas de la Legal Aid Society, tandis que le virus les arrache. Dans de nombreux cas, les conditions auxquelles ils sont soumis défient les normes de sécurité pandémique du Département de la correction. Les prisons et les prisons sont, par nature, à l'étroit et insalubres. Les prisonniers sont confinés dans des quartiers étroits, l'accès aux produits de nettoyage est limité et le désinfectant pour les mains est considéré comme de la contrebande. Chez Rikers, beaucoup de lits superposés dans des dortoirs qui abritent 50 personnes et dorment à moins de deux pieds les uns des autres. Les détenus âgés ou souffrant de maladies chroniques abondent. Certains détenus ont eu recours à un médecin à leurs homologues symptomatiques en attendant qu'un personnel médical surchargé réponde à leurs besoins cliniques. Un sentiment de panique imprègne l'installation de haut en bas; gardiens et prisonniers ont été contraints de former une alliance difficile à cause de la compréhension commune que COVID-19 les affecte tous de la même manière. « C'est comme The Walking Dead ici », m'a dit le mois dernier un prisonnier des Rikers, Shiva. « Nous essayons tous de survivre en ce moment. »

Pourtant, jusqu'à présent, ils ont été en grande partie livrés à eux-mêmes, même si des développements sont en cours qui aggraveraient leur situation. La semaine dernière, Cuomo a adopté un budget de l'État qui annulera la loi de réforme du cautionnement récemment mise en œuvre à New York. Où depuis janvier, des milliers de New-Yorkais ont été tenus à l'écart de Rikers Island – et donc hors de portée du virus là-bas – en raison de la gamme restreinte d'infractions éligibles à la mise en liberté sous caution et à la détention, le gouverneur et la législature ont décidé de les étendre à nouveau. Par conséquent, la prochaine crise de santé publique aura le choix entre une récolte exceptionnelle de victimes sans défense. Le gouverneur a également menti ouvertement sur ce qu'il peut faire pour endiguer l'épidémie actuelle. Cuomo aurait affirmé la semaine dernière qu'il « n'avait aucun moyen de réduire la population carcérale pour le moment » – bien qu'il soit, littéralement, la seule personne dans le pays à part le président qui pourrait libérer tout New Yorkais de prison aujourd'hui. Il y a du sang sur de nombreuses mains alors que COVID-19 trace son chemin mortel, mais peu de personnes à New York ont ​​été aussi délibérément négligentes dans leur résolution que Cuomo. Michael Tyson n'est probablement que le début. Le reste des Rikers ne peut pas faire grand chose mais attend son sort.

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