Reyhan Harmanci se sent mieux. Après avoir traversé une maladie qu'elle pense être COVID-19, avec des maux de tête, de la fièvre et des nausées, ses symptômes ont commencé à disparaître. Mais elle vit à Brooklyn, New York avec son mari, qui est toujours malade, et ses jeunes enfants – et il devient plus difficile de planifier une livraison d'épicerie.

Il y a un magasin au coin de la rue, mais Harmanci dit qu'elle a encore du mal à comprendre quand il est sûr pour elle de quitter la maison sans infecter d'autres personnes. «Tout le monde a un ami médecin ou un proche parent qui va vous dire différentes choses», dit-elle. On lui a dit qu'elle devrait attendre sept jours sans fièvre, ou sept jours sans aucun symptôme, ou même jusqu'à 40 jours.

Après avoir récupéré, les patients COVID-19 ont du mal à savoir quand arrêter l'isolement

À l'heure actuelle, les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) disent que les gens peuvent cesser d'isoler s'ils n'ont pas eu de fièvre depuis 72 heures, leurs autres symptômes se sont améliorés et cela fait au moins sept jours qu'ils se sont sentis malades. Les informations limitées disponibles sur la façon dont les patients se rétablissent semblent soutenir ces lignes directrices, explique James Hudspeth, responsable de l'étage des patients hospitalisés pour la réponse COVID au Boston Medical Center.

Mais les patients comme Harmanci sont toujours confrontés à des conseils contradictoires, en partie parce qu'il n'y a toujours pas de données claires montrant combien de temps les personnes qui reçoivent COVID-19 sont contagieuses. «Il y a beaucoup de questions sans réponse», explique Hudspeth.

Une étude en Allemagne, qui n'a pas été évaluée par des pairs, a montré que les personnes qui avaient le COVID-19 mais qui n'avaient pas été hospitalisées avaient des niveaux élevés de nouveau coronavirus dans leurs voies respiratoires au début de leur maladie. Les niveaux ont chuté après quatre ou cinq jours de symptômes, et au dixième jour après qu'ils soient tombés malades, il n'y avait pratiquement plus de virus. Une étude sur des patients hospitalisés en Chine a cependant révélé que le virus était détectable jusqu'à 20 jours après le début des symptômes – mais les niveaux ont également baissé lorsque les symptômes se sont manifestés.

«Il reste beaucoup de questions sans réponse»

Les médecins ne savent toujours pas quelle quantité de virus suffit pour infecter quelqu'un d'autre. Mais Hudspeth dit qu'ils pensent généralement que si les gens ont des niveaux inférieurs de virus, les chances qu'ils soient contagieux sont également plus faibles.

«Ces données nous ont rassurés sur les directives du CDC», dit-il. « Il est raisonnable qu'ils capturent la plupart des cas et s'assurent que la plupart des patients sont effacés à un degré raisonnable. »

Alexei Wagner, directeur adjoint de la médecine d'urgence pour adultes au Stanford Department of Emergency Medicine, dit également qu'il suit en grande partie les directives du CDC, à quelques exceptions près. «Parfois, il est plus facile de simplement dire aux gens sept jours depuis leur dernier symptôme», dit-il. « C'est une interprétation plus conservatrice des directives. »

S'appuyer sur les symptômes peut être difficile, car la maladie causée par ce coronavirus peut aller et venir. Harmanci dit que sa fièvre disparaîtrait et reviendrait quelques jours plus tard, et qu'elle a continué à développer de nouveaux symptômes. «La nature changeante de la maladie rend difficile le suivi de vos progrès», dit-elle. « Cela ajoute une nouvelle couche de confusion sur le moment où il est permis de quitter la maison. »

« La nature changeante de la maladie rend difficile le suivi de vos progrès »

Le COVID-19 peut également provoquer un large éventail de symptômes, dit Hudspeth – et le médecin n'a pas de bonnes réponses sur quand ou pourquoi certains symptômes apparaissent. «Nous savons que certains patients se sentent mieux, puis souffrent de nouveau de toux et d'essoufflement», dit-il. Attendre trois jours, cependant, devrait généralement donner aux gens suffisamment de temps pour voir s'ils s'améliorent réellement, dit-il.

Dans certains cas, les gens peuvent être testés après que leurs symptômes se sont améliorés pour avoir une meilleure idée s'ils ont éliminé leur infection – le CDC a une deuxième série de directives disant qu'ils peuvent quitter l'isolement s'ils ont deux tests négatifs dans d'affilée, à 24 heures d'intervalle. Les citoyens américains avec COVID-19 qui ont été rapatriés du Diamond Princess ont été testés avant d'être autorisés à quitter l'isolement, par exemple. Mais il est toujours difficile pour la plupart des gens de se faire tester pour confirmer qu'ils sont malades, et il n'y a pas assez de tests pour en faire une pratique standard après la récupération. « Si nous avions des tests illimités, je recommanderais aux gens de se faire tester à nouveau pour le confirmer », explique Hudspeth.

L'utilisation du test comme critère pour permettre aux gens de sortir de l'isolement présente ses propres problèmes: le test standard vérifie si un patient a une certaine quantité du nouveau coronavirus dans son système respiratoire, soit en tamponnant son nez ou sa gorge. Mais juste parce que quelqu'un a toujours le virus dans son système ne signifie pas nécessairement qu'il a toujours une infection active, dit Wagner. Le virus résiduel restant pourrait toujours renvoyer un test positif, même s'il ne suffit pas d'être infectieux.

Les scientifiques continuent d'en apprendre davantage sur le nouveau coronavirus et COVID-19, et comme ils le font, les directives concernant la récupération continueront de changer. « La détection virale signifie-t-elle que vous êtes infectieux? Peut-être, peut-être pas », dit Wagner.

Pour l'instant, des gens comme Harmanci – et des dizaines de milliers d'autres aux États-Unis qui sont malades et attendent à la maison – sont laissés à prendre des décisions en fonction des directives qu'ils ont en ce moment. L'anxiété qui l'entoure est compréhensible, dit Hudspeth. Jusqu'à ce qu'il y ait plus d'informations disponibles, il est logique d'être prudent. «Personne ne veut être la personne qui infecte ses proches», dit-il.