Lorsque les cas de coronavirus ont commencé à augmenter dans le Sud cet été, la région semblait destinée au même revers économique que le Nord-Est a subi au printemps.

Mais à la fin de l’été, l’économie du Sud était restée en grande partie indemne de la vague d’infections. Son taux de chômage était tombé à 6,9%, le plus bas de toutes les régions en août.

Avec moins de restrictions Covid, l'économie du Sud surpasse la nation

Le nombre de personnes employées était inférieur de 6% en août à celui de février, avant que la majeure partie du pays ne soit verrouillée, contre des baisses de 10,6% dans le nord-est, de 8,2% dans l’ouest et de 7% dans le Midwest. Les consommateurs ont continué à dépenser à des taux relativement élevés.

De nombreux économistes affirment que le rythme de la reprise économique dépend de la trajectoire du virus. La résilience économique du Sud montre que la relation est plus compliquée, du moins à court terme.

Le Sud est diversifié avec 16 États, dont le Texas, la Floride, la Virginie et l’Oklahoma, et tous ne partagent pas le même schéma. Néanmoins, dans son ensemble, il doit sa trajectoire économique plus solide depuis la fermeture initiale non pas au succès de la maîtrise du virus, mais à sa réouverture relativement agressive de l’entreprise et à une plus grande volonté des consommateurs de s’aventurer malgré les risques.

« Dans le Sud, je pense que les politiques plus favorables aux entreprises que les gouverneurs du Sud ont largement suivies pendant des décennies ont permis plus de flexibilité plus tôt », a déclaré Mark Vitner, économiste basé à Charlotte, N.C.

Wells Fargo

Titres. « Nous avons constaté une augmentation des infections à Covid au cours de l’été. Cela a ralenti le rythme des réouvertures, mais cela ne l’a pas inversé.  »

Les experts en santé publique affirment que la réouverture précoce du Sud a eu un prix: des taux plus élevés d’infections virales et de décès à partir de l’été, illustrant un compromis entre l’économie et la santé.

De nouveaux cas de Covid-19 ont fait un bond dans de nombreux États du sud au cours de l’été, plusieurs mois après avoir atteint New York et d’autres États du nord-est. Le nombre cumulé de cas par habitant depuis le début de la pandémie est plus élevé dans le sud que dans toute autre région, même si une partie de cela peut être due à des tests plus répandus que ce n’était possible dans le nord-est pendant la première vague de la pandémie.

Les décès ont également été relativement élevés dans certains États du Sud, en particulier en Louisiane et au Mississippi. Dans l’ensemble, la région a signalé environ 60 décès pour 100 000 habitants, soit plus que le Midwest à 52 et l’Ouest à 40 mais beaucoup moins que 132 dans le Nord-Est.

Au début, la pandémie a frappé particulièrement durement les personnes âgées et les maisons de retraite de New York et du New Jersey, ce qui peut aider à expliquer le taux de mortalité élevé dans le Nord-Est. Les épidémies de l’été dans les États du Sud, en revanche, étaient plus concentrées chez les jeunes.

La plupart des États du Sud ont fermé leurs portes au printemps avec le reste du pays, mais plusieurs, en particulier ceux avec des gouverneurs républicains, ont commencé à rouvrir fin avril, bien avant la majeure partie du pays. Le gouverneur de la Caroline du Sud, Henry McMaster, un républicain, a autorisé l’ouverture des magasins de vêtements, de meubles, d’articles de sport et d’autres détaillants le 20 avril.

Fin avril, le gouverneur de Géorgie Brian Kemp, également républicain, a annulé les restrictions sur les salons de coiffure, les salons de coiffure, les salons de tatouage, les locaux des massothérapeutes et les gymnases s’ils suivaient les directives de l’État en matière de distanciation sociale et d’assainissement.

La décision de M. Kemp de rouvrir avant la plupart des autres États a initialement suscité de vives critiques.

Des dîners à l’intérieur dans la section Little Havana de Miami en septembre après que l’État a assoupli les restrictions sur les entreprises.

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« À l’époque, chaque nuit était sans sommeil », se souvient M. Kemp lors d’une interview. « Il y avait des gens qui me disaient que j’étais un idiot. J’étais le gouverneur le plus stupide d’Amérique.

Mais M. Kemp a également reçu des appels et des courriels de personnes louant sa décision, a-t-il déclaré. De nombreux propriétaires d’entreprise lui ont dit qu’ils devaient s’ouvrir ou faire faillite, a-t-il déclaré. Les responsables de l’État ont également déclaré que la réouverture relativement précoce de la Géorgie signifiait que les recettes fiscales n’avaient pas diminué autant qu’ils le prévoyaient.

Pourtant, les cas de coronavirus et les taux de mortalité en Géorgie ont commencé à augmenter rapidement, en particulier dans les zones rurales, après que de nombreuses personnes ont semblé reprendre leurs activités normales pendant le week-end du Memorial Day, a déclaré Amber Schmidtke, une ancienne professeure de l’Université Mercer qui suit les cas de coronavirus de Géorgie.

« La priorité à bien des égards était la reprise économique, mais cela… a eu un coût qui a été particulièrement assumé par les habitants des régions rurales », a déclaré Mme Schmidtke.

La pandémie a parfois atteint des sommets dans l’État, mais la capacité des hôpitaux n’a pas été dépassée, a déclaré le gouverneur.

Alors que le virus ravageait le Sud cet été, les restaurants et les bars ont reçu l’ordre de fonctionner à capacité réduite ou de fermer temporairement dans certaines localités.

Néanmoins, ses restaurants étaient plus susceptibles de rester ouverts qu’ailleurs dans le pays. Environ 85% prenaient des réservations fin septembre, contre 82% dans le Midwest, 77% dans le Nord-Est et 73% dans l’Ouest, selon une analyse du Wall Street Journal des données d’OpenTable.

« Si vous fermez tous les bars et si vous faites fonctionner les restaurants à 25% de leur capacité, très mécaniquement, vous allez y avoir moins d’emplois, cela ne fait aucun doute », a déclaré Aaron Yelowitz, professeur d’économie à l’Université du Kentucky.

Après deux mois d’arrêt, le restaurant Hank’s Seafood de Charleston a été autorisé à rouvrir à la mi-mai à 50% de sa capacité. Le restaurant occupe un total de 5500 pieds carrés dans un bâtiment historique et une ancienne salle sociale du marché de Charleston City, avec un bar de style salon et des nappes blanches.

Hank a réaménagé un espace utilisé pour les événements pour accueillir des tables et répondre aux mandats de distanciation sociale de la Caroline du Sud. Sans cela, les ventes d’un nombre plus limité de sièges n’auraient peut-être pas suffi pour rester ouvertes, a déclaré Frank McMahon, directeur des opérations chez Hank’s. Avec des restrictions de capacité beaucoup plus strictes, le restaurant n’aurait probablement pas pu rouvrir du tout, a-t-il ajouté.

« Nous ne pouvons pas simplement fermer définitivement », a déclaré M. McMahon. « Nous devons gérer cette situation et la gérer intelligemment. »

Les données sur les cartes de crédit et de débit d’Affinity Solutions Inc. suggèrent que les dépenses des résidents des États du Sud n’ont pas chuté aussi radicalement que la moyenne nationale lors de la fermeture économique initiale. En septembre, leurs dépenses étaient d’environ 0,6% plus élevées qu’en février, alors qu’elles étaient en baisse de 2,5% à l’échelle nationale.

Tim Richardson, chef exécutif du restaurant Hank’s Seafood à Charleston, S.C., se prépare pour le service du dîner.

Frank McMahon, directeur des opérations culinaires chez Hank’s

La reprise plus rapide du Sud est au moins en partie due à une moindre peur du virus. Beaucoup de ses villes sont moins denses, ce qui peut expliquer pourquoi certaines personnes sont plus disposées à vaquer aux activités quotidiennes, a déclaré M. Vitner.

Tous les États du Sud n’ont pas été prompts à rouvrir. Le gouverneur de Caroline du Nord Roy Cooper, un démocrate, était plus prudent. En août, l’État avait récupéré environ 43% des emplois perdus en mars et avril, tandis que des États comme la Géorgie, la Caroline du Sud, le Tennessee et le Mississippi – tous dirigés par des gouverneurs républicains – avaient récupéré bien plus de 50%, selon une analyse de Wells Fargo.

De l’autre côté de l’équation, le taux de mortalité cumulé de la Caroline du Nord est inférieur à la moyenne du Sud.

La partisanerie joue un rôle. Les républicains sont beaucoup moins susceptibles de s’inquiéter du virus que les démocrates, selon un sondage réalisé par Gallup. Cela suggère que les consommateurs sont moins susceptibles de craindre le virus dans le Sud, où de nombreux États maigres républicains.

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En Caroline du Sud, 44% des républicains disent qu’ils ne sont pas du tout préoccupés par une épidémie de virus dans leur région, contre 2% des démocrates, selon les sondages de Civiqs. Dans d’autres États qui ont également des gouverneurs républicains, comme la Géorgie et la Floride, les pourcentages sont similaires.

Cesar Soto, 27 ans, a déclaré que la pandémie et les restrictions commerciales dans la région de Los Angeles ont poussé sa famille à aller de l’avant avec un déménagement longtemps envisagé en Géorgie. M. Soto a trouvé un emploi comme estimateur de collision chez un concessionnaire automobile de la région d’Atlanta.

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Il a dit qu’il était dérangé par le temps qu’il a fallu pour que les restrictions économiques soient assouplies en Californie et a trouvé que certaines précautions dans les entreprises n’étaient pas cohérentes. Peu de temps avant son déménagement, à la fin du mois de septembre, M. Soto a déclaré que sa famille et lui avaient dû attendre à l’extérieur d’un magasin dans la chaleur en raison de ses limites de capacité. Quand ce fut leur tour d’entrer à l’intérieur, il a déclaré que d’autres acheteurs semblaient ignorer les directives de distanciation sociale.

M. Soto a déclaré qu’il prenait encore des précautions, notamment en portant un masque dans les endroits bondés et autour de personnes plus vulnérables. Il a ajouté, cependant, que lui et sa famille aimaient manger à l’intérieur dans les restaurants depuis leur déménagement en Géorgie.

« En Californie, il était plus difficile de sortir pour manger, et il y avait juste beaucoup plus de restrictions », a déclaré M. Soto. « Maintenant qu’il est plus facile de trouver un endroit où manger, nous y allons plus souvent. »

Écrire à Sarah Chaney à sarahcom et Kim Mackrael à kimcom

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