PARIS – Quelques semaines avant que les autorités chinoises reconnaissent que le coronavirus pouvait être transmis par l'homme, et près d'un mois avant les premiers cas officiellement enregistrés en Europe, un poissonnier de 42 ans s'est présenté dans un hôpital de la banlieue parisienne toussant, fiévreux et ayant des problèmes respiration. C'était le 27 décembre.

Maintenant, les médecins en France disent que le patient de décembre pourrait être le premier cas de coronavirus connu en Europe.

Un nouveau rapport indique que le coronavirus pourrait avoir fait une apparition précoce en France

S'il est confirmé, le cas du poissonnier, Amirouche Hammar, signifierait que le virus mortel a fait son apparition sur le continent bien avant que les autorités ne s'y attaquent. Une telle découverte apporterait une nouvelle ride étrange à l'histoire du virus en Europe, qui a le potentiel de faire exploser la chronologie précédemment établie.

Le gouvernement français dit qu'il examine le rapport. Les médecins qui ont fait cette constatation ont déclaré qu’ils y avaient confiance et qu’ils avaient testé l’ancien échantillon du patient deux fois pour éviter les faux positifs. Mais ils ont reconnu qu'ils ne pouvaient pas totalement exclure cette possibilité.

Les médecins ont également averti que sans une analyse plus approfondie de l'échantillon, il n'était pas clair si l'homme avait transmis le virus à quelqu'un d'autre, ou si son cas était lié de quelque manière à l'épidémie qui est arrivée plus tard.

Mais si la chronologie de l'apparition du virus en Europe change, les efforts officiels de lutte contre la contagion se révéleront non seulement trop tard, mais désespérément trop tard.

Au moment où les premières mesures sérieuses ont été mises en place – le gouvernement français n'a ordonné un verrouillage avant le 16 mars – le virus pourrait déjà être apparu trois mois plus tôt, selon une étude du nouveau cas qui a été examinée par des pairs et accepté pour publication officielle dans l'International Journal of Antimicrobial Agents.

Cela, à son tour, contribuerait à expliquer la catastrophe qui se développe rapidement et qui s'est depuis déroulée en France et en Europe. Il y a eu des milliers de cas, d'hospitalisations et de décès, en nombre qui, seulement ces dernières semaines, ont commencé à diminuer quelque peu, en raison des mesures de confinement rigides du gouvernement français.

La France à elle seule a enregistré plus de 25 000 décès de coronavirus.

« S'il est confirmé, ce cas met en évidence la vitesse à laquelle une infection commençant dans une partie apparemment reculée du monde peut rapidement semer des infections ailleurs », a déclaré le professeur Rowland Kao, professeur Sir Timothy O'Shea d'épidémiologie vétérinaire et Data Science à l'Université d'Edimbourg, dans une interview pour le Science Media Center britannique.

« Pourquoi est-ce important ? » il ajouta. « Cela signifie que le délai dont nous disposons pour l'évaluation et la prise de décision peut être très court. »

Le journal qui publie le rapport sur l'affaire a eu une pincée de controverse sur le coronavirus, revenant sur une étude qu'il a publiée sur les traitements du virus. Et beaucoup de choses sur ce premier cas apparent reste un mystère.

Mais les auteurs de l'article, les médecins de l'hôpital Avicenne dans la banlieue parisienne de Bobigny, entre autres, déclarent catégoriquement: leur étude concerne un « patient infecté par Covid-19 un mois avant les premiers cas rapportés dans notre pays » dont  » le manque de voyages récents suggère que la maladie se répandait déjà dans la population française fin décembre 2019. « 

Les autorités françaises ont déclaré les premiers cas officiels de coronavirus dans le pays – trois personnes qui étaient toutes récemment passées en Chine – le 24 janvier. C'était quatre jours après que la Chine ait pour la première fois confirmé la transmission interhumaine.

Les médecins ont retesté un échantillon d'un patient souffrant de pneumonie. Ils ont trouvé le coronavirus.

« Il n'y a aucun doute pour nous », a déclaré le Dr Yves Cohen, chef des soins intensifs aux hôpitaux Avicenne et Jean Verdier, dans la banlieue nord de Paris, et l'un des auteurs de l'étude, lors d'un entretien téléphonique mardi. « Il était déjà là en décembre. »

Ce qui n'est pas clair, c'est comment le patient, M. Hammar, l'a obtenu. Hormis un voyage en Algérie l'été dernier, il n'avait pas voyagé. Cependant, sa femme a brièvement présenté certains des symptômes – la toux principalement – du coronavirus, a déclaré le Dr Cohen.

« Nous avons quelques théories », a-t-il déclaré. « Sa femme a eu une petite toux. »

L'épouse de M. Hammar, Fatiha, qui travaille dans un supermarché près de l'aéroport Charles de Gaulle à Paris, a déclaré cette semaine à la télévision française qu'elle servait des clients venant directement de l'aéroport « avec leurs valises », a-t-elle déclaré.

Il y avait des vols directs entre cet aéroport et celui de Wuhan, en Chine, avant la fermeture des frontières.

Les experts ont averti que le cas ne pouvait pas être directement lié à l'épidémie actuelle de la France sans une analyse génomique.

« Il faut vraiment faire la distinction entre la vague épidémique et les cas isolés », a expliqué dans un entretien téléphonique Samuel Alizon, spécialiste des maladies infectieuses et des épidémies au CNRS.

« Il est tout à fait possible », a-t-il expliqué, « qu'il y ait eu des cas isolés qui ont conduit à des chaînes de transmission qui se sont éteintes. »

M. Alizon a déclaré qu'il était courant que les épidémies importées de l'étranger dans un pays donné subissent plusieurs faux départs, les chaînes de transmission s'éteignant d'elles-mêmes avant que l'un des cas importés ne conduise à une véritable épidémie.

« La question est donc plus: combien d'événements d'importation a-t-il fallu pour lancer la vague épidémique ? » il a dit.

Le premier cas en dehors de la Chine a été signalé en Thaïlande le 13 janvier. Mais les experts soupçonnent depuis longtemps que le coronavirus s'est propagé à l'échelle internationale avant les premiers cas officiellement signalés.

La détection du nouveau cas potentiel en France fait suite à des cas similaires aux États-Unis, où des responsables ont récemment découvert que des décès dus au virus s'étaient produits des semaines plus tôt que précédemment, et un modèle a suggéré que des épidémies silencieuses s'étaient propagées pendant des semaines avant la détection.

Jusqu'à présent, le gouvernement français a très peu parlé de l'affaire.

Le ministère français de la Santé a déclaré mardi que les autorités étaient en contact avec des scientifiques et des experts d'autres pays sur la chronologie de la propagation du virus, et qu'elles procéderaient à des investigations complémentaires « si cela s'avérait nécessaire ».

« Nous sommes en contact permanent avec nos homologues européens et chinois sur la question, afin de mieux comprendre la propagation du virus au niveau mondial », a indiqué le ministère.

Le Dr Olivier Bouchaud, spécialiste des maladies infectieuses dans le même hôpital que le Dr Cohen, a déclaré mardi à la chaîne d'information LCI qu'il était courant de conserver des échantillons congelés de patients atteints d'infections pulmonaires pour des tests ultérieurs.

« Ce n'est pas très surprenant », a déclaré le Dr Bouchaud à propos du cas positif du 27 décembre, notant qu'en Chine, le virus avait également circulé sous le radar pendant des semaines avant la détection des premiers cas officiels.

Frédéric Keck, expert en biosécurité au CNRS, a déclaré: « Si Covid existait en novembre » – ce que certains rapports suggèrent que c'était le cas – « il est certainement possible qu'il se soit trouvé ici en décembre ».

« Nous ne savons jamais vraiment quand une épidémie commence », a déclaré M. Keck.

M. Hammar, qui vit à Bobigny, dans la banlieue nord de Paris, a déclaré dans une interview à BFM TV qu'il s'était rendu aux urgences à 5 heures du matin le 27 décembre après plusieurs jours de toux, de difficultés respiratoires et de douleurs thoraciques.

M. Hammar, qui a des antécédents d'asthme et de diabète, a reçu un diagnostic d'infection pulmonaire mais s'est rapidement rétabli et a obtenu son congé deux jours plus tard.

« J'ai été surpris, étant donné la dévastation causée par la maladie », a déclaré M. Hammar en apprenant, quelques mois plus tard, qu'il avait été testé positif pour Covid-19.