17 décembre (Reuters) – Deux ans après le début de la pandémie de coronavirus, les États-Unis sont confrontés à un autre hiver sombre, la variante brûlante d'Omicron menaçant d'aggraver une vague déjà dangereuse de cas.

Les hospitalisations pour COVID-19 ont bondi de 45% au cours du mois dernier, et les cas confirmés ont augmenté de 40% pour atteindre une moyenne d'une semaine de 123 000 nouvelles infections aux États-Unis par jour.

«Rage de marée» : Omicron pourrait mettre la poussée de COVID-19 aux États-Unis en surmultipliée

Pfizer Inc (PFE.N), l'un des principaux fabricants de vaccins, a prédit vendredi que la pandémie durerait jusqu'en 2024 et a déclaré qu'une version à dose plus faible de son vaccin pour les enfants âgés de 2 à 4 ans a généré une réponse immunitaire plus faible que prévu, ce qui pourrait retarder l'autorisation.

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La Ligue nationale de football a reprogrammé trois matchs du week-end après que plusieurs équipes ont été durement touchées par des épidémies.

La Ligue nationale de hockey a ajouté un autre match à sa récente liste de reports, augmentant les doutes quant au projet de la ligue d'envoyer les meilleurs joueurs du monde aux Jeux olympiques de Pékin en février.

À New York, le Radio City Music Hall a annoncé qu'il avait annulé toutes les dates restantes du spectacle de Noël annuel des Rockettes « en raison des défis croissants de la pandémie », après avoir organisé plus de 100 spectacles au cours des sept dernières semaines.

La comédie musicale "MJ" de Michael Jackson à Broadway a annulé des représentations jusqu'au 27 décembre, rejoignant d'autres productions de Broadway qui ont annulé des spectacles après que les membres de la distribution et de l'équipe se soient révélés positifs.

La variante Omicron semble être beaucoup plus transmissible que les précédentes itérations du virus, et plus agile pour échapper aux défenses immunitaires, selon les premières études.

Les responsables de la santé publique disent qu'il est susceptible de devenir la variante dominante dans le pays, à la suite de propagations rapides dans des pays comme l'Afrique du Sud et le Royaume-Uni, et pourrait mettre à rude épreuve les hôpitaux qui ont encore du mal à contenir la poussée de variante Delta de cet été.

"SOYEZ BOOSTÉ MAINTENANT. Le raz-de-marée d'Omicron arrivera probablement bientôt dans un hôpital près de chez vous", a déclaré le Dr Tom Frieden, ancien chef des Centers for Disease Control and Prevention (CDC), sur Twitter.

Des données préliminaires en Afrique du Sud suggèrent qu'Omicron entraîne une maladie plus bénigne que la variante Delta, qui est toujours à l'origine d'une grande partie de la vague actuelle d'infections. Mais une étude britannique publiée vendredi n'a trouvé aucune différence de gravité entre les deux variantes.

Quoi qu'il en soit, le niveau extraordinaire d'infectiosité d'Omicron signifie qu'il pourrait causer de nombreux décès supplémentaires, a déclaré vendredi le meilleur expert américain en maladies infectieuses, le Dr Anthony Fauci.

Des voitures font la queue sur un site de test au volant COVID-19 à Tropical Park, à Miami, Floride, États-Unis, le 17 décembre 2021./Marco Bello

"Lorsque vous avez un plus grand nombre de personnes infectées, le nombre total d'hospitalisations sera plus élevé. Ce ne sont que des calculs simples", a déclaré Fauci à CNBC.

Fauci a également déclaré que les responsables discutaient de l'opportunité de redéfinir ce que signifie être "complètement vacciné" pour inclure les injections de rappel.

BRANCHER LA FICHE ?

La dernière vague crée une nouvelle série de perturbations dans la vie quotidienne, bien que des fermetures généralisées des lieux de travail et des rassemblements sociaux n'aient pas été mises en place.

Vendredi, une cour d'appel fédérale a rétabli un mandat national de vaccination ou de test COVID-19 pour les grandes entreprises – une règle de l'Occupational Safety and Health Administration (OSHA) qui couvre 80 millions de travailleurs américains.

Certains Américains ont reconsidéré leurs projets de vacances. Winifred Donoghue. a annulé une soirée disco le 8 janvier dans la maison de vacances de sa famille à Highland Lakes, New Jersey, qui devait être une célébration conjointe de son 60e anniversaire et de la nouvelle année.

"Il y a deux semaines, tout le monde a été boosté. Ensuite, les infections ont augmenté de façon exponentielle", a-t-elle déclaré. "D'ici janvier, qui va se sentir en sécurité ? Je viens de le débrancher."

Eric Hrubant, directeur général de CIRE Travel, a déclaré qu'il n'avait pas encore vu de vague d'annulations, comme il l'a fait en août lorsque la variante Delta a balayé le pays. Mais des clients inquiets ont inondé l'agence d'appels concernant les nouveaux protocoles COVID-19, tels que les quarantaines de voyage obligatoires.

"Les gens ne paniquent pas", a-t-il déclaré. "Les gens prennent des décisions éclairées."

Plusieurs États ont atteint des niveaux alarmants de cas et d'hospitalisations. Les États américains signalant la moyenne d'infections la plus élevée sur sept jours étaient New York, l'Ohio, la Pennsylvanie, l'Illinois et le Michigan.

Dans l'Ohio, les travailleurs hospitaliers épuisés recevront de l'aide à partir de lundi de 1 050 soldats de la Garde nationale, dont 150 infirmières, techniciens médicaux d'urgence et autres personnes ayant une formation médicale, a déclaré vendredi le gouverneur Mike DeWine.

Le CDC a publié vendredi une nouvelle stratégie de "test pour rester" qui permet aux enfants non vaccinés de rester à l'école même s'ils sont exposés au virus.

Le protocole est destiné à remplacer les quarantaines automatiques, qui ont obligé des dizaines de milliers d'élèves à manquer des jours d'école cet automne.

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New Jersey, et Barbara Goldberg à Maplewood, New Jersey ;, Carl O'Donnell, Roshan Abraham, Jill Serjeant, Susan Heavey, Caroline Humer, Mrinalika Roy, Leroy Leo et Frank Pingue; Montage par Howard Goller, Cynthia Osterman et Sonya Hepinstall

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