La variante de coronavirus qui a émergé au Royaume-Uni appartient au monde maintenant, et de plus en plus de preuves confirment les premiers soupçons de certains scientifiques: il s'agit d'un super épandeur capable de suralimenter la pandémie et de muscler les souches moins transmissibles du virus dans l'oubli.

Maintenant que la nouvelle variante a établi une tête de pont aux États-Unis et dans plus de 40 autres pays, la course pour la contenir est lancée. Ce concours oppose des humains armés de vaccins, de masques et de désinfectant pour les mains à une souche virale avec une poignée de changements génétiques qui ont suscité des craintes depuis le moment où ils ont été détectés.

Une nouvelle recherche sur la variante du coronavirus britannique inquiète les scientifiques

Il y a une bonne nouvelle: les chercheurs qui ont mesuré et modélisé les pouvoirs de la variante britannique n'ont trouvé aucune raison de croire que cela rend les gens plus malades une fois qu'il envahit leur corps. Cela ne semble pas non plus réduire le temps nécessaire à une personne nouvellement infectée pour être en mesure de propager le virus - un développement qui pourrait générer des vagues rapides de nouveaux patients.

Et d'autres nouvelles recherches renforcent le cas selon lequel les vaccins COVID-19 administrés aux États-Unis et ailleurs devraient protéger contre la nouvelle variante.

Mais d'autres résultats sont plus inquiétants. En utilisant de nombreuses méthodes distinctes pour suivre la variante britannique et la comparer à ses prédécesseurs, deux groupes de chercheurs ont conclu que la croissance rapide de la nouvelle souche à travers la Grande-Bretagne ne peut être considérée comme un hasard.

Et aussi vite que la nouvelle souche s'est répandue dans son pays natal, elle est sur le point de faire encore mieux ici. Une fois qu'il sera établi aux États-Unis - une perspective que les experts considèrent comme inévitable - pour le contrecarrer, il faudra des mesures de santé publique plus strictes que celles adoptées jusqu'à présent, un déploiement plus rapide des vaccins et une volonté considérablement accrue de se faire vacciner.

"Nous perdons la course avec le coronavirus - il infecte les gens beaucoup plus rapidement que nous ne pouvons faire passer le vaccin dans les bras des gens, et il surmonte notre distanciation sociale", a déclaré le biologiste de l'Université de Floride Derek Cummings, un expert des agents pathogènes émergents. "Maintenant, il y a cette variante qui rendra cette course encore plus difficile."

"Nous perdons la course avec le coronavirus. ... Maintenant, il y a cette variante qui rendra cette course encore plus difficile. "

Derek Cummings, un expert des pathogènes émergents à l'Université de Floride

Les changements génétiques de la nouvelle variante semblent avoir augmenté sa transmissibilité d’environ 56%, selon la nouvelle recherche, même si elle pourrait être aussi faible que 40% et aussi élevée que 70%.

Avec cet avantage concurrentiel, elle deviendra rapidement la souche la plus couramment rencontrée dans toutes les régions où elle prend pied. Ce faisant, les infections à coronavirus - et l'augmentation des maladies, des hospitalisations et des décès qui en résultent - exploseront.

"En fin de compte, il sera plus difficile de contrôler cette nouvelle variante si elle prend le relais", a déclaré Ira Longini, un modélisateur de maladies infectieuses de l'Université de Floride qui n'a participé à aucune des études britanniques.

Et il prendra le relais, a-t-il ajouté.

La superpuissance de la nouvelle variante, comme en témoigne la Grande-Bretagne, est sa capacité à traverser les garde-corps de santé publique et à se propager facilement. Il se propageait depuis au moins un mois et probablement plus longtemps avant d'être détecté par des généticiens aux yeux vifs (et bien financés) au Royaume-Uni.

Les interdictions de voyager étaient sans doute inutiles pour le mettre en bouteille. La variante, connue des scientifiques sous le nom de B.1.1.7, est apparue dans 47 pays jusqu'à présent, y compris des pays aussi éloignés que l'Australie, le Chili et le Japon.

Le port de Douvres en Angleterre a été fermé en décembre après que la France a émis une interdiction temporaire de voyager depuis le Royaume-Uni pour stopper la propagation d'une nouvelle variante de coronavirus.

(Kirsty Wigglesworth

Pas plus tard qu'en 2009, les chasseurs de maladies ont vu des souches du virus de la grippe avec seulement quelques nouvelles modifications génétiques anéantir les souches existantes en l'espace d'un an, a déclaré Longini.

"Je ne vois pas ce qui l’arrêterait", dit-il. "Il devrait être répandu sur toute la planète."

Que signifie une telle transmissibilité améliorée ? Imaginez un groupe de personnes sans masque, dont aucune n'est immunisée contre le virus SARS-CoV-2. Si une seule personne porteuse d'une souche typique entre et se mêle pendant quelques heures, deux à trois personnes supplémentaires rentreront probablement chez elles infectées.

Si le même fêtard était infecté par B.1.1.7, le virus trouverait 3,5 à 4,3 nouvelles victimes au cours de ce même événement.

Cette différence peut sembler minime, mais à mesure que de nouvelles générations sont infectées, son effet sera amplifié. En un mois, une seule personne avec la variante britannique pourrait générer 150 nouvelles infections - presque quadrupler les 39 cas qui résulteraient d'une personne avec une souche plus ancienne du coronavirus.

En réalité, la variante britannique rencontrerait probablement un peu plus de résistance aux États-Unis. À ce stade de la pandémie, jusqu'à 1 invité sur 5 a déjà été infecté et a acquis une certaine immunité qui pourrait être utile. En outre, une certaine distanciation sociale est susceptible d'être observée, la fête pourrait avoir lieu à l'extérieur et de nombreux participants porteraient des masques.

Dans ces circonstances, une personne atteinte d'une souche typique de SRAS-CoV-2 trouverait probablement une seule personne à infecter; lors d'une rare nuit de chance pour le virus, deux personnes laisseraient infectées. À ce rythme, la pandémie se développe à un rythme relativement majestueux, et après un mois, trois personnes au total ont été infectées.

B.1.1.7 change cette image. Un porteur du même groupe transmettrait son infection à 1,5 à deux autres victimes. Après un mois, le cas initial entraîne 11 à 16 nouvelles infections.

Dans la compétition entre les souches virales, cet avantage concurrentiel est important. L’objectif d’un virus est de trouver et d’envahir de nouveaux corps. La variante qui parvient à en capturer davantage, et à son tour infecter encore plus de corps, devancera ses concurrents et établira sa domination.

En peu de temps, les souches les plus timides sont complètement évincées du paysage, et le nouveau venu impétueux appelle les coups de feu de la pandémie.

Par exemple, les experts préviennent que la transmissibilité accrue de B.1.1.7 fera augmenter la proportion de la population qui doit être vaccinée pour obtenir l’immunité collective et mettre un terme à la pandémie.

Pour refuser à un virus suffisamment de nouvelles victimes pour maintenir la pandémie vivante et en croissance, vous devez entourer davantage de ses porteurs de personnes non infectables - en d'autres termes, vaccinées - qui se mettront en travers de son chemin et rendront la transmission plus difficile. Mieux un virus infecte de nouvelles victimes, plus vous avez besoin de personnes non infectables dans la population pour bloquer son chemin vers une nouvelle victime.

Même avant que la menace de B.1.1.7 ne soit pleinement comprise, les responsables de la santé américains augmentaient leurs estimations du nombre d'Américains qui devraient être vaccinés pour établir l'immunité du troupeau ici. Bien que leurs premières estimations concernaient environ 70% de la population, des experts, dont le Dr Anthony Fauci, le principal spécialiste des maladies infectieuses du pays, ont porté leur cible à 85%.

Pourtant, dans une enquête réalisée début décembre, la Kaiser Family Foundation a découvert que seulement 71% des Américains prendraient certainement ou probablement un vaccin COVID-19. D'autres enquêtes récentes ont rapporté que la proportion d'Américains consentants était à peine supérieure à la moitié.

En Grande-Bretagne, la contagiosité accrue de la souche britannique a été démontrée par deux groupes de chercheurs utilisant plusieurs techniques.

Le premier groupe, une équipe influente de modélisateurs de maladies infectieuses de l’Imperial College de Londres, a utilisé des techniques de séquençage génétique qui leur ont permis d’horodater les infections et de suivre la progression du virus dans une population. Ils ont comparé la croissance de B.1.1.7 dans trois régions distinctes d’Angleterre et ont trouvé des schémas de croissance similaires dans toutes.

Pour plus de confirmation, ils ont examiné des centaines de tests de coronavirus positifs. Dans le criblage génétique rudimentaire largement utilisé pour confirmer une infection, la souche britannique déclenche un signal révélateur, trahissant la présence de changements qui lui sont propres.

Par cette mesure également, l'emplacement et les taux de croissance de la nouvelle variante génétique - et sa capacité constante à mettre de côté les autres souches - ont permis aux chercheurs d'estimer à quel point il est plus transmissible. Et il leur a dit que sa croissance rapide ne pouvait pas être expliquée par les conditions locales (telles qu'une population de personnes âgées particulièrement vulnérable) ou par des circonstances environnementales (telles que le temps plus froid qui obligeait les gens à passer plus de temps à l'intérieur) qui favorisaient la nouvelle variante par rapport à l'existant. souches virales.

Des ambulances font la queue devant le Royal London Hospital alors que la nouvelle souche de coronavirus alimente une augmentation record de COVID-19.

(Dominic Lipinski

Le deuxième groupe de chercheurs, de la London School of Hygiene and Tropical Medicine, a utilisé plusieurs des mêmes techniques. Ils ont ajusté les données d'épidémie dans des modèles mathématiques pour montrer la similitude de l'empreinte de B.1.1.7 dans différentes régions et explorer les raisons possibles de la cohérence qu'ils ont observée.

Ils ont conclu que l’augmentation rapide des infections en Grande-Bretagne devait être alimentée par un ou plusieurs des changements dans le code génétique de la nouvelle variante, bien qu’ils ne soient pas sûrs de ceux qui ont fait la différence.

C’est une inférence. Mais les experts ont dit que c'était une bonne idée.

"Si vous me donnez un élément de preuve de ces études, je dirais que je ne l’accepte pas complètement", a déclaré Vladimir Minin, biostatisticien à UC Irvine, qui n’était impliqué dans aucune des deux études. "Mais les auteurs ont fourni de nombreuses preuves que même les plus sceptiques d'entre nous ne pouvaient pas rejeter. C'est une preuve assez solide qu'il s'agit vraiment d'un virus qui se propage plus rapidement. "

"C’est une preuve assez solide qu’il s’agit d’un virus qui se propage plus rapidement."

Vladimir Minin, biostatisticien à l'UC Irvine

Dans un pays qui a déjà du mal à amener les gens à porter des masques, à rester à la maison et à éviter les rassemblements, les vaccins semblent être la seule issue. Et l’arrivée de B.1.1.7 plaide plus que jamais pour donner la priorité aux personnes âgées et aux personnes les plus susceptibles de tomber gravement malades ou de mourir d’une infection, a déclaré le Dr Marc Lipsitch, directeur du Harvard’s Center for Communicable Disease Dynamics. De cette façon, même si les Américains ne peuvent pas arrêter la propagation d'un virus plus difficile, les vaccins peuvent "neutraliser" son impact, a-t-il déclaré.

Mais d'abord, dit Cummings, il faut leur donner le temps de travailler. Et cela exigera des efforts de santé publique plus draconiens si l'on veut éviter d'autres décès.

C'est un moment similaire aux premiers jours de la pandémie, quand on a demandé aux Américains de faire des sacrifices pour "aplatir la courbe" pour donner aux hôpitaux le temps de se ravitailler en ventilateurs, en équipement de protection et en personnel soignant. Cette fois, la courbe à aplatir est plus raide.

Pourtant, Cummings a déclaré: "Nous ne devrions pas baisser les bras et dire que c'est une cause perdue. Chaque semaine que nous recevons nous aide. Nous avons ces outils de santé publique et nous pouvons tous faire quelque chose pour retarder les infections et nous donner plus de temps pour faire sortir les vaccins.