Les humains ont tendance à considérer la maladie comme un problème binaire. Vous êtes malade ou non, ce qui semble simple et connaissable. En réalité, la plupart des types de maladies transmissibles sont beaucoup moins en noir et blanc: les gens sont infectés avant de se rendre compte qu’ils sont malades. Aux États-Unis, pendant une grande partie de l’épidémie, les autorités locales ont demandé aux personnes soupçonnées d’avoir du COVID-19 mais n’ayant pas de difficultés respiratoires graves d’éviter de consulter un médecin. Cela signifie qu'au moment où la plupart des infections deviennent des cas officiels, les gens ont passé des jours ou des semaines à essayer de guérir d'eux-mêmes avant de demander des soins. Les délais d’information avec COVID-19 sont plus longs que ceux des rhumes et des grippes auxquels il est souvent comparé, ce qui a été un problème central pour contenir le virus depuis le début. Afin de faire des prévisions et des politiques à partir du nombre de cas d'un jour donné, les experts en santé doivent synthétiser des informations sur les taux de tests, les taux positifs, les directives locales et tout ce qui est connu sur la façon dont les gens répondent aux instructions de rester à la maison ou de reprendre les affaires. Et pour prendre des décisions quotidiennes et évaluer leurs propres risques, les gens doivent vivre simultanément dans le passé, le présent et l'avenir.

Demander au grand public de penser dans des délais aussi larges et incertains est une tâche ardue. « Le concept d'une période d'incubation ou le début d'une maladie grave – ce ne sont pas des choses que le public connaît bien, et nous ne devons pas nous attendre à ce qu'elles soient », explique Tom Hipper, qui gère le Center for Public Health Readiness and Communication à l'Université de Drexel. En conséquence, garder à l'esprit la lente progression d'une maladie peut être difficile pour les gens ordinaires qui tentent de donner un sens aux statistiques officielles. « En tant qu'êtres humains, je pense que nous aimons la gratification instantanée et nous aimons les commentaires instantanés sur les choses », m'a dit Hipper. L'accalmie entre un nouveau comportement et ses résultats mesurables « peut rendre un peu plus difficile de voir la connexion. »

La réouverture est-elle sûre après COVID-19 ? Nous ne le saurons pas pendant des semaines.

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Le rythme de l'escargot auquel les infections à COVID-19 semblent suivre leur cours rend les communications de santé publique sur l'état de la flambée actuelle inhabituellement compliquées. Les preuves disponibles suggèrent qu'il faut généralement environ cinq jours à une personne infectée pour passer de la transmission aux symptômes, mais cela peut prendre jusqu'à 14 jours et la personne infectée sera contagieuse pendant une grande partie de cette période. La grippe, par comparaison, passe de la transmission aux symptômes en deux jours en moyenne et quatre au maximum, selon les Centers for Disease Control and Prevention, et la plupart des gens ne sont infectieux que pendant environ une journée avant de tomber malades.

Les experts en santé publique ne peuvent pas modifier le rythme auquel COVID-19 se déplace une fois qu'une personne est infectée, mais les informations ne doivent pas être retardées autant qu'elles le sont actuellement aux États-Unis. La vitesse à laquelle les cas de la maladie sont connus au système médical, aux observateurs gouvernementaux et au grand public dépend de la difficulté avec laquelle un État ou un pays essaie de les trouver. Jusqu'à présent, le meilleur scénario semble être ce qui s'est passé en Corée du Sud. En janvier et février, alors que la situation à Wuhan, en Chine, se détériorait, la Corée du Sud a rapidement commencé à identifier et à isoler les voyageurs infectieux du pays, à rechercher les contacts des cas connus et à tester ces personnes avant qu'elles ne deviennent symptomatiques. Ce programme de test, de traçage et d'isolement rapide signifiait que la Corée du Sud avait quelque chose de plus proche des informations en temps réel sur la façon dont la maladie se propageait à l'intérieur de ses frontières et qu'elle était en mesure de contrôler rapidement l'épidémie. Ces approches proactives ont permis à la Corée du Sud, à l'Allemagne et à Hong Kong d'assouplir certaines de leurs restrictions sur les affaires et les voyages et d'identifier rapidement toute nouvelle flambée qui en résultait. Mais même avec ces mesures, tous ont connu une légère augmentation dans les nouveaux cas après la réouverture.