Il était peut-être inévitable que la ville de New York et sa banlieue deviennent un épicentre de l'épidémie de coronavirus aux États-Unis. La densité de la population, la dépendance aux transports publics et l'afflux constant de touristes – tout semble faire de la zone métropolitaine une cible.

Mais pour arrêter le virus, les scientifiques doivent déterminer quels facteurs ont joué un rôle plus important que d'autres. Il s'avère que ce n'est pas si simple.

Qu'est-ce qui a rendu New York si accueillant pour le coronavirus ?

« Nous avons plus de spéculations que de faits », a déclaré le Dr Arnold Monto, professeur d'épidémiologie et de santé mondiale à l'Université du Michigan.

Jusqu'à présent, plus de 20 000 habitants de New York ont ​​été testés positifs pour le virus – près d'un tiers de tous les cas confirmés dans le pays. La prévalence à New York et dans les régions proches est bien plus élevée que partout ailleurs dans le pays.

Le problème est que l'on sait si peu de choses sur la propagation de ce nouveau virus qu'il est difficile de tirer des conclusions quant à savoir si New York est unique ou annonciatrice de choses à venir ailleurs.

Il y a presque certainement eu une introduction précoce et non détectée du virus dans la ville, probablement entre la mi et la fin janvier, a déclaré Benjamin Cowling, professeur d'épidémiologie des maladies infectieuses à l'Université de Hong Kong.

« Beaucoup de cas détectés au cours de la semaine dernière sont le résultat de ce lent processus qui s'est accumulé sur deux mois », a-t-il déclaré.

Avec de nombreuses maladies virales, les scientifiques peuvent avoir une idée du moment exact en comparant les mutations du virus à partir d'échantillons prélevés à différents moments. Mais les coronavirus humains sont étonnamment stables, a déclaré le Dr Paul Offit, expert en maladies infectieuses à l'Université de Pennsylvanie et au Children's Hospital de Philadelphie.

Une fois dans la région, la densité de New York a joué un certain rôle dans sa propagation rapide, mais ce n'était probablement pas toute l'histoire, selon les épidémiologistes. De nombreux New-Yorkais vivent en hauteur. Les trottoirs sont bondés. Les métros peuvent être bloqués. La ville compte 27 000 habitants par mile carré, dépassant de loin la deuxième ville la plus dense, San Francisco, avec 18 000 habitants par mile.

Mais, a noté Jon Zelner, épidémiologiste à l'Université du Michigan, d'autres villes comme Tokyo, Séoul et Taipei sont également très denses et n'ont pas connu le même type de croissance explosive.

Le nombre extraordinaire de cas pourrait refléter un niveau élevé de tests de coronavirus. La ville de New York semble tester plus agressivement que de nombreux autres endroits, a déclaré le Dr Zelner.

Peut-être, selon d'autres, la structure d'âge de la ville – les nombreuses personnes âgées qui vivent près les unes des autres – a joué un rôle. Au début, seuls ceux présentant des symptômes typiques de coronavirus étaient testés. Les personnes âgées semblent plus susceptibles de tomber très malades avec le virus et de présenter des symptômes. New York pourrait avoir plus de cas confirmés en partie en raison de la tranche d'âge testée.

L'effet pourrait-il être expliqué au moins en partie comme un coup de chance statistique, comme des grappes de cancers qui peuvent sembler de mauvais augure mais se révéler aléatoires ?

La chance peut jouer un rôle dans des situations comme celle-ci, a déclaré Donald Berry, statisticien au MD Anderson Cancer Center. Ce qui importe, dit-il, ce n'est pas le nombre de cas mais les grappes.

Supposons qu'un cadre de Wall Street soit infecté au début de l'épidémie et expose un groupe d'autres personnes en se serrant la main. C'était le début d'une grappe qui a explosé alors que chaque personne en infectait d'autres. Supposons qu'en même temps, un acteur de Broadway soit infecté et démarre un autre cluster. Et un patient dans une maison de soins infirmiers a commencé une autre grappe. Le nombre de cas peut commencer à exploser.

L'analyse de la propagation n'est pas une situation au cas par cas, a déclaré le Dr Berry. Il s'agit d'un problème cluster par cluster.

« Quand vous voyez un cas, vous voyez beaucoup de cas », a déclaré le Dr Berry. Le nombre de cas devient la taille du cluster multipliée par le nombre de clusters. À New York, a-t-il ajouté, « tout se conjugue pour créer une très mauvaise image ».

Les clusters peuvent également contribuer à ce qui ressemble à une propagation rapide et aléatoire du virus.

Supposons que 100 New-Yorkais infectés volent vers d'autres villes. Les grappes peuvent démarrer dans les villes où elles ont atterri. D'autres villes vont s'échapper parce que les personnes infectées n'y sont pas allées.

Le Dr Monto a souligné des aspects inattendus de la propagation du virus.

Il a décollé dans une région d'Italie avec de petites villes, pas dans les zones plus grandes et plus peuplées. Et lorsque ces régions ont été fermées, de nombreuses personnes ont fui vers le sud. Pourtant, même si le coronavirus a sans aucun doute été introduit dans le sud de l'Italie, il y a eu jusqu'à présent relativement peu de décès. « Cela ne ressemble en rien à ce que vous voyez dans le nord », a déclaré le Dr Monto.

La côte ouest des États-Unis est également déroutante, a-t-il ajouté. Los Angeles et San Francisco « ont dû subir plusieurs introductions » du virus, a-t-il déclaré. Mais les cas en Californie se sont concentrés dans la région de la Silicon Valley et sont loin d'être aussi nombreux que ceux de Seattle.

« Il n'y a pas de réponses », a déclaré le Dr Monto.

« C'est ce qui fait peur aux gens. »