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Une chose qui m'a permis d'espérer au cours de ces deux dernières semaines, alors que COVID-19 m'a fait tousser, transpirer, me faire mal et succomber à une fatigue bouleversante, était l'idée qu'un jour prochain, je pourrais aider les autres à récupérer. J'ai lu de nouveaux essais de traitement prometteurs utilisant le sang de survivants à l'épicentre de New York, où j'habite. J'imaginais mon plasma, avec sa distribution all-star d'anticorps anti-virus, injecté aux malades et aux mourants. Mon immunité durement gagnée pourrait leur faire gagner un temps critique; si ces essais réussissaient, ils pourraient sauver d'innombrables vies.

J'ai récupéré de COVID-19. Mais je ne peux pas donner mon plasma parce que je suis gay.

« Survivants: ils constituent une population tellement intéressante, à chaque épidémie, car ils sont une lueur d’espoir », me dit le Dr Nahid Bhadelia entre son travail effréné en tant que directrice médicale de la Special Pathogens Unit du Boston Medical Center. « Ils représentent » nous allons passer de l'autre côté d'une épidémie « . »

« Ils sont en quelque sorte un marqueur de réussite », a-t-elle déclaré. « Cela signifie que nous aurons peut-être une communauté croissante de personnes immunisées qui pourront recharger et redémarrer la société. »

Je voulais m'enrôler.

Je me suis donc inscrit à l'un des essais les plus importants de l'hôpital Mount Sinai; J'ai rempli mes symptômes et l'historique des tests pour le projet national COVID-19 Convalescent Plasma Project (administré par un consortium d'institutions de recherche de premier plan, y compris l'Université Johns Hopkins), et j'ai envoyé un formulaire Web de recrutement à l'Université Columbia. Le rétablissement pourrait fournir un « nouveau passeport » à un monde dans lequel je pourrais aider, a suggéré un ami. « Votre temps est maintenant. »

Écoutez James West décrire son cheminement vers le rétablissement et de nouveaux traitements prometteurs dans la lutte contre COVID-19

Le plasma est « essentiellement la partie liquide de votre sang », sans cellules ni plaquettes, et où réside mon armée de protéines d'anticorps, a déclaré Shane Crotty, professeur au Center for Infectious Disease and Vaccine Research de La Jolla Institute for Immunology in San Diego. . Quand je lui ai parlé de mon rétablissement au COVID-19, il était excité: « Absolument, s'il y a un essai de thérapie plasmatique en cours près de chez vous, allez faire du bénévolat », m'a-t-il dit, après avoir décrit comment le processus est « basé sur plus de 120 années d'expérience médicale.  » (Le plasma « convalescent » est ce que les chercheurs recherchent ici, ce qui signifie qu'il est prélevé sur des patients guéris, comme moi.)

« Il est important que des essais cliniques appropriés le mettent à l'épreuve », a-t-il déclaré. « Mais en général, dans le passé, les thérapies plasmatiques étaient assez sûres. »

D'autres experts étaient tout aussi enthousiastes. Il n'y a « aucun doute », a déclaré Kamal Khanna, un spécialiste de l'immunité à la NYU School of Medicine, que « prendre votre plasma de votre sérum et le transférer, qui est appelé immunisation passive, aide. »

Mes anticorps pourraient également fournir une « couverture immunitaire au-dessus du système immunitaire de quelqu'un d'autre qui pourrait potentiellement couvrir et combattre le virus pour eux ».

En effet, il semble que le virus qui m'a rendu malade et des centaines de milliers d'autres dans le monde incitent le corps à produire une « immunité protectrice »: mon corps se souviendra de la façon dont COVID-19 a lancé son attaque et, maintenant en possession d'un jeu rafraîchi plan, peut rappeler et remonter la même défense à l'avenir. Les scientifiques tentent toujours de comprendre combien de temps une immunité potentielle pourrait durer, mesurée de quelques semaines à un an, voire toute une vie.

C’est ce que mon immunité fait pour moi. Mais mes anticorps pourraient également fournir une « couverture immunitaire au-dessus du système immunitaire de quelqu'un d'autre qui pourrait potentiellement couvrir et combattre le virus pour eux », m'a dit Bhadelia, le médecin de Boston. Selon le National COVID-19 Convalescent Plasma Project, « De petites études sans groupes témoins en Chine lors de la récente épidémie de COVID-19 suggèrent que le plasma convalescent a amélioré les résultats. »

« Cela me rend vraiment heureux », a déclaré Khanna. « Toutes les personnes infectées pourraient être une ressource précieuse pour la science et la société. »

Bien sûr, nous ne savons tout simplement pas avec certitude si les transfusions de survivants de COVID-19 fonctionnent à grande échelle jusqu'à ce que nous essayions. « Dans certaines maladies infectieuses, cela a fonctionné et montré son efficacité », a déclaré Bhadelia. « Dans d'autres, au début, cela a montré de l'efficacité, mais quand vous avez réellement un gros essai, il n'y a pas autant d'efficacité. »

« Toutes les personnes infectées pourraient être une ressource précieuse pour la science et la société. »

« Il est donc important de déterminer par des essais cliniques », prévient l'Agence fédérale des médicaments, « avant d'administrer régulièrement du plasma de convalescence à des patients atteints de COVID-19, qu'il est sûr et efficace de le faire. » Et c’est ce que fait l’agence en approuvant ces essais cliniques.

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Mais maintenant, complètement rétabli, je suis tombé sur un barrage routier que j'ai rencontré auparavant: je ne peux pas donner mon sang (et donc mon plasma) parce que, en utilisant le langage réglementaire de la FDA, je suis un homme qui a eu des relations sexuelles avec un homme au cours des 12 derniers mois.

Les directives de la FDA sur les banques de sang sont en place pour réduire le risque de transmission du VIH résultant des transfusions sanguines, car les hommes gais et bisexuels aux États-Unis ont un risque plus élevé de contracter cette maladie par voie sexuelle. Jusqu'en 2015, la FDA a appliqué une interdiction à vie de donner aux hommes gais du sang. Il a ensuite décidé d'autoriser ceux qui n'avaient pas eu de relations sexuelles depuis plus d'un an à faire un don. Le raisonnement de l'agence est qu'il faut du temps pour détecter les infections récentes de ces maladies. Mais la fenêtre d'un an reste un point sensible pour les droits des homosexuels. Les conseils ne tiennent pas compte du fait que vous soyez dans une relation sexuelle monogame ou dans Tinder-hopping, tandis que le dépistage des virus est devenu beaucoup plus rapide et plus précis. Au cours des deux années qui ont suivi la réduction de la fenêtre d'abstinence au Royaume-Uni en 2017 à trois mois, aucune augmentation de l'approvisionnement en sang contaminé n'a été signalée. Le Canada est passé à un modèle de trois mois en juin 2019. D'autres pays développés observent des fenêtres de quatre mois.

Lundi, un porte-parole de la Croix-Rouge américaine a confirmé que « pour participer au nouveau programme de plasma convalescent de la FDA, les individus doivent répondre à toutes les exigences standard en matière de don de sang ainsi qu'à d'autres ». La FDA m'a dit dans un communiqué envoyé par e-mail qu'elle n'avait pas actuellement l'intention de changer cette orientation face à la nouvelle crise, mais qu'elle « examine activement la situation à mesure que l'épidémie progresse ».

« Les règles standard sur le don de sang s'appliqueront à cette étude », a confirmé Jeffrey P. Henderson, médecin et microbiologiste à la Washington University School of Medicine de St. Louis, qui s'est associé aux meilleurs chercheurs médicaux de Johns Hopkins et de la Mayo Clinic pour diriger l'une des grandes études coordonnées. (L'équipe du mont Sinaï n'a pas été en mesure de fournir un commentaire avant la date limite.)

« J'ai actuellement quelques amis gays qui se remettent de COVID-19, donc le groupe se développe rapidement », a déclaré Peter Staley, un militant vétéran du SIDA dont le travail révolutionnaire a aidé à éroder les barrières médicales et réglementaires pour les premiers médicaments contre le VIH. « Le fait qu'on vous empêche d'aider d'une manière incroyablement positive pour sauver des vies, c'est juste une folie totale, et pour moi, en tant que militant du SIDA à long terme, ça me donne juste envie de crier, parce que les gens ne se rendent peut-être pas compte cela, mais une grande partie de ce que les militants du sida ont aidé à construire est maintenant utilisée pour lutter contre les COVID. « 

« Pour moi, en tant que militant du SIDA de longue date, cela me donne juste envie de crier. »

Le nombre d'hommes gais et bisexuels récupérés augmentera également sans aucun doute, alors que le virus frappe de grands centres de population LGBTQ à travers le pays, comme New York. « Dire » non, merci « à cette communauté, lorsque nous voulons aider individuellement à sauver des vies, quelque chose ne va vraiment pas », a-t-il déclaré. « Cela déclenche tous les sentiments que nous avons ressentis pendant les premières années de la crise du sida. « 

Pour sa part, la Croix-Rouge souhaite adopter des normes différentes de celles avec qui vous dormez pour déterminer qui peut donner du sang et quand. « Nous sommes déterminés à travailler pour atteindre cet objectif », m'a dit la porte-parole, Greta Gustafson. Mais jusqu'à ce que la FDA change ses règles, ses mains sont liées.

Une crise de maladie infectieuse pourrait-elle enfin effacer une partie de la stigmatisation qui se rattache à une autre ?

Le nouveau coronavirus a été « un infecteur d'égalité des chances pour tout le monde », m'a dit Bhadelia, et il est peu probable qu'il « stigmatise en quelque sorte une certaine population ou un sous-ensemble de la population » comme de nombreuses maladies qui ont précédé et réapparaîtront. Si la FDA modifie les règles pour COVID-19, moi et mon sang prêt pour la bataille gay seront les prochains à rejoindre la lutte contre cette maladie aveugle, aux côtés de tous mes compagnons de survie.