« Mal. » « Folie. » « Éhonté. » « Malade et tordu. » La Chine a riposté aux critiques américaines sur sa gestion de la pandémie de coronavirus avec une effusion de vitriol aussi âcre que tout ce que l'on a vu depuis des décennies.

Les récriminations amères ont plongé les relations entre la Chine et les États-Unis au point mort, avec des avertissements dans les deux pays que le mauvais sang menace de les entraîner dans un nouveau type de guerre froide.

Du respect au malade et tordu : comment le coronavirus a frappé les liens américano-chinois

Un cycle de déclarations et d’actions renforce les soupçons de longue date à Pékin selon lesquels les États-Unis et leurs alliés sont déterminés à étouffer l’ascension de la Chine en tant que puissance économique, diplomatique et militaire.

Les partisans de la ligne dure appellent Pékin à être plus provocant, enhardi par les efforts de l'administration Trump pour blâmer la Chine pour le nombre croissant de morts aux États-Unis. Les modérés avertissent que les réponses stridentes de Pékin pourraient se retourner, isolant le pays au moment où il a le plus besoin des marchés d'exportation et des partenaires diplomatiques pour relancer son économie et retrouver sa crédibilité internationale.

Le conflit avec les États-Unis à propos de la pandémie attise des tensions plus larges sur le commerce, la technologie, l'espionnage et d'autres fronts – des conflits qui pourraient s'intensifier alors que le président Trump fait de sa compétition avec Pékin un thème de sa campagne de réélection.

« Après la pandémie, le paysage politique international changera totalement », a déclaré Wu Shicun, président de l'Institut national des études sur la mer de Chine méridionale lors d'un entretien téléphonique. « La confrontation entre la Chine et les États-Unis – en termes de commerce, de technologie, de la question de Taiwan, de la mer de Chine méridionale – sera un problème plus important. »

Vendredi, les tensions se sont propagées aux Nations Unies, lorsque la Chine a déclaré que l'urgence de la pandémie exigeait que les États-Unis paient leur impôt sur le revenu des Nations Unies, qui, selon certains calculs, dépasse 2 milliards de dollars. La Mission américaine aux Nations Unies a répondu en déclarant que les États-Unis payaient habituellement leurs évaluations à la fin de l'année et que la Chine était « désireuse de détourner l'attention de sa dissimulation et de sa mauvaise gestion » de la crise des coronavirus.

Au cours de ses premiers mois, l'épidémie a porté un coup politique à M. Xi, après que les responsables aient retenu des informations et découragé les médecins de signaler les cas. M. Trump semblait confiant que les États-Unis n'avaient pas grand-chose à craindre et il a salué la gestion de la crise par M. Xi.

Il y a quelques semaines à peine, M. Xi et M. Trump ont parlé par téléphone et ont proclamé leur unité face au coronavirus. M. Trump a déclaré son « respect » pour M. Xi, et M. Xi lui a dit que les pays devaient « répondre à l'unisson » contre une urgence sanitaire mondiale.

Leur unité fragile s'est effondrée lorsque les décès de coronavirus ont explosé aux États-Unis. La Maison Blanche et le Parti républicain ont tenté de déplacer le centre de l'ire, accusant la Chine de réagir lentement et de dissimuler des informations cruciales.

Le retour de bâton, à son tour, a relancé la bataille pour le commerce, la technologie et d'autres questions, les États-Unis ayant publié vendredi des règles interdisant au géant chinois des télécommunications Huawei d'utiliser des machines et des logiciels américains. Le sentiment du public aux États-Unis et dans d'autres pays s'est également durci contre la Chine, selon de récents sondages.

« J'ai une très bonne relation, mais je – pour le moment, je ne veux pas lui parler », a déclaré M. Trump à propos de M. Xi jeudi. Un porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, Zhao Lijian, a écarté la menace de M. Trump de rompre les relations, déclarant vendredi que les deux pays devraient coopérer.

Le secrétaire d'État Mike Pompeo et d'autres responsables ont évoqué l'idée que le coronavirus avait fui de l'Institut de virologie de Wuhan, ce qui, selon de nombreux scientifiques, était possible en théorie mais manquait de preuves.

« Aux yeux des Chinois, l'administration Trump essaie de délégitimer la domination du Parti communiste et stigmatise non seulement la Chine mais aussi les principaux dirigeants chinois », a déclaré Zhu Feng, professeur de relations internationales à l'Université de Nanjing, dans l'est de la Chine, lors d'un entretien téléphonique.

Les dirigeants chinois ont riposté par le biais de médias dirigés par des partis qui ont déclaré que les États-Unis et d’autres démocraties avaient ignoré les avertissements et mal géré la crise. La Chine a maintenu à plusieurs reprises sa réponse comme un modèle que d'autres pays devraient suivre et non critiquer.

« Une telle folie est un sous-produit clair, d'abord et avant tout, de l'angoisse proverbiale dont les États-Unis souffrent depuis que la Chine a commencé son ascension mondiale », a déclaré vendredi Global Times, un journal nationaliste chinois, à propos des commentaires de M. Trump. « C'est aussi une combinaison d'envie et de panique de la part des élites de Washington. »

Des organes de presse dirigés par le Parti communiste ont critiqué spécifiquement M. Pompeo pour avoir soutenu que l'épidémie aurait pu fuir d'un laboratoire chinois.

« Si ce méchant politicien Pompeo est autorisé à continuer son bluff fanfaron, on craint que les Etats-Unis » encore une fois « ne soient qu'une plaisanterie », a déclaré un commentaire diffusé sur CCTV, la principale chaîne de télévision publique chinoise.

Les médias chinois ont également désigné Matt Pottinger, un conseiller adjoint à la sécurité nationale qui a lancé un appel direct au peuple chinois – en mandarin – pour qu'il embrasse le changement démocratique.

« Tout ce que M. Pottinger a fait est comme une belette prétendant offrir les voeux du Nouvel An à un poulet », a déclaré une réponse sur CCTV à son discours.

Les responsables politiques de Pékin minimiseront dans une certaine mesure les fortes accusations de l'administration Trump comme un produit de manœuvres politiques nationales. Mais les récents échanges amers étaient également le symptôme d'une détérioration de la relation qui existait avant même l'éclosion du coronavirus.

« Il y a une réévaluation majeure de l'interdépendance américano-chinoise en cours », a déclaré Julian Gerwirtz, chercheur au Weatherhead Center for International Affairs de Harvard. « Même si Xi pourrait désamorcer temporairement les conflits commerciaux et technologiques pour réduire la pression sur l'économie chinoise, il y a maintenant un élan puissant derrière ce que nous pourrions appeler un avenir » la sécurité d'abord « . »

D'autres faucons ont averti que la Chine doit être prête à faire face aux affrontements sur Taiwan et la mer de Chine méridionale, où les navires de guerre américains ont intensifié les patrouilles cette année. Certains extrémistes sont allés plus loin, avertissant de la guerre.

« Nous devons déterrer les traîtres qui ont été rachetés par les États-Unis et faire leurs enchères », a écrit Wang Haiyun, un général de division à la retraite attaché à une fondation pro-parti à Pékin, dans une proposition de politique diffusée ce mois-ci sur le chinois. sites nationalistes.

Les voix belliqueuses de Pékin ont été subtilement contestées par les partisans d’une approche plus modérée, et le ministère chinois des Affaires étrangères s’est distancié des commentaires de M. Hu sur les armes nucléaires. Malgré la mauvaise volonté, les deux gouvernements ont fait avancer l'accord partiel pour apaiser les tensions commerciales.

« La Chine est également très polarisée », a déclaré le professeur Zhu, chercheur à l'Université de Nanjing.

« Certaines personnes croient simplement qu'il n'y a pas d'autre moyen que de riposter. Mais je ne le pense pas « , a-t-il déclaré. La Chine, a-t-il dit, « doit être très cool. »

Pour M. Xi, des joutes avec les États-Unis pourraient aider à rallier le soutien interne après les faux pas de la Chine au début de l’épidémie. Mais il ne semble pas avoir d'appétit pour une confrontation totale, d'autant plus qu'il essaie de restaurer l'économie chinoise.

Depuis 2012, M. Xi a étendu la mainmise militaire de la Chine sur la mer de Chine méridionale, promu des programmes industriels qui contrariaient les entreprises américaines et autorisé des détentions massives de minorités musulmanes dans l'extrême ouest de la Chine, tout en pariant qu'il pouvait contrôler les récriminations de Washington .

Après une guerre commerciale qui a dominé 2019, M. Xi avait semblé confiant qu'il avait maîtrisé les tensions et, selon un conseiller de la Maison Blanche, a fait remarquer à la fin de l'année dernière qu'il préfèrerait traiter avec M. Trump plutôt qu'avec les démocrates qui s'étaient attachés aux droits de l'homme. .

M. Xi n'a pas parlé à M. Trump depuis leur appel en mars.

« Le rapport dont nous parlons entre les principaux dirigeants, afin qu'ils puissent utiliser de bonnes relations personnelles, a, je pense, totalement disparu », a déclaré Cheng Xiaohe, professeur agrégé à la School of International Studies de l'Université Renmin à Pékin, dans une interview.

La façon dont M. Xi joue sa main contre les États-Unis pourrait se répercuter pendant des années – pour sa fortune politique et pour la position de la Chine dans le monde.

Alors que M. Trump tiendra compte de l'élection présidentielle, M. Xi doit également tenir compte de ses perspectives pour un troisième mandat à partir de 2022. M. Xi n'a pas d'héritier clair apparent et, en 2018, il a aboli une limite de mandat à la présidence, ouvrant la voie vers un temps indéfini au pouvoir en tant que président et chef du Parti communiste.

M. Xi ne veut pas paraître faible face aux demandes étrangères, ni ne risque de risquer un ralentissement économique prolongé, a déclaré Yun Sun, directeur du programme Chine au Stimson Center.

« La philosophie chinoise est que lorsqu'un leader est fort, il peut se permettre d'être flexible et modéré », a-t-elle dit, « mais quand un leader est affaibli, c'est le moment où vous devez vous inquiéter. »