Les ministres ont été informés qu'un retard de quatre semaines pour assouplir toutes les restrictions de Covid empêcherait probablement des milliers d'hospitalisations, alors que Boris Johnson se prépare à dire au public anglais qu'il devra attendre jusqu'à un mois de plus pour le "jour de la liberté".

La feuille de route du gouvernement sur le verrouillage prévoit la levée le 21 juin des dernières restrictions sur les coronavirus en Angleterre, mais le Premier ministre devrait annoncer lundi que le calendrier sera repoussé de deux à quatre semaines dans un contexte d'augmentation rapide des cas de le variant Delta détecté pour la première fois en Inde.

La variante Delta augmente à travers le Royaume-Uni, où elle représente désormais plus de 90 % des nouveaux coronavirus infectieux. Les responsables de la santé publique sont préoccupés par la variante car elle échappe partiellement aux vaccins, est au moins 40% plus transmissible que la variante Alpha détectée pour la première fois dans le Kent et semble doubler le risque d'hospitalisation.

Johnson et ses collègues supérieurs devaient prendre la décision finale dimanche soir, après la conclusion du sommet du G7 à Cornwall, le cabinet au sens large devant alors être consulté. Le Premier ministre assistera lundi à un sommet de l'OTAN à Bruxelles avant de retourner à Downing Street pour annoncer la nouvelle.

Tout retard exaspérera les sceptiques du verrouillage des arrière-bans conservateurs, qui s'inquiètent de l'impact sur les entreprises hôtelières et ont commencé à affirmer qu'ils craignent que le gouvernement ne se sente jamais assez en confiance pour lever les restrictions. Dimanche, Johnson a refusé de répondre à la question de savoir si le retard pourrait être supérieur à quatre semaines.

La dernière modélisation de la variante Delta partagée avec les ministres suggère que même avec le déploiement rapide des vaccins, le Royaume-Uni sera confronté à une troisième vague d'infections, principalement parmi les jeunes qui n'ont pas encore reçu leurs vaccins. Alors que de nombreuses personnes âgées sont désormais bien protégées contre deux doses de vaccin, les hospitalisations devraient encore augmenter car toutes les personnes vulnérables n'ont pas été vaccinées et certaines n'ont pas de réponse immunitaire robuste.

La modélisation qui sera publiée lundi montre qu'une pause de quatre semaines pour lever les restrictions empêcherait probablement des milliers d'hospitalisations, car elle maintiendrait les freins à la pandémie – quoique légèrement – ​​tandis que davantage de personnes reçoivent leur deuxième injection. Une augmentation dans les semaines à venir frapperait le NHS alors que les services d'urgence avertissent qu'ils sont déjà aux prises avec une demande intense.

« En termes d'admissions d'urgence, le mois dernier a été le plus chargé depuis le début de la pandémie. Nous sommes beaucoup plus occupés maintenant dans les services d'urgence qu'aux pics de la première ou de la deuxième vague », a déclaré le Dr Raghib Ali, consultant honoraire en médecine aiguë au NHS Trust des hôpitaux de l'Université d'Oxford. «Dans d'autres parties de l'hôpital, nous rattrapons beaucoup de travail électif en raison de l'arriéré, donc pour ces deux raisons, c'est un très mauvais moment pour avoir une pression supplémentaire de Covid.

Vidéo : l'assouplissement complet des restrictions en Angleterre se poursuivra-t-il le 21 juin ? (PA Media)

L'assouplissement complet des restrictions en Angleterre se poursuivra-t-il le 21 juin ?

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"Avant la vaccination, tout ce qu'un retard faisait était de repousser les cas dans le futur, mais nous pouvons vacciner des millions de personnes au cours de ces quatre semaines et cela réduira considérablement la taille des hospitalisations maximales en raison de cette couverture accrue", a-t-il ajouté.

Environ 44% des adultes britanniques ne sont pas encore complètement vaccinés contre Covid et plus de 2 millions d'entre eux sont âgés de 50 ans et plus. Au rythme actuel de déploiement, un retard de quatre semaines signifierait que 9 millions de personnes supplémentaires pourraient recevoir leur deuxième dose. La moitié d'entre eux auraient le temps de produire une réponse immunitaire substantielle d'ici la fin de la quatrième semaine.

Dimanche, 7 490 autres personnes ont été testées positives pour le coronavirus au Royaume-Uni, et huit autres personnes sont décédées, portant le total britannique à 127 904 décès, selon les chiffres du gouvernement.

L'importance des deuxièmes injections est ressortie de la recherche de Public Health England qui a révélé qu'une dose unique de vaccin Covid n'était efficace qu'à environ 33% contre la maladie symptomatique causée par la variante Delta. La protection augmente considérablement, à environ 81%, avec la deuxième dose, mais dans les deux cas, le système immunitaire a besoin d'au moins deux semaines pour répondre.

«Il y a quelques choses qui se produisent et qui devraient faire une grande différence dans les prochaines semaines. Tout d'abord, les vaccins. Deuxièmement, et un peu plus subtilement, les écoles seront bientôt fermées, et chaque semaine plus près de cela signifie moins de mélange dans les écoles et plus de personnes susceptibles de s'absenter du travail, ce qui réduit la transmission », a déclaré le professeur Rowland Kao, de l'Université d'Édimbourg. « Ces deux choses, les vaccinations et les écoles, signifient que le retard a un réel avantage en ce moment. »

Le report de la quatrième étape de la feuille de route donnerait également aux scientifiques plus de temps pour collecter des données sur certaines des questions les plus cruciales autour de la variante Delta. Le principal d'entre eux est à quel point le programme de vaccination a affaibli le lien entre les infections, les hospitalisations et les décès, étant donné que la variante Delta est tellement plus transmissible, quelque peu résistante aux vaccins et semble provoquer une maladie plus grave.

« À mon avis, il est essentiel que nous nous donnions plus de temps pour augmenter les taux de vaccination », a déclaré le professeur Peter Openshaw, membre du groupe consultatif sur les menaces de virus respiratoires nouveaux et émergents qui alimente le groupe consultatif scientifique pour les urgences (Sage). "Ce n'est pas assez bien là où nous sommes. Nous avons besoin de plus de temps pour les vaccinations et de plus de temps pour voir quelle est la gravité de la maladie. Si cela cause le double ou deux fois et demie les admissions à l'hôpital, nous devons mieux comprendre cela. »

Graham Medley, professeur de modélisation des maladies infectieuses à la London School of Hygiene & Tropical Medicine et membre de Sage, a déclaré : «Les preuves ont toutes été transmises au gouvernement, et je ne veux pas commenter car tout ce que je dis sera considéré comme une préférence ou une direction pour la décision.

« C'est une décision du gouvernement, à juste titre, de savoir comment équilibrer les résultats en matière de santé et de soins de santé avec tous les autres dommages que Covid-19 et les restrictions entraînent. Les preuves de l'épidémiologie seront toutes publiées et ouvertes à l'examen. »