Les fonds votés vendredi sont les restes inutilisés du pot total de 1,25 milliard de dollars initialement alloué au Dakota du Nord par le Congrès par le biais de la loi CARES au début de la pandémie. Pour l'approbation finale de la façon dont ces fonds restants seront dépensés, la Section du budget législatif devrait procéder à un vote à la hausse ou à la baisse lors de sa réunion de la semaine prochaine.

Avec la date limite du 30 décembre pour dépenser tout l'argent de la Loi CARES qui se profile, l'État cherche à réutiliser la grande partie de l'argent fédéral avant l'expiration des fonds. Alors que les dizaines de millions de dollars ont été affectés aux écoles de la maternelle à la 12e année, au ministère du Commerce et aux villes et villages de l'État, une part relativement petite du gâteau a attiré l'attention: 16 millions de dollars en subventions pour les compagnies pétrolières pour la fracturation des puits .

Les responsables du Dakota du Nord envisagent de transférer 16 millions de dollars de fonds fédéraux de stimulation des coronavirus vers des subventions de fracturation

La proposition, annoncée la semaine dernière par Lynn Helms, directrice du département des ressources minérales, utiliserait l'argent restant des 66 millions de dollars initialement alloués au ministère pour boucher et remettre en état les puits de pétrole à travers l'État. Helms a déclaré que le programme n'a pas atteint son objectif initial de remettre en état quelque 380 puits, les conditions météorologiques hivernales devant interrompre le processus avant que la moitié environ des travaux de remise en état ne puissent être achevés.

La solution de l'État est de financer les travaux de fracturation dans une région de Bakken par ailleurs bloquée, mais, pour certains critiques, les 16 millions de dollars de subventions de fracturation sont un cadeau à l'industrie pétrolière.

"Nous ne devrions pas faire de renflouements directs à l'industrie pétrolière, et c'est un plan de sauvetage direct", a déclaré Scott Skokos, directeur du Dakota Resource Council, assimilant les subventions de fracturation au "bien-être des entreprises".

Les législateurs démocrates se sont également opposés. "Cet argent est censé aider les habitants du Dakot du Nord à se remettre de la pandémie et soutenir les familles de travailleurs, et non pas servir de support supplémentaire à une industrie qui est déjà à pleine main-d'oeuvre", a déclaré le sénateur Tim Mathern, D-Fargo, dans un communiqué. "Il s’agit davantage des mêmes dépenses d’initiés qui nous ont donné l’épidémie de COVID-19, la plus importante au monde. Il s’agit d’une utilisation abusive de l’argent des contribuables au milieu d’une crise.

Le programme accorderait des subventions de 200 000 $ aux entreprises pour la fracturation d'environ 80 puits, et Helms a estimé qu'il emploierait entre 500 et 1 000 personnes d'ici la fin de l'année.

Skokos a soulevé le scepticisme quant à l'allocation initiale d'utiliser l'argent des contribuables fédéraux pour la remise en état des puits, plutôt que de tenir l'industrie responsable du travail. Mais Skokos a qualifié les subventions de fracturation de "bien, bien pires" et a déclaré que l'État pourrait devoir tenir compte de la légitimité de ce programme dans un éventuel audit.

Pourtant, la Commission d'urgence entièrement républicaine, qui comprend le gouverneur Doug Burgum, le secrétaire d'État Al Jaeger et quatre dirigeants législatifs, a voté à l'unanimité en faveur du financement de la fracturation. Burgum a fait l'éloge des subventions de fracturation, arguant qu'elles fourniront des rendements importants nécessaires pour aider à équilibrer les budgets des États lors de la prochaine session législative.

"Je pense qu'il est probablement assez sûr de dire qu'il s'agit du meilleur retour sur investissement de tous les dollars que nous avons dépensés sur (1,25 milliard de dollars), car c'est de l'argent que nous récupérons et bien plus", a déclaré Burgum.

La réaffectation du financement de la Loi CARES intervient également dans des circonstances plus difficiles depuis la dernière réunion de la Commission d'urgence au début de septembre. Le Dakota du Nord a régulièrement établi de nouveaux records de cas actifs de COVID-19 au cours des deux derniers mois, et septembre et octobre ont été de loin les mois les plus meurtriers de la pandémie jusqu'à présent.

Environ 10 millions de dollars de la réaffectation approuvée vendredi iraient au ministère de la Santé pour distribution aux hôpitaux des centres médicaux de l'État de Fargo, Bismarck, Grand Forks et Minot, visant à encourager la rétention du personnel et à attirer des infirmières flexibles de l'extérieur de l'État pour répondre à la pénurie de personnel de soins de santé à l'échelle de l'État.

Parmi les autres allocations importantes de vendredi, 33 millions de dollars iraient aux écoles K-12, 29 millions de dollars iraient au ministère du Commerce pour la poursuite de ses subventions de relance des entreprises et environ 61 millions de dollars iraient au bureau du trésorier de l'État pour distribution aux villes et les villes. Environ 43% des fonds réaffectés iraient à des projets de santé et de sécurité publiques, 38% à des mesures de relance économique et 19% aux services gouvernementaux, selon l'analyse de l'État.

La plus grande partie de l'argent restitué est venue de la Bank of North Dakota, qui a remis 90 millions de dollars dans le pot, tandis que Job Service a retourné 50 millions de dollars et le ministère de la Santé a contribué 33 millions de dollars.

membre du Report for America Corpscom.