WASHINGTON – Les républicains du Sénat ont soutenu le président Donald Trump à travers la controverse après la controverse, mais la propagation effrénée de COVID-19 apparaît comme un point de rupture.

Avec des taux d'infection qui montent en flèche dans des États comme la Floride, l'Arizona, le Texas et la Californie, les législateurs se précipitent vers les élections d'automne, les ramifications de la pandémie se faisant sentir au moment même où les électeurs décident pour qui voter en novembre.

Bien que les républicains se soient surtout abstenus de critiquer ouvertement le président, ils ne sont pas non plus en public pour défendre sa gestion de la pandémie. Et pendant que les barils de l'été avancent, de plus en plus de législateurs du GOP envoient aux Américains un message qui s'oppose fermement au président sur la façon de rester en sécurité en cas de pandémie.

« Portez un foutu masque », a déclaré le sénateur Marco Rubio, R-Fla., La semaine dernière, alors que davantage de ses collègues craignent qu'une tragédie de santé publique et une dévastation économique continue puissent entraîner une catastrophe républicaine en novembre.

Les législateurs craignent que de nombreux enfants ne puissent pas retourner à l'école en toute sécurité à l'automne et que leurs parents auront du mal à retourner au travail. Les hospitalisations et les taux de mortalité pourraient augmenter alors que les gens passent plus de temps à l'intérieur alors que le temps se refroidit.

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Trump fait partie du problème, a déclaré mardi le sénateur Lamar Alexander, R-Tenn., Au début d'une audience du Sénat sur le coronavirus.

« Malheureusement, cette simple pratique de sauvetage fait partie d'un débat politique qui dit: Si vous êtes pour Trump, vous ne portez pas de masque. Si vous êtes contre Trump, vous le faites », a déclaré Alexander. « Le président compte des millions d'admirateurs. Ils suivraient son exemple. Cela aiderait à mettre fin à ce débat politique. Les enjeux sont trop élevés pour qu'il puisse continuer ».

Les républicains sont de plus en plus sortis en public pour parler de l'importance de porter des masques. Vendredi, le chef de la majorité au Sénat, Mitch McConnell, R-Ky., A brandi un masque devant des caméras dans le Kentucky. « Ce sont vraiment importants », at-il dit. « Ce n'est pas aussi compliqué qu'un ventilateur. »

L'ancien secrétaire à la Défense James Mattis est également apparu dans une vidéo avec un bandana autour du visage pour exhorter les Américains à porter des masques. Et la présidente de la Conférence républicaine de la Chambre, Liz Cheney du Wyoming, a tweeté une photo de son père, l'ancien vice-président Dick Cheney, portant un masque avec le hashtag #realmenwearmasks.

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Mais Trump est resté provocant, insistant pour apparaître en public sans masque, planifiant des rassemblements de campagne dans des arènes massives et exigeant une convention en personne sans mesures de distanciation sociale à Jacksonville, en Floride. En mai, il a retweeté un message renvoyant à une colonne anti-masque qui disait « les masques ne concernent pas la santé publique mais le contrôle social ».

Mais même le chef de file des minorités à la Chambre, Kevin McCarthy, R-Calif., Un homme si proche du président que Trump l'appelle souvent «mon Kevin», a déclaré mardi à Fox News que cela aiderait si le président était vu plus souvent en public. portant un masque.

« Pour le 4 juillet, nous pourrions montrer notre patriotisme avec un masque rouge, blanc et bleu, », a déclaré McCarthy.

Lorsqu'on lui a demandé si la manière dont le président avait géré la pandémie méritait des éloges ou si elle nuisait politiquement aux républicains, McConnell a complètement ignoré les efforts du président.

« Eh bien, je peux vous dire que ce que les républicains du Sénat ont fait, c'est réagir à la crise en commençant à rédiger la loi CARES dans mon bureau, qui est finalement devenue loi sans une seule dissidence, ce qui a fait beaucoup pour soutenir l'économie », il a dit.

Quelques-uns des partisans les plus purs et durs du président mettent encore en doute les recommandations d'experts.

« Il est important de se rendre compte que si la société se soumet docilement à un expert et que celui-ci a tort, beaucoup de dommages peuvent se produire », a déclaré le sénateur Rand Paul, R-Ky., Lors de l'audience de mardi. Et le président du comité judiciaire de la Chambre, Jerry Nadler, DN.Y., a averti la semaine dernière le républicain de rang du comité, Jim Jordan de l'Ohio, l'un des partisans les plus virulents du président à la Chambre, et les autres républicains qu'ils ne seraient pas reconnus pour parler si ils ont continué de refuser de mettre des masques dans la salle d'audience.

Sur cette question, ces partisans du président sont de plus en plus isolés dans leur propre parti, un changement radical par rapport aux trois premières années de l'administration Trump, lorsque les républicains ont largement soutenu Trump à travers des enquêtes sur l'ingérence russe dans les élections de 2016, le procès de destitution et une longue liste de tweets et commentaires incendiaires.

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Alors quelle est la différence? La réponse bâclée est si mauvaise que les républicains craignent de plus en plus de perdre.

Depuis avril, le Cook Political Report a déplacé les cotes des républicains dans les États rouges comme l'Alaska, la Géorgie et même la Caroline du Sud, où le sénateur Lindsey Graham a un challenger plus fort et des élections générales plus dures que celles auxquelles il a été confronté dans le passé.

Ces sièges resteront probablement entre les mains des républicains, mais les changements soulignent à quel point la situation est difficile dans les véritables compétitions en Arizona, en Caroline du Nord, au Colorado et dans le Maine. Cook a également déplacé le sénateur Steve Daines, R-Mont., Dans la colonne de tirage au sort pour un siège que les républicains n'étaient pas auparavant aussi préoccupés. Et un sondage Des Moines Register a montré que la sénatrice Joni Ernst, R-Iowa, suivait la candidate démocrate Theresa Greenfield de 46% à 43%.

La diapositive est arrivée depuis que le coronavirus a fait son chemin vers les côtes américaines fin janvier. Dans le dernier sondage NBC News-Wall Street Journal, 51% des répondants ont déclaré qu'ils choisiraient les démocrates sur un bulletin de vote générique du Congrès, tandis que seulement 40% ont déclaré qu'ils choisiraient les républicains. L'avance de 11 points est presque le double de celle des démocrates de 6 points sur le bulletin de vote générique en janvier.

« Vous n'avez pas le président des États-Unis et son réélu qui diffusent des annonces en Géorgie si les choses vont bien », a déclaré Antonia Ferrier, ancienne porte-parole de McConnell et stratège de longue date du GOP, faisant référence aux milliers de dollars d'annonces de la campagne de Trump. s'exécute dans un état qui est généralement fiable GOP.

« La pression exercée sur les sénateurs républicains est franchement les notes d'approbation du président qui ne sont pas très bonnes, et une grande partie de cela entoure sa gestion de la pandémie », a-t-elle déclaré.

Et pour un président qui a misé sa campagne de réélection sur une économie forte aujourd'hui frappée par le coronavirus, ne pas faire face à la crise de santé publique est une menace existentielle que beaucoup de républicains disent avoir laissée frustrée.

« En fait, cela aiderait à restaurer l'économie si nous maîtrisons la maladie. Et mieux c'est, mieux le président se porte candidat, je pense, à sa réélection », a déclaré Alexander. « Donc ça n'a aucun sens. »

CORRECTION (30 juin 2020, 22 h 45 HE): Une version précédente de cet article a mal identifié l'état de Rand Paul. Il représente le Kentucky au Sénat, pas le Tennessee. L'article a également mal orthographié le prénom d'un sénateur de l'Iowa. C'est Joni Ernst, pas Jon.