Environ 40 employés actuels et anciens du magasin d'équipement de plein air REI à Grand Rapids, au Michigan, communiquent régulièrement à l'aide de l'application de messagerie GroupMe. Le 6 juillet, ils ont reçu une note discordante d'un collègue.

«Hé les gars, juste pour que tout le monde sache que j'ai été testé positif pour Covid-19», a écrit l’employé. «On m'a dit de ne le dire à personne et que le magasin ferait savoir à tout le monde ce qui se passait. J'ai supposé que tout le monde savait mais apparemment ce n'était pas le cas. Je suis heureux que le magasin le prenne maintenant au sérieux et nous sommes fermés pendant un certain temps. Je n'ai aucun symptôme et je me sens bien.

L'expéditeur, selon les captures d'écran examinées par le New York Times, a été immédiatement bombardé de vœux et de questions. Quand? Les résultats sont arrivés à 22h30. le 2 juillet, juste avant un week-end de vacances qui comprenait des déplacements en famille pour certains employés. Pourquoi les directeurs de magasin n’ont-ils pas alerté les employés? «On m'a dit que la direction ferait savoir aux gens ce qui se passait et ne publierait ni ne dirait quoi que ce soit sur les réseaux sociaux», a écrit l’employé.

Le magasin de Grand Rapids a été fermé le 3 juillet pour enquêter sur une exposition «potentielle» à Covid-19, mais selon les messages vocaux que les responsables ont laissés au personnel, ils ont déclaré que personne n'avait été exposé au virus et le magasin a rouvert le lendemain.

«Jusqu'à ce que la personne ait envoyé ce message de groupe, je ne me rendais pas compte que tant de personnes ne savaient pas et que cela posait beaucoup de problèmes», a déclaré Devin Hilla, un employé du magasin à temps partiel de 26 ans qui a démissionné. le 12 juillet en partie à cause de la façon dont REI a géré l'incident. Personne ne s'attendait à ce que l’employé soit nommé, a-t-il dit, mais «en disant qu'un employé a été testé positif, il a travaillé ces jours-ci la semaine dernière – c'est une information à laquelle tout le monde a droit car elle le touche directement et il pourrait avoir une raison d'être». préoccupé par l'exposition.

À ce moment-là, la politique du détaillant concernant tout employé dont le test de dépistage du virus était positif consistait à informer toute personne ayant eu un «contact étroit» avec lui au travail – à moins de six pieds pendant plus de 15 minutes, conformément à C.D.C. directives – demandez ensuite à ces personnes de se mettre en quarantaine pendant un congé payé de 14 jours. Certains travailleurs ont estimé que c'était insuffisant, notant que les employés se trouvaient souvent à moins de six pieds les uns des autres dans les couloirs ou les salles de repos, et qu'ils baissaient parfois leurs masques en tissu lorsqu'ils travaillaient.

Un tollé des travailleurs de Grand Rapids a rapidement été rejoint par les employés des magasins REI dans des États comme l'Arizona et le Texas, utilisant les médias sociaux pour dire que leurs gérants de magasin ne les avaient pas correctement informés des collègues qui avaient été testés positifs. Lorsque les dirigeants du magasin de Grand Rapids ont finalement reconnu le cas dans un courriel du 9 juillet, ils ont déclaré que leur prise de décision impliquait «une petite armée de personnes et de départements à travers la coopérative».

REI, une coopérative de consommateurs basée à Kent, dans l'État de Washington, et qui remonte à 1938, a déclaré que, bien que son approche précédente du traitement des cas parmi les employés était conforme aux directives des Centers for Disease Control and Prevention, elle a changé sa politique. mardi « pour donner expressément aux managers le pouvoir de notifier à toute l'équipe de leur magasin s'il y a un cas Covid connu », et quand cet employé était au travail pour la dernière fois, Rob Discher, un porte-parole de REI, a déclaré dans un e-mail. Le même jour, Eric Artz, PDG de REI, a révélé lors d'une réunion à l'échelle de l'entreprise qu'il y avait 18 cas de coronavirus actifs dans la coopérative, qui compte environ 13 000 employés.

«Certains employés voulaient plus de transparence que ce que C.D.C. nos directives et nos politiques ont été dirigées, nous avons donc fait cet ajustement », a déclaré M. Discher. Il n'a pas répondu à l'allégation selon laquelle l’employé de Grand Rapids avait été avisé de ne parler à personne du test positif.

Les détaillants à travers le pays doivent s'adapter à la pandémie croissante et à ses effets sur les magasins et les employés, mais la critique de REI est particulièrement notable étant donné son éthique d'entreprise. REI est une coopérative de consommateurs composée de clients qui paient 20 $ pour des adhésions à vie, ce qui, selon le détaillant d'environ 160 magasins, lui permet de «faire passer le but avant les profits et d'agir dans l'intérêt à long terme de nos membres». Elle a réalisé un chiffre d'affaires de 3,1 milliards de dollars l'année dernière et affirme investir au moins 70% de ses bénéfices annuels dans la «communauté du plein air», par le biais d'organismes sans but lucratif, de la participation des employés aux bénéfices et de dividendes pour les membres.

REI a fermé tous ses magasins en mars et, selon une note interne de M. Artz, il a rouvert en sept vagues, la plupart des magasins fonctionnant à partir du 6 juillet. Mais il a été contraint de supprimer des emplois dans toute l'organisation alors qu'il navigue dans le crise, et une augmentation des cas à travers le pays a inquiété les détaillants de la possibilité de fermer à nouveau les magasins.

« Je m'attendrais à ce comportement de la part de nombreuses entreprises, mais REI a pour seul objectif de constituer un type d'entreprise différent et que les personnes et leurs employés sont une telle priorité », a déclaré M. Hilla.

Avant que la politique de l'entreprise ne soit modifiée, les employés des magasins avaient créé une pétition en ligne accusant REI de donner la priorité aux ventes par rapport aux employés et d'exiger des mesures telles que des politiques plus transparentes concernant l'exposition à Covid-19 et la prime de risque. Il a passé 2 700 signatures. Les travailleurs ont également partagé leurs préoccupations via les pages Instagram et Facebook de REI Employees for Real Change, un groupe de défense des droits qui revendique depuis des années des droits du travail pour les travailleurs horaires de REI.

M. Discher a déclaré que la politique précédente de REI visait «à préserver les informations confidentielles sur la santé, à limiter les exclusions et les jugements possibles quant à la présence du virus». Il a ajouté que «cette situation et ses défis sont incroyablement fluides».

L'apparition rapide du virus et l'évolution des directives du C.D.C. ont forcé les détaillants à élaborer de nouveaux protocoles de sécurité à la volée, allant de la question de savoir si les employés (et maintenant les clients) devraient être tenus de porter des masques à la décision d'informer les travailleurs qu'ils pourraient avoir été exposés au virus. Des chaînes populaires comme Trader Joe’s et Costco ont été critiquées pour leur gestion des cas positifs parmi les travailleurs.

«Sur le plan éthique, il serait approprié d’informer les employés qu’une personne a été testée positive, mais je ne pense pas qu’il existe actuellement une norme uniforme», a déclaré Nicole Huberfeld, experte en santé publique et professeure de droit à l’Université de Boston. « Nous devons le comprendre – nous courons toujours pour rester immobiles pendant cette épidémie. »

Au magasin de Grand Rapids, certaines politiques ont laissé les employés confus. Par exemple, M. Hilla a dit qu'il faisait partie d'un groupe d’employés qui sont sortis boire un verre avec l’employé malade la veille du test. Le service des ressources humaines de REI lui a d'abord dit que cela ne comptait pas comme une exposition. Au contraire, ont-ils dit, l'exposition a été suivie dans les 48 heures suivant les résultats des tests, qui étaient disponibles deux jours plus tard. REI a déclaré qu'elle avait depuis modifié cette politique pour suivre l'exposition «48 heures avant le test». (M. Hilla a déclaré que l’employé avec le test positif l'avait alerté avant d'envoyer le texte du groupe.)

Dans un magasin REI à Tucson, en Arizona, les employés ont été effrayés après avoir appris qu'un collègue qui avait Covid-19 avait travaillé dans le magasin moins d'une semaine après avoir été testé. Bien que le calendrier ne soit pas conforme aux procédures de REI sur la recherche des contacts, sa politique mise à jour a permis aux directeurs de magasin d'envoyer un courrier électronique aux employés au sujet de l'affaire mardi, a déclaré M. Discher. Les employés de Houston ont également reçu un e-mail concernant un cas positif dans leur magasin mardi.

Caleb Lawson, qui travaillait dans le magasin de Grand Rapids avant de dire qu'il se sentait obligé de démissionner le mois dernier après avoir exprimé des inquiétudes pour la sécurité, était sur le chat de groupe sur le cas positif et a créé la pétition exigeant des changements de REI. (REI n’a pas commenté la démission de M. Lawson.) Il reste frustré par les actions du détaillant.

« La partie la plus flagrante était qu'il a fallu si longtemps pour reconnaître ce qui se passait », a-t-il déclaré. «Nous sommes au milieu d’une pandémie mondiale et c’est une crise et j’ai vraiment le sentiment que les individus ont une obligation morale et éthique de faire ce qui est en leur pouvoir pour empêcher la propagation de ce virus.»

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