La règle d'or, ou plutôt les pieds, a été de se tenir à six pieds l'un de l'autre en public. C'est censé être une distance de sécurité si une personne à proximité tousse ou éternue et est infectée par le nouveau coronavirus, répandant des gouttelettes qui peuvent transporter des particules virales.

Et les scientifiques conviennent que six pieds est une distance minimale raisonnable et utile, mais, certains disent que plus loin serait mieux.

Restez à 6 pieds l'un de l'autre, on nous le dit. Mais jusqu'où l'air peut-il transporter le coronavirus ?

Six pieds n'a jamais été un chiffre magique qui garantit une protection complète. Le Centers for Disease Control and Prevention, l'une des organisations utilisant cette mesure, fonde sa recommandation sur l'idée que la plupart des grosses gouttelettes que les gens expulsent lorsqu'ils toussent ou éternuent tomberont au sol à moins de six pieds.

Mais certains scientifiques, après avoir examiné des études sur le flux d'air et s'inquiéter des petites particules appelées aérosols, suggèrent que les gens prennent en compte un certain nombre de facteurs, y compris leur propre vulnérabilité et s'ils sont à l'extérieur ou dans une pièce fermée, lorsqu'ils décident si six pieds sont assez de distance.

Aucun scientifique ne suggère un changement radical de comportement, ni ne propose qu'une autre longueur de séparation avec un autre humain, comme sept ou neuf pieds, soit en fait la bonne.

«Tout est une question de probabilité», a déclaré le Dr Harvey Fineberg, qui dirige le Comité permanent sur les maladies infectieuses émergentes et les menaces pour la santé au 21e siècle aux Académies nationales des sciences, de l'ingénierie et de la médecine. «Trois pieds, c'est mieux que rien. Six pieds, c'est mieux que trois pieds. À ce stade, les baisses les plus importantes sont à peu près tombées. Peut-être que si vous êtes hors de portée, cela pourrait être encore plus sûr, mais six pieds est un assez bon chiffre. « 

Un facteur de complication est que les aérosols, des gouttelettes plus petites qui peuvent être émises lorsque les gens respirent et parlent, jouent un rôle dans la propagation du nouveau coronavirus. Des études ont montré que des aérosols peuvent être créés pendant certaines procédures hospitalières ou de laboratoire, comme lors de l'utilisation de nébuliseurs pour aider les patients à inhaler des médicaments, ce qui rend ces procédures risquées pour les médecins qui les font.

Si les aérosols que les gens expirent dans d'autres contextes contribuent de manière significative à la propagation de la maladie, la distance de six pieds ne serait pas complètement protectrice car ils sont transportés plus facilement par les courants d'air.

Les aérosols sont généralement considérés comme des particules de moins de 5 microns de diamètre, de la taille d'un globule rouge, et peuvent se propager dans l'environnement en parlant et en respirant. Mais certains chercheurs soutiennent qu'il s'agit d'une fausse dichotomie. Les gouttelettes infectieuses ne peuvent pas être facilement divisées en celles qui sont assez grosses pour tomber rapidement au sol et celles qui restent en altitude car tout dépend des conditions environnementales et de la profondeur à laquelle elles pénètrent dans les voies respiratoires.

« C'est vraiment un continuum », a déclaré le Dr Donald Milton, qui étudie les bioaérosols à la School of Public Health de l'Université du Maryland.

Même sans la puissance de lancement d'un éternuement, les courants d'air pourraient transporter un flux de particules virales de la taille d'un aérosol exhalé par une personne infectée à 20 pieds ou plus.

« Dans n'importe quelle géométrie confinée comme une salle de bureau, une salle de réunion, un grand magasin, un magasin d'alimentation », a déclaré Eugene Chudnovsky, physicien à la City University of New York. Dans une étude qui n'a pas encore été revue par des pairs, il a analysé le flux d'air et montré comment «les tourbillons dans l'air transportent le virus à différents endroits».

Une étude préliminaire au Centre médical de l'Université du Nebraska a trouvé des preuves de matériel génétique de coronavirus sur diverses surfaces dans des chambres d'isolement où les patients infectés étaient traités, y compris sur des bouches d'aération à plus de six pieds des patients. La recherche, qui n'a pas encore été évaluée par des pairs, indique que le virus peut parfois parcourir de longues distances.

« Le virus est si petit qu'il peut faire du stop même sur de minuscules particules minuscules », a déclaré le Dr Fineberg. « Mais l'importance de chaque taille et la capacité de transmission des maladies ne sont pas entièrement comprises. »

On ne sait pas non plus combien de particules virales il faut pour commencer une infection, combien de temps les particules virales restent viables ou si des études comme celle du Nebraska ont simplement détecté la carte de visite génétique laissée par le virus.

L'espacement est une solution efficace car il réduit également le nombre de personnes dans un espace confiné. Cela réduit la probabilité qu'une personne infectée fasse partie du groupe. Et s'il y en a un, moins d'autres personnes pourraient être infectées.

Le Dr Michael Osterholm, directeur du Center for Infectious Disease Research and Policy de l'Université du Minnesota, a déclaré que la distance de six pieds réduirait clairement «le nombre de gouttelettes avec lesquelles vous entrez en contact. Je n'en doute pas. »

Mais, il a dit: «La question est de savoir ce que cela vous prend pour être infecté? Et c'est, je pense, la question à laquelle nous nous posons des milliards de dollars. »

Il a dit: «Il suffit peut-être d'un aérosol. Vous n'avez absolument pas besoin de gouttelettes.  » Si c'est le cas, a-t-il dit, une personne à haut risque ne voudrait pas être dans la même pièce qu'une personne infectée ou susceptible de l'être.

Les directives actuelles suggèrent déjà que toute personne à haut risque devrait rester à la maison et ne pas être en public en premier lieu. Et ils semblent fonctionner. Des endroits où les gens ont réduit leurs déplacements et commencé à se distancer socialement il y a des semaines, en particulier en Californie, à New York et à Washington, commencent à montrer une réduction du nombre de nouveaux cas de coronavirus.

Les gens ont encore besoin de magasiner et de prendre soin des nécessités, a déclaré le Dr Osterholm, mais il est important de réduire le risque d'exposition à tous les modes de transmission possibles – surfaces infectées, gouttelettes et aérosols plus petits.

« Votre travail consiste à le limiter autant que possible. »