Souplantation, la célèbre marque de restauration sous forme de buffet fondée à San Diego il y a 42 ans, ferme définitivement tous ses restaurants, victime de la pandémie de coronavirus qui risque d'être le glas de tous les restaurants en libre-service.

Le fermeture définitive des 97 restaurants, dont 44 en Californie, a été annoncée jeudi après des semaines d'efforts pour sauver Garden Fresh Restaurants de San Diego, la société mère de Souplantation et Sweet Tomatoes, qui opère en dehors du sud de la Californie. La fermeture entraînera la perte d’emplois pour 4 400 employés.

Les restaurants sous forme de buffet de Souplantation ferment définitivement à cause du coronavirus

« La FDA avait précédemment émis des recommandations qui incluaient l'arrêt des stations libre-service, comme les boissons libre-service dans la restauration rapide, mais elles ont spécifiquement parlé des bars à salade et des buffets », a déclaré John Haywood, PDG de Garden Fresh. « Le règlement est compréhensible, mais malheureusement, il est très difficile de le rouvrir. Et je ne suis pas sûr que les services de santé le permettront jamais.

« Nous aurions pu surmonter tout autre obstacle, et nous avons travaillé pendant huit semaines pour surmonter ces défis financiers intermittents, mais cela ne fonctionnera pas si nous ne sommes pas autorisés à continuer notre modèle. »

La fermeture survient alors que les restaurants en Californie et à travers le pays ont du mal à rester financièrement solvables dans un arrêt pandémique qui a forcé les restaurants à fermer les salles à manger tout en autorisant uniquement le ramassage et la livraison en bordure de rue. Ce genre de pivot temporaire n'a pas fonctionné pour Souplantation, connue pour son bar à salade signature à volonté, ses soupes faites maison, sa pizza focaccia, ses produits de boulangerie, sa barre de pommes de terre au four, ses pâtes, sa crème glacée molle et son bar à boissons. .

La baisse rapide des revenus des restaurants Garden Fresh, alors que les craintes concernant le coronavirus augmentaient en février et mars, était encore plus précipitée que dans d'autres restaurants, compte tenu du concept de buffet, a déclaré Robert Allbritton, président de Perpetual Capital Partners, basé à Washington, DC, une société d'investissement privée qui a acheté la société de restauration à la suite d'un dépôt de bilan en 2016.

« Nous avons passé deux ans à faire des recherches et à essayer d'améliorer les choses, et nous avons en fait fait tourner l'entreprise », a déclaré Allbritton. « Nous augmentions le nombre d'invités et nous étions en train de rénover les restaurants avec de nouveaux luminaires, de la moquette et de la signalisation jusqu'en janvier. Nous nous en sommes sentis très bien. Mais je dois vous dire que lorsque le virus a frappé, nous sommes passés de 100 pour cent à 70 à 30 à 10 pour cent aussi rapidement, avant la fermeture des restaurants et la société a manqué d'argent en une semaine. « 

Allbritton a déclaré qu'il avait écrit un chèque il y a cinq semaines pour 2,5 millions de dollars afin de couvrir la masse salariale finale.

« Nous avons examiné le programme (fédéral) de protection des chèques de paie, mais même avec cela, nous ne voyions pas comment nous pourrions rouvrir les restaurants. Nous ne pouvons pas prendre cet argent, c'est simplement faux. « 

Avec plusieurs restaurants fermés et le loyer restant dû dans les lieux loués, un dépôt de bilan est très possible, a déclaré Allbritton. Haywood a ajouté que la société a « engagé un conseil en faillite et qu'elle évalue les options pour la société ».

La décision de fermer définitivement les restaurants Souplantation et Sweet Tomatoes a été particulièrement difficile, a déclaré Haywood, compte tenu de la base fidèle de clients et d’employés. Il arrive également peu de temps après le lancement des plans d'expansion.

« Nous avons un nombre d'invités positif chaque année », a déclaré Haywood. « Chaque mesure des opérations avait été plus élevée. C'est vraiment une entreprise et un concept merveilleux et magique pour beaucoup d'enfants. C’est leur premier souvenir où ils peuvent faire leur propre truc. C’est une connexion émotionnelle. « 

Lancé en 1978, Garden Fresh est à l'origine un site unique de San Diego Souplantation et, en 1986, s'est étendu à la région du sud de la Californie, qui continue de rester le cœur de l'entreprise. En 1990, l'entreprise a déménagé au-delà de ses racines locales avec un emplacement à Palm Harbor, en Floride, sous une marque distincte, Sweet Tomatoes.

Le consultant en restauration de San Diego, John Gordon, a déclaré que malgré les efforts de Garden Fresh pour un redressement de Souplantation, sa disparition était inévitable.

« Les opérations de buffet de restaurant dans tout le pays étaient en forte baisse des ventes pendant des années avant l'impact de Covid-19 en mars, et la période prolongée de zéro revenu depuis mars et la possibilité que les normes d'assainissement américaines / étatiques / locales interdisent probablement les opérations de buffet était responsable de la décision « , a déclaré Gordon, analyste principal et restaurateur au Pacific Management Consulting Group, basé à San Diego. « Le monde de la restauration a déjà radicalement changé et malheureusement Garden Fresh et Souplantation ne correspondent pas à la nouvelle réalité. »