Pendant ce temps, un organisme commercial pour les travailleurs des dépanneurs a déclaré que les officiers « brutaux » disaient aux commerçants qu'ils ne pouvaient pas stocker des articles non essentiels comme les œufs de Pâques, dénigrant « une application trop zélée et une mauvaise lecture des règles ».

Cette approche a conduit des personnalités de tous les horizons politiques à soulever des inquiétudes, certains avertissant que la police britannique risque de se glisser dans un territoire habituellement occupé par des régimes autoritaires et des dictatures.

La réponse au coronavirus britannique critiquée pour avoir transformé la Grande-Bretagne en État policier

« Voilà à quoi ressemble un État policier », a déclaré lundi à la BBC Radio Jonathan Sumption, un ancien juge de la Cour suprême du Royaume-Uni. « C'est un état dans lequel un gouvernement peut émettre des ordonnances ou exprimer des préférences sans autorité légale, et la police fera respecter les souhaits des ministres. »

Une législation rapidement introduite la semaine dernière autorise les agents à infliger des amendes aux personnes se rassemblant en groupes de plus de deux ou quittant leur domicile sans raison valable, et les mesures sont moins sévères que dans plusieurs autres pays.

Mais ces pouvoirs accrus ont néanmoins créé une dynamique gênante dans un pays où la police ne porte pas d'armes et où résonne encore la caricature amicale d'un « bobby on the beat ».

La confusion n'est exacerbée que par le fait que le verrouillage de la Grande-Bretagne est plus lâche que celui de pays comme l'Italie ou l'Espagne. Les gens sont autorisés à quitter leur domicile pour acheter des produits de première nécessité, faire de l'exercice, fournir des services médicaux ou aller travailler si cela est absolument vital.

Une incertitude supplémentaire est apparue parce que les règles sont interprétées différemment – y compris par le gouvernement britannique. Lorsqu'il a annoncé les restrictions, Johnson a déclaré que les gens seraient autorisés à quitter leur domicile pour faire une forme d'exercice par jour. Cette orientation est répétée sur le site Web du gouvernement. Mais la réglementation elle-même ne spécifie pas un nombre ou un type d'exercice, disant seulement que les gens sont autorisés à partir « pour faire de l'exercice seul ou avec d'autres membres de leur ménage ».

Le secrétaire aux Transports, Grant Shapps, a déclaré à la BBC Radio mardi que les gens ne devraient pas se rendre en voiture dans une zone rurale pour emmener leur chien en promenade – mais cela n'est pas interdit non plus dans le règlement.

Cela a conduit à une situation peu claire au Royaume-Uni où les forces de police individuelles remplissent les blancs – et, dans de nombreux cas, suscitent des critiques.

La police est invitée à maintenir la confiance du public

Un débat généralisé sur les tactiques policières contre les coronavirus a vu le jour la semaine dernière, lorsque les forces du Derbyshire ont publié une vidéo de drones montrant des personnes involontaires marchant dans le parc national de Peak District.

Le clip a mis en évidence un certain nombre de véhicules à un arrêt routier, avant de montrer un couple promenant leur chien et un autre homme se promenant seul.

Il ne semblait pas évident que l'une ou l'autre des parties bafouait les directives du gouvernement sur l'exercice en plein air. Mais les directives mettent également en garde contre les voyages, conduisant la vidéo de la police du Derbyshire à étiqueter les voyages « non essentiels », déclenchant une réaction en ligne.

« Nous comprenons que les gens auront des opinions différentes sur ce message, cependant, nous ne serons pas désolés d'avoir utilisé des méthodes légales et appropriées pour assurer la sécurité des gens », a répondu la force sur Twitter.

Depuis lors, de nombreux exemples de répressions strictes ont été mis en évidence – généralement par les forces de police elles-mêmes, qui ont fait connaître leurs méthodes sur les réseaux sociaux, y compris des contrôles ponctuels sur les usagers de la route.

Dans le Yorkshire du Nord, la police a publié une photo montrant un groupe d'agents arrêtant une voiture. « Ce chauffeur faisait un voyage essentiel, malheureusement pas d'autres », ont-ils écrit. Et à Buxton, la police a adopté l'approche inhabituelle de mourir d'une carrière de calcaire bleu populaire noire pour dissuader les visiteurs.

Sentant l'inquiétude grandissante face à l'approche des officiers, l'un des officiers de police les plus hauts gradés du Royaume-Uni a exhorté lundi ses collègues à maintenir « la confiance du public ».

« On se souviendra de la façon dont nous contrôlons cette pandémie pendant de nombreuses années », a écrit le commissaire adjoint Neil Basu dans un article d'opinion du journal The Telegraph.

La critique des méthodes policières est loin d'être universelle, et ceux qui ignorent les règles de distanciation sociale en se rassemblant dans les parcs ou en organisant des fêtes ont également été la cible de la colère du public.

Shapps, le secrétaire aux Transports, a déclaré mardi à Sky News que « la police fait un travail difficile et le fait bien », a-t-il ajouté: « je suis sûr qu'il existe des exemples individuels où peut-être vous le regardez et pensez que c'est peut-être un peu plus loin qu'ils auraient dû aller. « 

Et pour défendre ses officiers londoniens, la commissaire de la police métropolitaine Cressida Dick a déclaré lundi à la station de radio LBC que son personnel « adoptait une approche très collaborative avec le public ».

« Je demanderais également à tous les citoyens, lorsqu'ils le jugent sûr et approprié, d'encourager les membres de leur famille et les personnes qu'ils connaissent à se renseigner sur les restrictions et à les respecter », a ajouté Dick, une recommandation qui ne dissipe guère la confusion au sujet de les restrictions elles-mêmes.

Appelle à la clarté

Les médias ont suggéré mardi que le National Police Chiefs ‘Council (NPCC) du Royaume-Uni publiait de nouvelles directives à l'intention des forces à la suite de plaintes grandissantes, bien qu'un porte-parole du NPCC ait contesté ces suggestions dans un e-mail à CNN.

« Nous ne réécrivons pas nos directives. Elles restent les mêmes. Engager, expliquer, encourager et enfin appliquer », a déclaré le porte-parole. « C'est une situation qui évolue rapidement et nous, avec le public, nous adaptons au fur et à mesure. »

Néanmoins, certains experts juridiques ont souligné la confusion généralisée et une interprétation trop sévère des mesures de verrouillage du gouvernement comme étant la cause de la portée excessive présumée.

« Certains policiers pensent que leur travail consiste à faire respecter les directives du gouvernement, alors qu'en fait leur travail consiste à faire respecter la loi », a déclaré sur Twitter Raphael Hogarth, un associé du groupe de réflexion de l'Institut pour le gouvernement. « La loi stipule que vous ne pouvez pas quitter votre domicile sans excuse raisonnable. La législation donne des exemples non exhaustifs de telles excuses. »

« Certaines forces de police semblent utiliser leurs pouvoirs sans se soucier de l'objectif pour lequel ces pouvoirs ont été conférés », a-t-il ajouté. « Le but de la législation est d'arrêter la propagation du virus, en arrêtant les contacts inutiles entre les ménages. »

En effet, la confusion sur ce qui est et n'est pas exécutoire dans la loi de verrouillage du gouvernement préparée à la hâte est apparue même parmi les législateurs.

Le député travailliste Stephen Kinnock est tombé sous le coup de sa police locale après avoir publié une photo le montrant célébrant l'anniversaire de son père – l'ancien chef du parti travailliste de l'opposition, Neil Kinnock.

« Nous savons que célébrer l'anniversaire de votre père est une belle chose à faire, mais ce n'est pas un voyage essentiel », lui a dit la police du sud du Pays de Galles sur Twitter. Bien que Kinnock soit assis à une distance appréciable de ses parents, les restrictions imposées par le gouvernement précisent que les gens ne doivent pas rendre visite à leurs proches, sauf si cela est essentiel.

« Nous devons être très prudents ici », a déclaré la députée libérale démocrate Layla Moran sur Twitter, répondant aux plaintes selon lesquelles les dépanneurs se faisaient dire qu'ils ne pouvaient pas stocker des œufs de Pâques « non essentiels ».

« Faire un voyage uniquement pour un œuf de Pâques est clairement contraire aux règles. Mais en choisir un avec le plus grand magasin pour les enfants? Le gouvernement doit donner des conseils plus précis aux (autorités locales) et à la police sur l'application des nouvelles lois ». elle a ajouté.